Circa 10 anni fa David Adam si graffiò il dito su un recinto di filo spinato. Il taglio era poco profondo, ma ha fatto uscire il sangue. Come giornalista scientifico e autore di The Man Who Couldn’t Stop: OCD and the True Story of a Life Lost in Thought, un libro sulle sue lotte con il disturbo ossessivo-compulsivo, Adam aveva una buona idea di cosa lo aspettava. Il suo disturbo ossessivo-compulsivo comportava una paura ossessiva di contrarre l’HIV e produceva una serie di comportamenti compulsivi che ruotavano intorno al sangue.

In questo caso si affrettò a casa per prendere dei fazzoletti e tornò per controllare che non ci fosse già del sangue sul filo spinato. “Ho guardato e ho visto che non c’era sangue sul tessuto, ho guardato sotto la recinzione, ho visto che non c’era sangue, mi sono girato per andare via e ho dovuto rifare tutto di nuovo, e ancora e ancora”, dice. “Rimani bloccato in questo ciclo orribile, dove tutte le prove che usi per formare giudizi nella vita quotidiana ti dicono che non c’è sangue. E se qualcuno te lo chiedesse, diresti ‘no’. Eppure, quando lo chiedi a te stesso, dici “forse”.”

Questi comportamenti compulsivi, e le ossessioni a cui sono tipicamente legati, sono ciò che definisce l’OCD. Lontano dal semplice eccesso di ordine, il disturbo mentale può avere un impatto devastante sulla vita di una persona. La storia di Adam illustra una caratteristica curiosa della condizione. I sofferenti sono di solito ben consapevoli che il loro comportamento è irrazionale, ma non possono fermarsi dal fare qualsiasi cosa si sentano costretti a fare.

Un nuovo studio pubblicato il 28 settembre in Neuron utilizza la modellazione matematica del processo decisionale durante un semplice gioco per fornire informazioni su ciò che potrebbe essere in corso. Il gioco ha esaminato un aspetto critico del modo in cui percepiamo il mondo. Normalmente, la fiducia di una persona sulla sua conoscenza dell’ambiente circostante guida le sue azioni. “Se penso che pioverà, prenderò un ombrello”, dice l’autore principale Matilde Vaghi. Lo studio mostra che questo legame tra convinzione e azione è rotto in una certa misura nelle persone con OCD. Di conseguenza, ciò che fanno è in conflitto con ciò che sanno. Questa intuizione suggerisce che i comportamenti compulsivi sono una caratteristica fondamentale piuttosto che una semplice conseguenza delle ossessioni o un risultato di credenze imprecise.

La ricerca di Vaghi e colleghi dimostra il tipo di ricerca che viene eseguita dal campo relativamente nuovo della psichiatria computazionale. Il lavoro potrebbe infine portare a strumenti per la rilevazione precoce delle persone a rischio. Il campo potrebbe anche aiutare a spianare la strada per una migliore diagnosi basata sulla comprensione dei meccanismi biologici o cognitivi dei disturbi mentali piuttosto che sulla semplice osservazione dei sintomi, come fanno attualmente gli psichiatri. Un’analisi più meccanicistica potrebbe anche rivelare che la tendenza a ripetere azioni inappropriate (un “tratto” di compulsività) è condiviso tra più disturbi come OCD, abuso di sostanze e disturbi alimentari. E questo tipo di analisi potrebbe distinguere tra diversi tipi di OCD e dare agli psichiatri un’idea migliore su chi potrebbe rispondere meglio a particolari trattamenti.

