I generelle historier om krigen præsenteres 54th Massachusetts Infantry normalt som værende det første afroamerikanske regiment i Unionens hær, der oplevede kampprøver. I virkeligheden fandt 54th Massachusetts’ angreb på Battery Wagner sted næsten to måneder efter, at Louisiana Native Guards havde stormet en lignende konfødereret befæstning i Port Hudson i Louisiana. De var det første officielt mønstrede sorte regiment, der kæmpede for Unionen, samt den eneste enhed i Unionens hær, der havde sorte officerer såvel som hvide. På grund af det faktum, at de var langt fra mediernes rampelys, blev deres bedrifter aldrig fuldt ud anerkendt under krigen.

Mændene i Native Guards kom fra New Orleans-regionen. De fleste var frie mænd af blandet blodslinje, hvis familier havde fået deres frihed af den føderale regering, da New Orleans blev en amerikansk besiddelse gennem Louisiana-købet i 1803.

Da borgerkrigen brød ud, mødtes en række af de fremtrædende frie sorte i New Orleans for at diskutere deres handlemåde og besluttede, at de skulle støtte den nye konfødererede regering og melde sig frivilligt til militærtjeneste. I første omgang roste de konfødererede myndigheder deres tilbud, og deres patriotisme blev hyldet i de lokale aviser. Den 2. marts 1861, en måned før beskydningen af Fort Sumter, bragte Shreveport Daily News en historie om, at “et meget stort møde af de frie farvede mænd i New Orleans” havde truffet foranstaltninger “til at danne en militær organisation og tilbyde deres tjenester til guvernøren i Louisiana.”

Pros var én ting; accept var noget helt andet. Konføderationens ledere, som i første omgang havde hilst udsigten til sorte tropper velkommen, ændrede deres holdning i lyset af abolitionisternes voksende indflydelse på forbundsregeringen. Ved at forsvare slaveriets korrekthed pegede sydstatsembedsmænd på deres langvarige argument om, at sorte var underlegne i forhold til hvide. At indskrive sorte tropper på samme niveau som hvide ville have en tendens til at modbevise dette argument over for hele verden, og Konføderationen valgte at nægte Louisiana Native Guards det privilegium at kæmpe for deres nye land.

En kombineret ekspedition fra den amerikanske hær og flåde accepterede overgivelsen af New Orleans den 26. april 1862. Men erobringen af byen og forseglingen af Mississippis udmunding var kun begyndelsen for den føderale besættelseshær. Unionsstyrken, der var under kommando af generalmajor Benjamin Franklin Butler, havde brug for forstærkninger. Butler, der var politiker i Massachussetts med abolitionistiske tilbøjeligheder, vidste, at den føderale regerings ressourcer var pressede, og han sendte en anmodning til Washington om tilladelse til at rejse regimenter af lokale sorte mænd.

Det var ikke første gang, at ideen var blevet foreslået. Sorte tropper var blevet rejst af Unionen blandt frigivne slaver i området Port Royal, S.C., efter at det var blevet besat af føderale tropper, men det eksperiment havde givet mindre end ønskværdige resultater. De tidligere slaver blev dårligt behandlet, fik ikke løn og fik kun lidt eller ingen militær træning. Butlers eksperiment ville være anderledes. Washington reagerede ikke officielt på anmodningen, så Butler besluttede at fortsætte rekrutteringen på egen hånd.

Han henvendte sig til flere af de prominente sorte mænd i New Orleans for at høre, hvad de mente om at melde sig ind i Unionens hær. Mændene var de samme personer, som havde tilbudt deres tjenester til Konføderationen kun et år tidligere, og som i den forbindelse havde fået en ydmygende afvisning. De var stadig villige til at kæmpe, og de ønskede at vise verden, at de var ligeværdige med alle andre soldater. Louisiana Native Guards ville faktisk melde sig ind i Ben Butlers hær.

Den 22. august 1862 udstedte general Butler en generel ordre, der gav tilladelse til at indskrive sorte tropper. De sorte i New Orleans reagerede med begejstring. I løbet af to uger havde han hvervet mere end 1.000 mand og kunne danne sit første regiment. Ordrerne foreskrev, at kun frie sorte måtte blive indskrevet i regimentet, men rekrutteringsofficererne var yderst lempelige med hensyn til at håndhæve denne regel og tillod, at mange bortløbne slaver blev optaget på listerne uden at der blev stillet spørgsmål.

Den 27. september 1862 blev 1. regiment, Louisiana Native Guards, officielt det første sorte regiment i Unionens hær. 1st South Carolina havde den ære at være det første sorte regiment, der blev organiseret, men det var aldrig blevet officielt mønstret i hæren.

Den forbløffende respons på Butlers opfordring fortsatte. I løbet af få måneder havde nok sorte mænd fra området meldt sig frivilligt til at danne fire hele regimenter, hvorved Butlers styrke blev forøget med mere end 4.000 mand og bidrog til at løse hans mangel på mandskab.

