In der allgemeinen Geschichte des Krieges wird die 54th Massachusetts Infantry gewöhnlich als das erste afroamerikanische Regiment der Unionsarmee dargestellt, das sich im Kampf bewährte. Tatsächlich fand der Angriff der 54th Massachusetts auf Battery Wagner fast zwei Monate nach der Erstürmung einer ähnlichen konföderierten Festung in Port Hudson, Louisiana, durch die Louisiana Native Guards statt. Die Massachusetts waren das erste offiziell einberufene schwarze Regiment, das für die Union kämpfte, und die einzige Einheit in der Unionsarmee, die sowohl schwarze als auch weiße Offiziere hatte. Da sie nicht im Rampenlicht der Medien standen, wurden ihre Leistungen während des Krieges nie in vollem Umfang anerkannt.

Die Männer der Native Guards stammten aus der Region New Orleans. Die meisten von ihnen waren freie Männer gemischter Abstammung, deren Familien von der Bundesregierung die Freiheit geschenkt bekommen hatten, als New Orleans 1803 durch den Kauf von Louisiana amerikanischer Besitz wurde.

Als der Bürgerkrieg ausbrach, trafen sich einige der prominenten freien Schwarzen von New Orleans, um ihr weiteres Vorgehen zu besprechen, und beschlossen, dass sie die neue konföderierte Regierung unterstützen und sich freiwillig zum Militärdienst melden sollten. Zunächst lobten die konföderierten Behörden ihr Angebot, und ihr Patriotismus wurde in den lokalen Zeitungen gelobt. Am 2. März 1861, einen Monat vor dem Beschuss von Fort Sumter, berichtete die Shreveport Daily News über „eine sehr große Versammlung freier Farbiger aus New Orleans“, die Maßnahmen ergriffen, „um eine militärische Organisation zu bilden und dem Gouverneur von Louisiana ihre Dienste anzubieten.“

Lob war das eine, Akzeptanz etwas ganz anderes. Die Führer der Konföderierten, die die Aussicht auf schwarze Truppen zunächst begrüßt hatten, änderten ihre Haltung angesichts des wachsenden Einflusses der Abolitionisten auf die Bundesregierung. Bei der Verteidigung der Rechtmäßigkeit der Sklaverei verwiesen die Südstaatenbeamten auf ihr langjähriges Argument, dass Schwarze den Weißen unterlegen seien. Die Rekrutierung schwarzer Truppen auf der gleichen Ebene wie die der Weißen würde dieses Argument vor aller Welt widerlegen, und die Konföderation entschied sich dafür, den Louisiana Native Guards das Privileg zu verweigern, für ihr neues Land zu kämpfen.

Eine kombinierte Expedition der US-Armee und der Marine akzeptierte die Kapitulation von New Orleans am 26. April 1862. Doch die Einnahme der Stadt und die Abriegelung der Mündung des Mississippi waren nur der Anfang für die Besatzungsarmee der Bundesstaaten. Die Unionstruppen unter dem Kommando von Generalmajor Benjamin Franklin Butler brauchten Verstärkung. Butler, ein Politiker aus Massachussetts und Abolitionist, wusste, dass die Ressourcen der Bundesregierung knapp waren, und bat Washington um die Erlaubnis, einheimische Schwarze zu rekrutieren.

Es war nicht das erste Mal, dass diese Idee vorgebracht wurde. Die Union hatte bereits schwarze Truppen aus befreiten Sklaven in der Gegend von Port Royal, S.C., aufgestellt, nachdem diese von den Bundestruppen besetzt worden war, aber dieses Experiment war nicht sehr erfolgreich gewesen. Die ehemaligen Sklaven wurden schlecht behandelt, nicht bezahlt und erhielten nur eine geringe oder gar keine militärische Ausbildung. Butlers Experiment sollte anders verlaufen. Da Washington nicht offiziell auf das Ersuchen reagierte, beschloss Butler, die Rekrutierung auf eigene Faust fortzusetzen.

Er wandte sich an mehrere prominente Schwarze in New Orleans, um ihre Meinung über den Eintritt in die Unionsarmee zu erfahren. Es handelte sich um dieselben Männer, die nur ein Jahr zuvor der Konföderation ihre Dienste angeboten und dafür eine demütigende Abfuhr erhalten hatten. Sie waren immer noch bereit zu kämpfen, und sie wollten der Welt zeigen, dass sie allen Soldaten ebenbürtig waren. Die Louisiana Native Guards traten tatsächlich in Ben Butlers Armee ein.

