V obecných dějinách války je 54. massachusettská pěchota obvykle prezentována jako první afroamerický pluk v armádě Unie, který prošel bojovou zkouškou. Ve skutečnosti se útok 54. massachusettského pluku na baterii Wagner uskutečnil téměř dva měsíce poté, co louisianská domorodá garda zaútočila na podobné konfederační opevnění v Port Hudsonu v Louisianě. Byl to první oficiálně svolaný černošský pluk, který bojoval za Unii, a také jediná jednotka v armádě Unie, která měla vedle bílých i černé důstojníky. Vzhledem k tomu, že byli daleko od pozornosti médií, nebyly jejich úspěchy během války nikdy plně uznány.

Muži domorodé gardy pocházeli z oblasti New Orleans. Většina z nich byli svobodní muži smíšené krve, jejichž rodiny dostaly svobodu od federální vlády, když se New Orleans stal v roce 1803 koupí Louisiany americkým majetkem.

Když vypukla občanská válka, sešlo se několik významných svobodných černochů z New Orleansu, aby projednali svůj další postup, a rozhodli se, že by měli podpořit novou vládu Konfederace a přihlásit se do vojenské služby. Konfederační úřady zpočátku jejich nabídku chválily a jejich vlastenectví bylo vychvalováno v místních novinách. Dne 2. března 1861, měsíc před ostřelováním Fort Sumteru, přinesly noviny Shreveport Daily News zprávu o „velmi velkém shromáždění svobodných barevných mužů z New Orleansu“, kteří přijali opatření „k vytvoření vojenské organizace a nabídli své služby guvernérovi Louisiany“.

Chvála byla jedna věc, přijetí druhá. Vůdci Konfederace, kteří zpočátku vyhlídky na černošské vojáky vítali, změnili svůj postoj ve světle rostoucího vlivu abolicionistů na federální vládu. Při obhajobě správnosti otroctví poukazovali jižanští představitelé na svůj dlouhodobý argument, že černoši jsou méněcenní než běloši. Zařazení černošských vojáků na stejnou úroveň jako bělochů by tento argument před celým světem spíše vyvrátilo a Konfederace se rozhodla odepřít louisianským domorodým gardistům výsadu bojovat za svou novou vlast.

Spojená expedice americké armády a námořnictva přijala 26. dubna 1862 kapitulaci New Orleansu. Dobytí města a uzavření ústí Mississippi však bylo pro federální okupační armádu jen začátkem. Síly Unie pod velením generálmajora Benjamina Franklina Butlera potřebovaly posily. Butler, politik z Massachussetts s abolicionistickými sklony, věděl, že zdroje federální vlády jsou napjaté, a předal do Washingtonu žádost o povolení shromáždit pluky místních černochů.

Nebylo to poprvé, co byl tento nápad navržen. Unie získala černošské jednotky z řad osvobozených otroků v oblasti Port Royal ve státě S.C. poté, co ji obsadila federální vojska, ale tento experiment se nesetkal s příliš žádoucími výsledky. S bývalými otroky se špatně zacházelo, nedostávali zaplaceno a prošli jen malým nebo žádným vojenským výcvikem. Butlerův experiment měl být jiný. Washington na žádost oficiálně nereagoval, a tak se Butler rozhodl pokračovat v náboru na vlastní pěst.

Odpověděl několika významným černochům z New Orleansu, aby zjistil jejich názory na vstup do armády Unie. Jednalo se o tytéž muže, kteří jen o rok dříve nabídli své služby Konfederaci a dočkali se přitom ponižujícího odmítnutí. Stále byli ochotni bojovat a toužili světu ukázat, že jsou rovnocennými vojáky. Louisianští domorodí gardisté skutečně narukovali do armády Bena Butlera.

Dvaadvacátého srpna 1862 vydal generál Butler generální rozkaz, kterým povolil zařazení černošských vojáků do armády. Černoši z New Orleansu reagovali s nadšením. Během dvou týdnů naverboval více než 1 000 mužů a mohl zformovat svůj první pluk. Rozkaz stanovil, že do pluku mohou být zařazeni pouze svobodní černoši, ale náboroví důstojníci byli při prosazování tohoto pravidla velmi laxní a umožnili, aby bylo mnoho uprchlých otroků zapsáno na seznamy bez jakýchkoli otázek.

Dne 27. září 1862 se 1. pluk Louisianské domorodé gardy oficiálně stal prvním černošským plukem v armádě Unie. 1. jihokarolínský pluk držel prvenství jako první organizovaný černošský pluk, ale nikdy nebyl oficiálně zařazen do armády.

Úžasná odezva na Butlerovu výzvu pokračovala. Během několika krátkých měsíců se dobrovolně přihlásilo tolik černochů z oblasti, že se z nich daly sestavit čtyři plné pluky, čímž se Butlerovy síly rozrostly o více než 4 000 mužů a pomohly mu vyřešit nedostatek pracovních sil.