Mange af de fremtrædende sorte borgere i New Orleans var blevet udnævnt til officerer i regimenterne, og de var ivrige efter at modbevise de bagvaskelser, som Konføderationen havde brugt for at holde dem ude af hæren. Et sådant eksempel var kaptajn Andr Cailloux fra kompagni E. Cailloux var en anset og velhavende indbygger i New Orleans, som gerne pralede med, at han var “den sorteste mand i Amerika”. Han var blevet formelt uddannet i Frankrig, herunder undervisning i militærkunst. Kaptajnen var en født leder og udviste en slående martialsk tilstedeværelse, mens han trænede sine tropper og udstedte ordrer på både engelsk og fransk.

Vide officerer i Butlers hær blev hurtigt overtalt til tanken om at tjene sammen med sorte. Det blev generelt bemærket, at de sorte tog lettere til sig at være soldater end deres hvide kolleger, og at de var lettere at træne og disciplinere. En hvid officer, der gjorde tjeneste i Native Guards, sendte et brev hjem, hvori han udtrykte sin beundring: “Du ville blive overrasket over de fremskridt, som de sorte gør i eksercits og i alle soldaternes pligter. Jeg finder dem bedre indstillet på at lære og mere ordentlige og rene, både hvad angår deres personer og kvarterer, end hvide. Deres kampegenskaber er endnu ikke blevet afprøvet i stor skala, men jeg er overbevist om, at de vil kæmpe til døden, selv om de ved, at de ikke vil få noget kvarter fra oprørernes side.”

Selv om de viste sig som mønster-soldater i lejren, blev medlemmerne af Native Guards nægtet chancen for at bevise deres værd på slagmarken. I stedet fandt de sig henvist til at udføre manuelt arbejde på defensive befæstninger eller bevogte de samme befæstninger, når de var færdige. I øjeblikket blev de hvide stadig betragtet som det eneste kampelement i Butlers hær, og Louisiana Native Guards måtte vente på deres tid.

I maj 1863 forsøgte Unionens styrker under generalmajor Ulysses S. Grant at erobre Vicksburg i Mississippi fra konføderationen. Generalmajor Nathaniel P. Banks fik ordre til at koordinere sin indsats for at hjælpe Grant og forhindre, at potentielle forstærkninger blev sendt til Vicksburg. Banks besluttede, at den bedste måde at gøre det på ville være at angribe Port Hudson, en konfødereret højborg, der lå 30 miles nord for Baton Rouge på den østlige bred af Mississippi-floden. Louisiana Native Guards var på det tidspunkt under Banks’ kommando, og han havde fuldt ud til hensigt at bruge dem i sin kommende offensiv.

Just før operationerne mod Port Hudson begyndte, blev Louisiana Native Guards præsenteret for deres regimentsbanner. Da oberst Justin Hodge overrakte flaget til Color Sgt. Anselmas Plancianois, advarede han ham om, at han skulle beskytte og endda dø for flaget, men aldrig overgive det. Plancianois svarede: “Oberst, jeg vil bringe disse faner til dig i ære eller rapportere til Gud grunden til hvorfor”. Hans ord blev mødt med vild jubel fra rækkerne. Mændene havde endelig deres eget flag, og de var ved at følge det i kamp.

Port Hudson var en formidabel fæstning. Den kronede en 80 fod høj skrænt langs en bue i Mississippi og var stort set uangribelig fra floden. Den eneste mulige måde at angribe den på var ad landvejen ved at storme forsvaret bagfra, men de konfødererede havde taget alle forholdsregler for at gardere sig mod denne mulighed. En linje af abatis, fældede træer med spidse grene, løb i hele perimeterens længde. Bag denne var der skyttegrave og forarbejder. Endelig var der den vigtigste jordvoldsbefæstning, med 20 fod tykke brystværn, beskyttet af en vandfyldt grøft, der var 8 fod bred og 15 fod dyb. Alle befæstningsanlæggene var blevet bygget ved hjælp af slavearbejde. Bag værkerne havde de konfødererede sat 20 belejringskanoner og 31 stykker feltartilleri op. Selv om der ikke findes bekræftede tal, ved man, at den konfødererede garnison talte mere end 6.000 mand. Det ville have været en vanskelig opgave for rutinerede tropper at fjerne dem fra en så stærk position. Det ville synes at være alt for meget at forlange af uerfarne soldater, men Native Guards var ivrige efter muligheden.

Unionens artilleri ødelagde den tidlige morgenstille den 27. maj 1863, da fortet blev udsat for en kraftig kanonade, der havde til formål at blødgøre dets forsvar, før infanteriet blev sendt ind. I fire timer hamrede unionskanoner på fortetet.