Am 22. August 1862 erließ General Butler einen allgemeinen Befehl, der die Rekrutierung schwarzer Soldaten erlaubte. Die Schwarzen von New Orleans reagierten mit Begeisterung. Innerhalb von zwei Wochen hatte er mehr als 1.000 Männer rekrutiert und konnte sein erstes Regiment aufstellen. Die Befehle sahen vor, dass nur freie Schwarze in das Regiment aufgenommen werden durften, aber die Rekrutierungsoffiziere setzten diese Regel äußerst lax durch und ließen zu, dass viele entlaufene Sklaven ohne Fragen in die Listen eingetragen wurden.

Am 27. September 1862 wurde das 1. Regiment der Louisiana Native Guards offiziell zum ersten schwarzen Regiment in der Unionsarmee. Das 1. South Carolina Regiment war zwar das erste schwarze Regiment, das organisiert wurde, aber es war nie offiziell in die Armee aufgenommen worden.

Die erstaunliche Reaktion auf Butlers Aufruf hielt an. Innerhalb weniger Monate meldeten sich genügend Schwarze aus der Region freiwillig, um vier vollständige Regimenter zu bilden, die Butlers Streitkräfte um mehr als 4.000 Mann aufstockten und ihm halfen, seinen Mangel an Arbeitskräften zu beheben.

Viele der prominenten schwarzen Bürger von New Orleans waren zu Offizieren in den Regimentern ernannt worden, und sie brannten darauf, die Verleumdungen zu widerlegen, mit denen die Konföderation sie von der Armee ferngehalten hatte. Ein solches Beispiel war Hauptmann Andr Cailloux von der Kompanie E. Cailloux war ein angesehener und wohlhabender Einwohner von New Orleans, der sich gerne damit brüstete, „der schwärzeste Mann in Amerika“ zu sein. Er hatte eine formelle Ausbildung in Frankreich genossen und war auch in den militärischen Künsten unterwiesen worden. Der Hauptmann war der geborene Anführer und zeigte eine beeindruckende martialische Präsenz, während er seine Truppen drillte und Befehle sowohl auf Englisch als auch auf Französisch erteilte.

Die weißen Offiziere in Butlers Armee waren schnell von der Idee überzeugt, mit Schwarzen zu dienen. Es wurde allgemein festgestellt, dass die Schwarzen den Soldatenberuf leichter ergriffen als ihre weißen Kollegen und dass sie sich leichter ausbilden und disziplinieren ließen. Ein weißer Offizier, der bei den Native Guards diente, schrieb einen Brief nach Hause, in dem er seine Bewunderung zum Ausdruck brachte: „Sie wären überrascht über die Fortschritte, die die Schwarzen beim Drill und bei allen Pflichten eines Soldaten machen. Ich finde sie lernwilliger, ordentlicher und sauberer als die Weißen, sowohl was ihre Personen als auch ihre Unterkünfte betrifft. Ihre Kampfeigenschaften sind noch nicht in großem Umfang getestet worden, aber ich bin überzeugt, dass sie, da sie wissen, dass sie von den Rebellen kein Pardon erhalten werden, bis zum Tod kämpfen werden.‘

Obwohl sie sich im Lager als vorbildliche Soldaten erwiesen, wurde den Mitgliedern der Native Guards die Chance verwehrt, sich auf dem Schlachtfeld zu beweisen. Stattdessen wurden sie dazu verdonnert, manuelle Arbeiten an Verteidigungsanlagen zu verrichten oder dieselben Anlagen zu bewachen, sobald sie fertiggestellt waren. Im Moment galten die Weißen noch als das einzige Kampfelement in Butlers Armee, und die Louisiana Native Guards mussten ihre Zeit abwarten.