Mnozí z významných černošských občanů New Orleansu byli jmenováni důstojníky v plucích a nemohli se dočkat, až vyvrátí pomluvy, kterými je Konfederace držela mimo armádu. Jedním z takových příkladů byl kapitán Andr Cailloux z roty E. Cailloux byl vážený a bohatý obyvatel New Orleansu, který se rád chlubil, že je „nejčernějším mužem v Americe“. Formální vzdělání získal ve Francii, včetně výuky vojenského umění. Tento kapitán byl rozený vůdce a při výcviku svých vojáků vystupoval nápadně bojovně a vydával rozkazy v angličtině i francouzštině.

Bělošské důstojníky Butlerovy armády si myšlenka sloužit s černochy rychle získala. Obecně se konstatovalo, že černoši se vojáctví ujali ochotněji než jejich bílí kolegové a že je bylo snazší vycvičit a ukáznit. Jeden bílý důstojník sloužící u domorodé gardy poslal domů dopis, v němž vyjádřil svůj obdiv: „Byl byste překvapen, jaké pokroky dělají černoši v drilu a ve všech povinnostech vojáků. Zjistil jsem, že jsou lépe připraveni k učení a že jsou pořádnější a čistotnější jak ve svých osobách, tak v ubikacích než běloši. Jejich bojové vlastnosti zatím nebyly ve velkém měřítku vyzkoušeny, ale jsem přesvědčen, že když vědí, že z rukou povstalců nedostanou žádnou čtvrť, budou bojovat až do smrti.“

Přestože se v táboře osvědčili jako vzorní vojáci, byla příslušníkům domorodé gardy odepřena možnost osvědčit se na bitevním poli. Místo toho byli odkázáni na manuální práci na obranných opevněních nebo na ostrahu týchž opevnění, jakmile byla dokončena. Prozatím byli běloši stále považováni za výlučnou bojovou složku Butlerovy armády a louisianští domorodí gardisté museli čekat na svůj čas.

V květnu 1863 se síly Unie pod vedením generálmajora Ulyssese S. Granta snažily vyrvat Konfederaci pevnost Vicksburg ve státě Mississippi. Generálmajor Nathaniel P. Banks dostal rozkaz koordinovat své úsilí tak, aby pomohl Grantovi a zabránil vyslání potenciálních posil do Vicksburgu. Banks se rozhodl, že nejlepším způsobem, jak toho dosáhnout, bude zaútočit na Port Hudson, konfederační pevnost nacházející se 30 mil severně od Baton Rouge na východním břehu řeky Mississippi. Louisianská domorodá garda byla tou dobou pod Banksovým velením a on ji plně hodlal využít při nadcházející ofenzivě.

Těsně před zahájením operací proti Port Hudsonu byla Louisianské domorodé gardě předána její plukovní zástava. Když plukovník Justin Hodge předával prapor barevnému seržantovi Anselmasu Plancianoisovi, upozornil ho, že má prapor chránit, dokonce za něj i zemřít, ale nikdy se ho nevzdat. Plancianois odpověděl: „Plukovníku, tyhle vlajky vám přinesu na počest, nebo ohlásím Bohu důvod, proč to tak je. Jeho slova se setkala s divokým jásotem z řad vojáků. Muži měli konečně vlastní vlajku a chystali se za ní vyrazit do boje.

Port Hudson byl hrozivou pevností. Korunoval 80 stop vysoký sráz podél ohybu Mississippi a z řeky byl prakticky nedobytný. Jediný možný způsob, jak na něj zaútočit, bylo zaútočit po souši a napadnout obranu z týlu, ale Konfederace učinila veškerá opatření, aby se této možnosti vyhnula. Po celé délce obvodu se táhla linie abatisů, pokácených stromů s nabroušenými větvemi. Za ní se nacházely střelecké jámy a předpolí. Nakonec bylo hlavní zemní opevnění s 20 stop silnými parapety, chráněné příkopem naplněným vodou, 8 stop širokým a 15 stop hlubokým. Všechna opevnění byla postavena za použití otrocké práce. Za opevněním měli konfederáti umístěno 20 obléhacích děl a 31 kusů polního dělostřelectva. Ačkoli nejsou k dispozici potvrzené celkové údaje, je známo, že posádka Konfederace čítala více než 6 000 mužů. Vypudit je z tak silné pozice by byl pro zkušené vojáky obtížný úkol. Zdálo by se, že chtít to po nezkušených vojácích je příliš, ale domorodá garda se této příležitosti nemohla dočkat.

Unionské dělostřelectvo narušilo ranní klid 27. května 1863, kdy se pevnost ocitla pod silnou dělostřelbou, jejímž cílem bylo zmírnit její obranu před vysláním pěchoty. Čtyři hodiny bušila do pevnosti děla Unie.