Den indfødte garde, der var 1.080 mand stærk, var blevet placeret på den yderste højre side af unionslinjen. Klokken 10 om morgenen gav et hornsignal signal om angrebet, og gardene styrtede frem med et råb. Mellem dem og værkerne lå en halv mil af jord, der var ødelagt af kløfter og oversået med grene, men gardene rykkede frem på flugt. Da de nærmede sig fortet, blev de mødt af kanonslag, der blev affyret næsten lige i ansigtet på dem fra værkerne foran dem. Artilleriet skød også i begge flanker, og blodbadet var forfærdeligt. Alligevel skubbede gardene stadig fremad, uvidende om, at noget var gået galt i Unionens angrebsplan, og at de alene skulle tage kampen op mod fortets garnison, en styrke seks gange så stor som deres antal.

Kaptajn Cailloux opfordrede kompagni E til at fortsætte med at skubbe fremad. Som regimentets farvekompagni blev hans mænd udsat for usædvanlig kraftig beskydning fra de konfødererede, og en kugle splintrede Cailloux’ venstre arm. Han nægtede at forlade feltet og fortsatte med at presse sine mænd fremad, indtil de nåede kanten af den oversvømmede grøft. “Følg mig!” råbte han, lige inden han blev ramt af en granat, der tog hans liv.

Med deres kommandør død standsede tropperne fra farvekompagniet et øjeblik ved grøften, og de konfødererede forsvarere overfaldt dem med musketerild på klos hold. At forsøge at krydse en grøft midt i en så galmende ild virkede selvmorderisk, så mændene trak sig tilbage for at omgruppere sig til et nyt angreb.

Gennu en gang angreb de værkerne og nåede frem til et punkt 50 meter fra de fjendtlige kanoner, men resultatet var det samme. På dette tidspunkt var gardernes højre fløj den eneste unionsstyrke, der var i gang med at angribe fortet. Uden støtte og over for hele vægten af det konfødererede forsvar fortsatte de med at trænge fremad i et forgæves angreb.

En række soldater fra E og G kompagnierne hoppede ned i den oversvømmede grøft og forsøgte at nå den modsatte bred, men de blev alle skudt ned af fortets forsvarere. En hvid unionsofficer, der var vidne til angrebet, sagde: “De gjorde adskillige forsøg på at svømme og krydse den (grøften), som forberedelse til et angreb på fjendens værker, og dette også i fuld synsfelt for fjenden og på kort musketafstand.”

Gardenes mod var inspirerende. Lægerne på felthospitalet rapporterede, at en række sorte soldater, der var blevet såret i det første angreb, forlod hospitalet, med eller uden behandling, for at slutte sig til deres kammerater igen til det andet angreb. Dr. J.T. Paine noterede, at han havde “set alle slags soldater, men jeg har aldrig set nogen, der med hensyn til mod og ukuelig tapperhed overgik vores farvede.”

Men mod alene kunne ikke overvinde de ekstreme odds, som de indfødte garder stod over for. Oprørernes musketerer og artilleri var for meget for dem, og de stadigt stigende tab, som de led, var begyndt at tage kampen ud af mændene. Endnu en gang blev de tvunget til at trække sig tilbage, men ikke før der blev gjort flere forsøg på at bjærge kaptajn Cailloux’ lig, som alle endte i fiasko.

Utroligt nok syntes Unionens øverste ledelse stadig at tro på, at Native Guards kunne gøre det umulige. Garderne formede sig igen, klædte deres linjer på og startede fremad i dobbelt fart for tredje gang. De blev mødt af den samme galmende ild, som havde forpurret de to foregående angreb, men alligevel stormede de fremad. Farvesergeant Plancianois havde ført regimentets faner frem til de fjendtlige værker, da han blev ramt i hovedet af en 6-punds granat. I alt blev seks fanebærere dræbt i forsøget på at føre flaget frem, inden gardene fik ordre til at trække sig tilbage. Med overvejelse dannede de deres rækker på ny og marcherede fra banen, som om de var på parade.

Af de 1.080 gardere, der deltog i slaget, blev 37 dræbt, 155 såret og 116 taget til fange. Deres opførsel havde gjort de fleste af tvivlerne i Banks’ hær til konvertitter og beviste, at sorte tropper kunne spille en central rolle i nedkæmpelsen af oprøret. Deres mod var med til at bane vejen for de mere end 180.000 sorte tropper, der skulle iføre sig det blå og kæmpe for Unionens hær.

Kaptajn Cailloux’ jordiske rester blev ikke fundet, før Port Hudson faldt den 8. juli, hvorefter de blev sendt hjem til New Orleans for at blive begravet. Hans begravelse blev overværet af både sorte og hvide. Cailloux kan have pralet med, at han var den sorteste mand i Amerika, men heltemodet kender ingen farvelinje.

Leave a comment

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.