Im Mai 1863 versuchten die Unionstruppen unter Generalmajor Ulysses S. Grant, den Konföderierten die Festung Vicksburg (Missouri) zu entreißen. Generalmajor Nathaniel P. Banks erhielt den Befehl, seine Bemühungen zu koordinieren, um Grant zu unterstützen und zu verhindern, dass potenzielle Verstärkungen nach Vicksburg geschickt werden. Banks beschloss, dass dies am besten durch einen Angriff auf Port Hudson, eine konföderierte Festung 30 Meilen nördlich von Baton Rouge am Ostufer des Mississippi, geschehen sollte. Die Louisiana Native Guards standen zu diesem Zeitpunkt unter Banks‘ Kommando, und er hatte die feste Absicht, sie bei seiner kommenden Offensive einzusetzen.

Kurz vor Beginn der Operationen gegen Port Hudson wurde den Louisiana Native Guards ihre Regimentsfahne überreicht. Als Colonel Justin Hodge die Fahne an Color Sgt. Anselmas Plancianois übergab, wies er ihn darauf hin, dass er die Fahne schützen, ja sogar für sie sterben, sie aber niemals aufgeben dürfe. Plancianois antwortete: „Oberst, ich werde Ihnen diese Fahne zu Ehren bringen oder Gott den Grund dafür berichten. Seine Worte wurden mit wildem Jubel in den Reihen aufgenommen. Endlich hatten die Männer eine eigene Fahne, und sie waren im Begriff, ihr in die Schlacht zu folgen.

Port Hudson war eine beeindruckende Festung. Sie krönte eine 80 Fuß hohe Klippe an einer Biegung des Mississippi und war vom Fluss aus praktisch uneinnehmbar. Die einzige Möglichkeit, die Festung anzugreifen, bestand darin, die Verteidigungsanlagen von hinten zu stürmen, doch die Konföderierten hatten alle Vorkehrungen getroffen, um sich gegen diese Möglichkeit zu schützen. Eine Reihe von Schanzen, gefällte Bäume mit angespitzten Ästen, verlief über die gesamte Länge der Umgrenzung. Dahinter befanden sich Schießscharten und Vorwerke. Schließlich gab es noch die Hauptbefestigung aus Erdwällen mit 20 Fuß dicken Brüstungen, die durch einen mit Wasser gefüllten Graben von 8 Fuß Breite und 15 Fuß Tiefe geschützt waren. Alle Befestigungen waren mit Hilfe von Sklavenarbeit errichtet worden. Hinter den Anlagen hatten die Konföderierten 20 Belagerungsgeschütze und 31 Feldartilleriegeschütze aufgestellt. Obwohl keine gesicherten Zahlen vorliegen, weiß man, dass die konföderierte Garnison mehr als 6.000 Mann zählte. Sie aus einer so starken Stellung zu vertreiben, wäre ein schwieriges Unterfangen für erfahrene Truppen gewesen. Die Native Guards waren jedoch begierig auf diese Gelegenheit.

Die Artillerie der Union durchbrach die morgendliche Ruhe am 27. Mai 1863, als das Fort unter schweres Geschützfeuer geriet, das die Verteidigung aufweichen sollte, bevor die Infanterie eingesetzt wurde. Vier Stunden lang beschossen die Kanonen der Union das Fort.

Die 1.080 Mann starke Native Guards war auf der äußersten rechten Seite der Unionslinie postiert worden. Um 10 Uhr gab ein Hornsignal das Signal zum Angriff, und die Gardisten stürmten mit Gebrüll vor. Zwischen ihnen und den Werken lag eine halbe Meile Boden, der von Rinnen durchzogen und mit Ästen übersät war, aber die Gardisten rückten im Laufschritt vor. Als sie sich dem Fort näherten, wurden sie von den Werken vor ihnen mit Kanistern beschossen, die ihnen fast ins Gesicht schossen. Auch die Artillerie feuerte in beide Flanken, und das Gemetzel war schrecklich. Dennoch drängten die Gardisten weiter vorwärts, nicht ahnend, dass der Angriffsplan der Union schief gelaufen war und dass sie es allein mit der sechsmal so großen Garnison des Forts zu tun hatten.

Captain Cailloux drängte die Kompanie E, weiter vorzudringen. Als Fahnenkompanie des Regiments gerieten seine Männer unter ungewöhnlich heftigen Beschuss der Konföderierten, und eine Kugel zerschmetterte Cailloux‘ linken Arm. Er weigerte sich, das Feld zu verlassen und trieb seine Männer weiter an, bis sie den Rand des überfluteten Grabens erreichten. Folgt mir!“, rief er, bevor er von einer Granate getroffen wurde, die ihm das Leben kostete.

