Con i prezzi della benzina del Colorado giù 70 centesimi da un massimo record di $3.08 per gallone di piombo regolare in agosto, che cosa è rimasto per i consumatori per lamentarsi?

I livelli di ottano, ecco di cosa.

L’arcano argomento del numero di ottani non è sullo schermo radar di tutti, ma per quelli in sintonia con i piccoli adesivi gialli con numeri neri sulla pompa di benzina, può essere un grande problema.

Il problema: La benzina normale in Colorado ha 85 ottani. Nella maggior parte del resto del paese, la normale è 87 ottani. Per ottenere 87 in Colorado, gli automobilisti devono comprare il grado medio, che costa in media 2,54 dollari al gallone, 16 centesimi in più del normale. La media nazionale per 87 ottani è di 2,36 dollari.

“Se metto 85 ottani nelle mie auto, bussano come pazzi”, ha detto Ted Kinsman, un formatore finanziario aziendale di Crestone. “Non capisco davvero come noi in Colorado possiamo costantemente operare con 85”.

Kinsman e altri osservatori del numero di ottani possono rincuorarsi del fatto che un organismo nazionale di normalizzazione che raccomanda i livelli di ottano è impostato per discutere il numero minimo di ottano del Colorado in una riunione di dicembre.

Ma fino a quel possibile cambiamento, perché il Colorado è bloccato con 85? E cosa diavolo è il numero di ottani, comunque?

L’ottano è un numero di indice che misura la capacità della benzina di resistere ai colpi del motore.

Le raffinerie americane producono benzina con livelli di ottano che vanno da 85 a 94. Più basso è il livello di ottano della benzina, meno costoso è per i raffinatori produrla.

Il Colorado e diversi altri stati delle Montagne Rocciose hanno livelli minimi di ottano di 85 per la benzina normale, mentre la maggior parte degli stati con altitudini inferiori hanno un livello minimo di 87.

Una ricerca di diversi anni fa dell’American Petroleum Institute ha dimostrato che la pressione dell’aria più bassa ad altitudini più elevate permette ai veicoli di funzionare altrettanto bene con 85 ottani come farebbero con 87 ad altitudini più basse.

Ma uno studio del 2001 del Colorado Legislative Council, il braccio di ricerca della legislatura statale, ha concluso che la differenza di altitudine può applicarsi solo alle auto più vecchie.

“I risultati della ricerca indicano che i veicoli più recenti fabbricati nel 1984 e dopo sono dotati di sofisticati sistemi di controllo elettronico che riducono al minimo questo effetto di altitudine e possono funzionare meglio utilizzando benzina ad alto numero di ottano”, dice il rapporto.

Perciò perché il Colorado ha ancora 85 ottani nella benzina normale, anche se la maggior parte delle auto è più adatta a 87?

Le ruote girano lentamente nel mondo degli ottani.

Lo standard di 85 ottani del Colorado è stato fissato decenni fa sulla base di una raccomandazione di ASTM International, un organismo che stabilisce gli standard per tutto, dai detergenti ai materiali di pavimentazione agli ottani della benzina.

I funzionari dell’industria petrolifera e i regolatori statali dicono che per anni hanno ricevuto lamentele periodiche o richieste dal pubblico riguardo al numero di ottani.

Ma è stato solo la settimana scorsa che i funzionari di ASTM International hanno determinato che le nuove tecnologie automobilistiche che apparentemente hanno reso 85 ottani meno utili giustificano una discussione sui possibili cambiamenti in Colorado.

Molte case automobilistiche raccomandano agli automobilisti di usare almeno 87 ottani.

“Hanno usato per mettere in stampa fine che 85 ottani era accettabile ad altitudini più elevate, ma la maggior parte dei produttori non sono più d’accordo con questo”, ha detto Dick Piper, direttore della divisione del Colorado di petrolio e sicurezza pubblica.

Tuttavia gli automobilisti del Colorado continuano a mostrare una schiacciante preferenza per il gas di grado regolare, anche a 85 ottani.

Nella prima metà del 2006, l’80% dei 35 milioni di galloni di gas venduti in Colorado era regolare, secondo la U.S. Energy Information Administration. Midgrade a 87 ottani ha rappresentato il 9,5% delle vendite; premium a 91 ottani ha rappresentato il 10,5% delle vendite.

“Le vendite di midgrade e premium sono diminuite negli ultimi anni perché i consumatori hanno scambiato i livelli di ottano in reazione all’escalation dei prezzi della benzina”, ha detto Jeff Lenard della National Association of Convenience Stores.

L’automobilista di Denver Jason Sullivan ha detto che anche se la sua Toyota Corolla del 2004 specifica 87 ottani, seguirà le raccomandazioni di molti esperti di usare il più basso ottano disponibile fino a quando il livello non causa colpi al motore o scarse prestazioni.

“È già abbastanza difficile fare il pieno a questa cosa anche a prezzi normali”, ha detto la settimana scorsa mentre pompava 85 ottani. “Finché la mia macchina non comincerà a lamentarsi, mi atterrò alla roba più economica”.

Lo scrittore Steve Raabe può essere raggiunto al 303-954-1948 o a [email protected]

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