Domorodá garda o síle 1 080 mužů byla umístěna na krajní pravé straně linie Unie. V 10 hodin dopoledne ohlásilo troubení rohu útok a gardisté se s pokřikem vrhli vpřed. Mezi nimi a pracemi ležela půl míle půdy rozbité roklemi a poseté větvemi, ale gardisté postupovali za běhu. Jakmile se přiblížili k pevnosti, zasáhly je rány z kanystrů, vypálené téměř do obličeje z děl před nimi. Dělostřelectvo pálilo také do obou boků a krveprolití bylo strašné. Přesto gardisté stále postupovali vpřed, aniž by si byli vědomi, že se v plánu útoku Unie něco pokazilo a že oni sami čelí posádce pevnosti, která je šestkrát početnější než oni.

Kapitán Cailloux naléhal na rotu E, aby pokračovala vpřed. Jako barevná rota pluku byli jeho muži vystaveni neobvykle silné palbě konfederátů a jedna kulka Caillouxovi roztříštila levou ruku. Odmítl opustit bojiště a dál pobízel své muže k postupu, dokud nedosáhli okraje zatopeného příkopu. „Za mnou!“ vykřikl těsně předtím, než ho zasáhla střela, která ho připravila o život.

Svého velitele zabili, vojáci barevné roty se na chvíli zastavili u příkopu a obránci Konfederace je zasypali palbou z mušket zblízka. Pokoušet se o přechod příkopu uprostřed takové sžíravé palby se zdálo být sebevražedné, a tak se muži stáhli, aby se znovu zformovali k dalšímu útoku.

Znovu zaútočili na díla a dostali se na místo vzdálené 50 yardů od nepřátelských děl, ale výsledek byl stejný. Nyní už bylo pravé křídlo gardistů jedinou unijní silou, která se do pevnosti zapojila. Bez podpory a tváří v tvář celé váze konfederační obrany pokračovali v marném útoku.

Několik vojáků z rot E a G skočilo do zatopeného příkopu a pokusilo se dostat na protější břeh, ale všichni byli obránci pevnosti postříleni. Bílý důstojník Unie, který byl svědkem útoku, uvedl: „Několikrát se pokoušeli přeplavat a překonat ho (příkop), připravujíce se na útok na nepřátelská díla, a to také na dohled od nepřítele a na krátkou mušketovou vzdálenost.“

Odvaha gardistů byla inspirující. Lékaři v polní nemocnici hlásili, že řada černých vojáků, kteří byli zraněni při prvním útoku, opustila nemocnici, ať už s ošetřením, nebo bez něj, aby se připojili ke svým kamarádům při druhém útoku. Doktor J. T. Paine zaznamenal, že „viděl všechny druhy vojáků, ale nikdy jsem neviděl žádného, který by svou odvahou a neochvějnou statečností předčil naše barevné.“

Sama odvaha však nemohla překonat extrémní přesilu, které domorodá garda čelila. Povstalecké muškety a dělostřelectvo byly pro ně příliš velkým soustem a stále se zvyšující ztráty, které utrpěli, začínaly muže připravovat o bojovnost. Opět byli nuceni ustoupit, ale ne dříve, než se několikrát pokusili získat zpět tělo kapitána Caillouxe, ale všechny pokusy skončily neúspěchem.

Je neuvěřitelné, že vrchní velení Unie stále věřilo, že domorodá garda dokáže nemožné. Gardisté se znovu zformovali, oblékli své řady a potřetí vyrazili vpřed dvojitou rychlostí. Setkali se se stejnou palbou, která zmařila předchozí dva útoky, ale přesto se hnali vpřed. Seržant Plancianois postoupil s prapory pluku k nepřátelským dílům, když ho do hlavy zasáhl šestiliberní granát. Celkem šest barvářů bylo zabito při pokusu o posun vlajky, než byl gardistům vydán rozkaz k ústupu. S rozvahou znovu zformovali své řady a odkráčeli z bojiště jako na přehlídku.

Z 1 080 gardistů, kteří se zúčastnili bitvy, bylo 37 zabito, 155 zraněno a 116 zajato. Jejich chování udělalo z většiny pochybovačů v Banksově armádě konvertity a dokázalo, že černošské jednotky mohou hrát klíčovou roli při potlačování povstání. Jejich odvaha pomohla připravit půdu pro více než 180 000 černošských vojáků, kteří později oblékli modré barvy a bojovali za armádu Unie.

Pohřby kapitána Caillouxe byly nalezeny až po pádu Port Hudsonu 8. července, kdy byly odeslány domů do New Orleansu k pohřbení. Jeho pohřbu se zúčastnili jak černoši, tak běloši. Cailloux se možná chlubil, že je nejčernějším mužem v Americe, ale hrdinství nezná barevnou hranici.

Leave a comment

Vaše e-mailová adresa nebude zveřejněna.