In linea di principio, il fatto che le credenze e le azioni nei pazienti OCD sono spesso in contrasto potrebbe avere diverse spiegazioni. È possibile che la loro capacità di apprendere l’ambiente sia in qualche modo compromessa o che non abbiano fiducia nelle cose apprese, nonostante siano accurate. Ispirati da queste domande, Vaghi e colleghi hanno deciso di indagare la relazione tra convinzione e azione durante l’apprendimento in persone con e senza OCD con l’obiettivo di discernere quella connessione – e cosa può andare storto in OCD. Il team guidato da studenti laureati Vaghi e Fabrice Luyckx all’Università di Cambridge, e il neuroeconomista e autore senior Benedetto De Martino all’University College di Londra, ha utilizzato un compito consolidato per studiare come le credenze e le azioni si evolvono nel tempo durante l’apprendimento. Hanno reclutato 24 volontari con OCD e 25 persone senza il disturbo e li ha fatti giocare un videogioco in cui hanno dovuto spostare un obiettivo (il “secchio”) intorno a un cerchio per catturare punti colorati (“monete”) emessi dal centro del cerchio. I partecipanti dovevano spostare il secchio in una posizione che ritenevano più probabile per catturare la moneta successiva, e dare una valutazione in percentuale di quanto erano sicuri della scelta che avevano fatto. La maggior parte delle volte la destinazione media delle monete era più o meno la stessa, variando solo leggermente, ma c’era una possibilità su otto ogni volta che questa posizione si spostasse drasticamente.

I gruppi non differivano per quanto riguarda il numero di monete catturate, ma le persone con OCD tendevano a spostare il secchio verso esattamente dove l’ultima moneta era atterrata più di quanto facessero i volontari sani. Le azioni dei partecipanti sani rispecchiavano da vicino le previsioni di un modello matematico di apprendimento, mentre le azioni delle persone con OCD si discostavano sostanzialmente da queste previsioni. Invece, il gruppo OCD ha reagito in modo eccessivo a quello che i neuroscienziati chiamano “errore di previsione”, che in questo caso è la differenza tra dove hanno messo il centro del secchio e dove la moneta ha effettivamente fatto contatto con il cerchio. I volontari sani hanno prestato meno attenzione a questi errori, a meno che un grande spostamento abbia avuto luogo nella direzione media della moneta. Il gruppo di controllo, invece, faceva un calcolo mentale sulla direzione media della moneta nelle prove precedenti. Di conseguenza, tendevano a muovere meno il secchio.

Crocemente, però, le valutazioni di fiducia (che scendevano bruscamente dopo uno spostamento, poi salivano man mano che si accumulavano prove della nuova direzione media) erano indistinguibili tra i due gruppi, suggerendo che i pazienti sviluppavano un senso accurato di ciò che stava accadendo come i volontari sani. Ma i loro reali posizionamenti dei secchi hanno mostrato che non stavano usando questa conoscenza per guidare le loro azioni. “Questo studio dimostra che le azioni sono dissociate dai pensieri, in un certo senso”, dice Vaghi. “È molto legato alla manifestazione clinica, quando si dice: “So che è improbabile che mi contaminerò toccando la maniglia della porta, ma anche così, mi laverò le mani”.”

Il team ha anche scoperto che la misura in cui la fiducia e l’azione erano disaccoppiati tendeva ad essere maggiore negli individui con sintomi più gravi. “La cosa nuova ed eccitante è la scoperta di una dissociazione tra azione e fiducia nell’OCD che sembra critica in questo disturbo”, dice De Martino. “Abbiamo trovato una chiara correlazione tra il grado di questa dissociazione e la gravità dei sintomi”. Questi risultati suggeriscono che i comportamenti compulsivi sono una caratteristica fondamentale dell’OCD piuttosto che solo una risposta a specifiche ossessioni (lavarsi per alleviare l’ansia da contaminazione, per esempio). “La storia ortodossa è tutta basata sulle ossessioni; queste guidano l’ansia e le persone compiono azioni compulsive per alleviarla”, dice il neuroscienziato computazionale Nathaniel Daw della Princeton University, che non è stato coinvolto nello studio. Questo studio supporta l’idea alternativa che le compulsioni stesse siano un deficit di base, non secondario alle ossessioni”.”