Die Truppen der Color Company hielten trotz des Todes ihres Kommandanten kurz am Graben an, und die konföderierten Verteidiger beschossen sie aus nächster Nähe mit Musketen. Der Versuch, den Graben inmitten eines derartigen Beschusses zu überqueren, erschien selbstmörderisch, und so zogen sich die Männer zurück, um sich für einen weiteren Angriff neu zu formieren.

Erneut stürmten sie das Werk und erreichten einen Punkt, der 50 Yards von den feindlichen Geschützen entfernt war, doch das Ergebnis war das gleiche. Inzwischen war der rechte Flügel der Garde die einzige Einheit, die das Fort angriff. Ohne Unterstützung und mit dem gesamten Gewicht der konföderierten Verteidigungsanlagen im Rücken drängten sie in einem vergeblichen Angriff weiter vorwärts.

Einige Soldaten der Kompanien E und G sprangen in den überfluteten Graben und versuchten, das gegenüberliegende Ufer zu erreichen, wurden aber von den Verteidigern des Forts niedergeschossen. Ein weißer Unionsoffizier, der Zeuge des Angriffs war, sagte: „Sie unternahmen mehrere Versuche, ihn (den Graben) schwimmend zu überqueren, um einen Angriff auf die feindlichen Werke vorzubereiten, und das auch noch in Sichtweite des Feindes und auf kurze Musketenentfernung.“

Der Mut der Gardisten war beflügelnd. Die Ärzte im Feldlazarett berichteten, dass eine Reihe von schwarzen Soldaten, die beim ersten Angriff verwundet worden waren, das Krankenhaus mit oder ohne Behandlung verließen, um sich ihren Kameraden beim zweiten Angriff anzuschließen. Dr. J.T. Paine schrieb, er habe „alle Arten von Soldaten gesehen, aber ich habe noch nie einen gesehen, der an Mut und unerschrockener Tapferkeit unsere Farbigen übertraf.“

Aber Mut allein konnte die extremen Chancen der Native Guards nicht überwinden. Die Musketen und die Artillerie der Rebellen waren zu stark für sie, und die immer höheren Verluste, die sie erlitten, machten die Männer langsam kampfunfähig. Wieder einmal waren sie gezwungen, sich zurückzuziehen, aber erst nachdem mehrere Versuche unternommen worden waren, Captain Cailloux‘ Leiche zu bergen, die allesamt scheiterten.

Unglaublicherweise schien das Oberkommando der Union immer noch zu glauben, dass die Eingeborenengarde das Unmögliche schaffen konnte. Die Gardisten formierten sich neu, zogen ihre Linien an und rückten zum dritten Mal im Eiltempo vor. Sie wurden mit demselben vernichtenden Feuer konfrontiert, das schon die beiden vorangegangenen Angriffe zum Scheitern gebracht hatte, aber sie stürmten weiter vor. Fahnenfeldwebel Plancianois hatte die Fahnen des Regiments bis zu den feindlichen Werken vorgeschoben, als er von einer 6-Pfünder-Granate am Kopf getroffen wurde. Insgesamt wurden sechs Fahnenträger bei dem Versuch, die Fahne voranzubringen, getötet, bevor die Garde den Befehl zum Rückzug erhielt. Nachdenklich formierten sie sich neu und marschierten wie bei einer Parade vom Feld.

Von den 1.080 Gardisten, die an der Schlacht teilnahmen, wurden 37 getötet, 155 verwundet und 116 gefangen genommen. Ihr Verhalten hatte die meisten Zweifler in Banks‘ Armee bekehrt und bewiesen, dass schwarze Truppen bei der Niederschlagung des Aufstands eine entscheidende Rolle spielen konnten. Ihr Mut ebnete den Weg für die mehr als 180.000 schwarzen Soldaten, die für die Unionsarmee kämpften.

Die sterblichen Überreste von Captain Cailloux wurden erst nach dem Fall von Port Hudson am 8. Juli geborgen und zur Beerdigung nach New Orleans überführt. An seiner Beerdigung nahmen sowohl Schwarze als auch Weiße teil. Cailloux mag sich damit gerühmt haben, der schwärzeste Mann Amerikas zu sein, aber Heldentum kennt keine Grenzen zwischen den Hautfarben.

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