For omkring 10 år siden kradsede David Adam sin finger på et pigtrådshegn. Snittet var overfladisk, men der kom blod ud. Som videnskabsjournalist og forfatter til bogen The Man Who Couldn’t Stop: OCD and the True Story of a Life Lost in Thought, en bog om hans egen kamp mod tvangstanker, havde Adam en god idé om, hvad der ventede ham. Hans OCD involverede en tvangsmæssig frygt for at blive smittet med HIV og producerede en række tvangsadfærd, der drejede sig om blod.

I dette tilfælde skyndte han sig hjem for at hente nogle servietter og vendte tilbage for at kontrollere, at der ikke allerede var blod på pigtrådshegnet. “Jeg kiggede og så, at der ikke var noget blod på vævet, kiggede under hegnet og så, at der ikke var noget blod, vendte mig om for at gå væk og måtte gøre det hele igen og igen og igen og igen”, siger han. “Man bliver fanget i denne forfærdelige cyklus, hvor alle de beviser, man bruger til at danne sig en dom i hverdagen, fortæller en, at der ikke er noget blod. Og hvis nogen spurgte, ville du sige ‘nej’. Men når du spørger dig selv, siger du ‘måske’.”

Sådanne tvangsadfærd og de tvangstanker, som de typisk er forbundet med, er det, der definerer OCD. Langt fra blot overdreven ryddelighed kan den mentale lidelse have en ødelæggende indvirkning på en persons liv. Adams historie illustrerer et besynderligt træk ved tilstanden. Liderne er normalt godt klar over, at deres adfærd er irrationel, men kan ikke stoppe sig selv fra at gøre det, de føler sig tvunget til at gøre.

En ny undersøgelse offentliggjort den 28. september i Neuron bruger matematisk modellering af beslutningstagning under et simpelt spil til at give indsigt i, hvad der kan foregå. Spillet kiggede på et kritisk aspekt af den måde, vi opfatter verden på. Normalt styrer en persons tillid til deres viden om det omgivende miljø deres handlinger. “Hvis jeg tror, at det kommer til at regne, tager jeg en paraply”, siger hovedforfatter Matilde Vaghi. Undersøgelsen viser, at denne forbindelse mellem tro og handling til en vis grad er brudt hos personer med OCD. Som følge heraf er det, de gør, i modstrid med det, de ved. Denne indsigt tyder på, at tvangsadfærd er en kernefunktion snarere end blot en konsekvens af tvangstanker eller et resultat af ukorrekte overbevisninger.

Vaghi og kollegers forskning viser den type forskning, der udføres af det relativt nye område for computational psychiatry. Arbejdet kan i sidste ende føre til værktøjer til tidlig påvisning af personer i risiko. Feltet kan også være med til at bane vejen for en forbedret diagnose baseret på forståelse af de biologiske eller kognitive mekanismer bag psykiske lidelser i stedet for blot at observere symptomer, som psykiatere i øjeblikket gør det. En mere mekanistisk analyse kan også afsløre, at en tendens til at gentage uhensigtsmæssige handlinger (et tvangsmæssigt “træk”) er fælles for flere lidelser som f.eks. OCD, stofmisbrug og spiseforstyrrelser. Og en sådan analyse kunne måske skelne mellem forskellige typer OCD og give psykiatere en bedre idé om, hvem der reagerer bedst på bestemte behandlinger.

I princippet kunne den kendsgerning, at overbevisninger og handlinger hos OCD-patienter ofte er i uoverensstemmelse, have flere forklaringer. Det er muligt, at deres evne til at lære om omgivelserne kan være nedsat på en eller anden måde, eller at de mangler tillid til de ting, de har lært, på trods af at de er korrekte. Inspireret af disse spørgsmål besluttede Vaghi og kolleger at undersøge forholdet mellem tro og handling under indlæring hos mennesker med og uden OCD med det formål at skelne denne forbindelse – og hvad der kan gå galt i OCD. Holdet – ledet af kandidatstuderende Vaghi og Fabrice Luyckx ved University of Cambridge og neuroøkonom og seniorforfatter Benedetto De Martino ved University College London – brugte en etableret opgave til at undersøge, hvordan overbevisninger og handlinger udvikler sig over tid under indlæring. De rekrutterede 24 frivillige med OCD og 25 personer uden lidelsen og lod dem spille et videospil, hvor de skulle flytte et mål (“spand”) rundt i en cirkel for at fange farvede prikker (“mønter”), der blev udsendt fra midten af cirklen. Deltagerne skulle flytte spanden til en position, som de mente var mest sandsynlig for at fange den næste mønt, og give en vurdering som en procentdel af, hvor sikker de var på det valg, de havde truffet. Det meste af tiden var mønternes gennemsnitlige destination mere eller mindre den samme og varierede kun lidt, men der var en chance ud af otte hver gang for, at denne position ville ændre sig dramatisk.