De Martino è interessato ai meccanismi alla base del processo decisionale in generale, e in particolare alla relazione tra fiducia e azione. Questi sono normalmente così strettamente legati insieme che è difficile studiare la loro relazione. Ma il team ha visto che l’OCD potrebbe fornire un modo naturale per separarli. Una visione standard è che la fiducia è calcolata monitorando le nostre azioni; pensate a quanto tempo impiegate per agire in situazioni incerte. “Questa è più o meno l’idea di monitorare il proprio comportamento per costruire stime di fiducia, ma questa non è l’unica architettura che il cervello potrebbe usare”, dice De Martino. Se la fiducia viene stimata monitorando il comportamento, dovrebbe essere impossibile separare la fiducia dalle azioni. Ma è anche possibile che la fiducia sia calcolata in modo indipendente (o “offline”) e possa poi essere usata sia per guidare l’azione che per riportare i livelli di fiducia – una forma di elaborazione nota come architettura “parallela”. La seconda alternativa “è esattamente ciò che i nostri dati suggeriscono”, dice De Martino. “Questo è il fascino generale di questo lavoro al di là dell’interesse clinico specifico; questi pazienti possono aiutarci a distinguere tra architetture cognitive alternative.”

I risultati suggeriscono che il cervello calcola la fiducia indipendentemente dall’azione, ma il funzionamento sano dipende dal collegarli strettamente insieme. Sono anche coerenti con una visione “a doppio sistema” del controllo comportamentale che distingue tra ragionamenti espliciti e coscienti e comportamenti più impliciti e automatici, dice Daw. “Un certo numero di problemi in psichiatria relativi alla compulsione hanno a che fare con una disconnessione, o squilibrio, tra questi due tipi di processo.”

Un grande avvertimento è che lo studio era un’istantanea nel tempo, di persone che erano già malate, e quindi non può risolvere questioni di causa ed effetto. “Non sappiamo se questa menomazione deriva dalla malattia o l’ha causata”, dice Daw. Capire come una menomazione generale come questa si relaziona con le ossessioni e le compulsioni specifiche dei pazienti richiederà studi di persone con OCD per lunghi periodi per vedere come i diversi aspetti del disturbo si evolvono nel tempo. Ma se il disaccoppiamento delle azioni dalle convinzioni è alla radice del DOC, rappresenta un meccanismo comune di malattia che potenzialmente unisce una vasta gamma di pazienti con sintomi osservabili molto diversi. “La speranza è che comprendendo il meccanismo generale, piuttosto che concentrarsi su sintomi specifici, possiamo guidare nuove terapie”, dice De Martino. Un’implicazione dei risultati attuali è che se il comportamento compulsivo è al centro del disturbo, i trattamenti direttamente mirati a modificare il comportamento (come la terapia cognitiva comportamentale) possono essere più efficaci di trattamenti più su misura per il pensiero ossessivo, stile ruminazione, Vaghi dice.

Il team prevede di indagare dove il meccanismo dietro questo disturbo è situato nel cervello. I ricercatori sanno già che le connessioni tra parti della corteccia frontale, che orchestra le funzioni superiori come la pianificazione e la risoluzione dei problemi, e aree più profonde, tra cui una regione chiamata striato ventrale, sono anormali in OCD. Inoltre, gli errori di previsione, che sono quelli che sembrano determinare le azioni anormali dei pazienti, sono principalmente elaborati nello striato ventrale. Questi risultati suggeriscono circuiti tra le aree frontali e striatale possono essere quelli critici alla base di questa disfunzione. L’imaging cerebrale di persone con OCD che fanno questo tipo di compito dovrebbe aiutare a solidificare questa ipotesi. “I disturbi mentali sono disturbi del cervello”, dice Vaghi “C’è ancora molto stigma perché pensiamo che i pazienti psichiatrici siano pazzi e inventino le cose, mentre non oseremmo dire che una persona con il cancro lo stia inventando”, aggiunge. “Collegare questi tipi di comportamento ai meccanismi del cervello dovrebbe aiutare.”

Lo studio illustra il potenziale della psichiatria computazionale, dice Vaghi. “È un esempio di come l’integrazione degli aspetti computazionali e clinici sia un approccio davvero potente”, aggiunge. “Senza la modellazione computazionale non saremmo stati in grado di stabilire esattamente a cosa si riferisce questo comportamento – siamo stati in grado di capire quale componente del modello spiega il comportamento”

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