Grupperne adskilte sig ikke med hensyn til, hvor mange mønter der blev fanget, men personer med OCD havde en tendens til at flytte spanden mod præcis det sted, hvor den sidste mønt landede, i højere grad end raske frivillige gjorde. De raske deltageres handlinger afspejlede nøje forudsigelserne i en matematisk læringsmodel, mens handlingerne hos personer med OCD afveg væsentligt fra disse forudsigelser. I stedet overreagerede OCD-gruppen på det, som neurovidenskabsfolk kalder “forudsigelsesfejl”, som i dette tilfælde er forskellen mellem, hvor de placerede midten af spanden, og hvor mønten faktisk kom i kontakt med cirklen. De raske frivillige var mindre opmærksomme på disse fejl, medmindre der skete et stort skift i møntens gennemsnitlige retning. Kontrolgruppen foretog i stedet en mental beregning vedrørende møntens gennemsnitlige retning i løbet af de forudgående forsøg. Som følge heraf var de tilbøjelige til at flytte spanden mindre.

Det er dog bemærkelsesværdigt, at tillidsvurderingerne (som faldt kraftigt efter et skift og derefter steg, efterhånden som beviserne for den nye gennemsnitlige retning blev akkumuleret) ikke kunne skelnes mellem de to grupper, hvilket tyder på, at patienterne udviklede en lige så præcis fornemmelse af, hvad der foregik, som de raske frivillige. Men deres faktiske spandplaceringer viste, at de ikke brugte denne viden til at styre deres handlinger. “Denne undersøgelse viser, at handlinger på en måde er dissocieret fra tanker,” siger Vaghi. “Det er meget relateret til den kliniske manifestation, når man siger: “Jeg ved, at det er usandsynligt, at jeg bliver smittet ved at røre ved dørhåndtaget, men alligevel vil jeg vaske mine hænder.””

Teamet fandt også, at graden af afkobling mellem tillid og handling havde tendens til at være større hos personer med mere alvorlige symptomer. “Det nye, spændende er fundet af en dissociation mellem handling og tro i OCD, som synes at være afgørende for denne lidelse”, siger De Martino. “Vi fandt en klar korrelation mellem graden af denne dissociation og symptomernes sværhedsgrad.” Disse resultater tyder på, at tvangsadfærd er et centralt træk ved OCD snarere end blot en reaktion på specifikke tvangstanker (vask for at lindre angst for forurening, for eksempel). “Den ortodokse historie er, at det hele er baseret på tvangstankerne; disse driver angst, og folk tager tvangshandlinger for at lindre det,” siger computational neuroscientist Nathaniel Daw fra Princeton University, som ikke var involveret i undersøgelsen. “Denne undersøgelse støtter den alternative idé, at tvangstankerne i sig selv er et centralt underskud og ikke sekundært til tvangstankerne.”

De Martino er interesseret i de mekanismer, der ligger til grund for beslutningstagning i almindelighed, og specifikt forholdet mellem tillid og handling. Disse er normalt så tæt knyttet sammen, at det er vanskeligt at studere deres forhold. Men holdet så, at OCD måske kunne give en naturlig måde at adskille dem fra hinanden på. En standardopfattelse er, at tillid beregnes ved at overvåge vores handlinger; tænk på, hvor meget længere du er om at handle i usikre situationer. “Dette er nogenlunde ideen om at overvåge din egen adfærd for at opbygge tillidsestimater, men det er ikke den eneste arkitektur, som hjernen kunne bruge,” siger De Martino. Hvis tilliden estimeres ved at overvåge adfærd, burde det være umuligt at adskille tillid fra handlinger. Men det er også muligt, at tilliden beregnes uafhængigt (eller “offline”) og derefter kan bruges både til at styre handlinger og rapportere tillidsniveauer – en form for behandling, der er kendt som en “parallel” arkitektur. Det andet alternativ “er præcis, hvad vores data tyder på”, siger De Martino. “Dette er den generelle appel af dette arbejde ud over den specifikke kliniske interesse; disse patienter kan hjælpe os med at skelne mellem alternative kognitive arkitekturer.”

Resultaterne tyder på, at hjernen beregner tillid uafhængigt af handling, men at sund funktion afhænger af at forbinde dem tæt sammen. De er også i overensstemmelse med et “dual-systems” syn på adfærdskontrol, der skelner mellem eksplicitte, bevidste ræsonnementer og mere implicitte, automatiske adfærdsmønstre, siger Daw. “En række problemer i psykiatrien i forbindelse med tvang har at gøre med en afbrydelse eller ubalance mellem disse to typer af processer.”

En vigtig advarsel er, at undersøgelsen var et øjebliksbillede af mennesker, der allerede var syge, og derfor kan den ikke afgøre spørgsmål om årsag og virkning. “Vi ved ikke, om denne forringelse skyldes sygdom eller om den er forårsaget af sygdom”, siger Daw. For at finde ud af, hvordan en generel svækkelse som denne hænger sammen med patienternes specifikke tvangstanker og tvangstanker, er det nødvendigt at foretage undersøgelser af mennesker med OCD over længere perioder for at se, hvordan forskellige aspekter af lidelsen udvikler sig over tid. Men hvis afkoblingen af handlinger fra overbevisninger er roden til OCD, repræsenterer det en fælles sygdomsmekanisme, der potentielt forener en lang række patienter med ganske forskellige observerbare symptomer. “Håbet er, at vi ved at forstå den generelle mekanisme i stedet for at fokusere på specifikke symptomer kan vejlede nye terapier”, siger De Martino. En implikation af de nuværende resultater er, at hvis tvangsadfærd er kernen i lidelsen, kan behandlinger, der er direkte rettet mod at ændre adfærd (som kognitiv adfærdsterapi), være mere effektive end behandlinger, der er mere skræddersyet til tvangstanker i ruminationsstil, siger Vaghi.

Det næste hold planlægger at undersøge, hvor mekanismen bag denne forringelse er placeret i hjernen. Forskere ved allerede, at forbindelserne mellem dele af den frontale cortex, som orkestrerer højere funktioner som planlægning og problemløsning, og dybere områder, herunder et område kaldet ventralstriatum, er unormale i OCD. Endvidere behandles forudsigelsesfejl, som tilsyneladende er det, der er afgørende for patienternes unormale handlinger, primært i det ventrale striatum. Disse resultater tyder på, at kredsløb mellem de frontale og striatale områder kan være de kritiske kredsløb, der ligger til grund for denne dysfunktion. Hjernebilleder af personer med OCD, der udfører denne slags opgaver, bør hjælpe med at styrke denne hypotese. “Psykiske lidelser er hjerneforstyrrelser”, siger Vaghi. “Der er stadig en masse stigmatisering, fordi vi tror, at psykiatriske patienter er skøre og opfinder ting, mens vi ikke ville turde sige, at en person med kræft opfinder det”, tilføjer hun. “At forbinde disse former for adfærd med hjernemekanismer burde hjælpe.”

Undersøgelsen illustrerer potentialet i computerpsykiatrien, siger Vaghi. “Det er et eksempel på, hvordan integration af computationelle og kliniske aspekter er en virkelig kraftfuld tilgang,” tilføjer hun. “Uden beregningsmodellering ville vi ikke have været i stand til at fastlægge præcis, hvad denne adfærd relaterer til – vi var i stand til at forstå, hvilken komponent i modellen der forklarer adfærden.”

Leave a comment

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.