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Walburga ‚Dolly‘ Oesterreich wird vor Gericht wegen des angeblichen Mordes an ihrem Mann angeklagt. Von links nach rechts: Detective Cline, Mrs. Oesterreich, Richter Channing Follette und ein Gerichtsreporter. (Foto: Bettmann/ Getty Images)

Im April 1930 begann die Los Angeles Times mit der Veröffentlichung von Details aus einem äußerst seltsamen Gerichtsverfahren, die sich über Monate hinziehen sollten. Es ging um eine „hübsche“ Frau namens Dolly, ihren ermordeten Ehemann und ihren Liebhaber, einen Mann, der als „Dachbodengeist“ bekannt war und auf Dollys Geheiß hin ein „fledermausartiges Leben in versteckten Räumen“ führte.

Die Geschichte, wie die drei miteinander verflochten sind, ist der reißerischsten Groschenromane der Epoche würdig.

Geboren 1880, war Walburga „Dolly“ Korschel eine deutsche Einwanderin, die auf einer armen Farm im Mittleren Westen aufwuchs. Mit Anfang 20 heiratete sie Fred Oesterreich, den wohlhabenden Besitzer einer erfolgreichen Schürzenfabrik. Das Paar ließ sich in Milwaukee nieder, aber das Eheglück war schwer zu fassen – Fred trank zu viel und Dolly war sexuell unbefriedigt. „Ihre Augen und ihr Appetit brachten eine lange Reihe von Männern in ihr Leben – und einen von ihnen in den Tod“, schrieb die LA Times.

An einem untypisch heißen Herbsttag im Jahr 1913 bat Dolly Fred, einen Reparaturdienst der Fabrik ins Haus zu schicken, um ihre Nähmaschine zu reparieren. Als der 17-jährige Otto Sanhuber an die verzierte Doppeleingangstür der Oesterreichs klopfte, öffnete Dolly, damals 33 Jahre alt, in Strümpfen, einem Seidenmantel und sonst nichts. Im Elternschlafzimmer blieb die verstaubte alte Singer-Maschine unangetastet, was man von Frau Oesterreich nicht behaupten konnte. Ihr Stelldichein an diesem Tag war der Beginn einer jahrzehntelangen sexuellen Beziehung.

In den ersten Tagen ihrer Affäre trafen sich Dolly und Sanhuber in Hotels. Bald schon beschlossen sie, alle Vorsicht in den Wind zu schlagen und ihre fleischlichen Gelüste im bequemen Ehebett der Oesterreichs auszuleben. Doch das Herzland war 1913 das Epizentrum eines moralischen Konservatismus, der das Amerika vor der sexuellen Revolution prägte. Die Nachbarn wurden misstrauisch angesichts der häufigen Besuche eines Mannes, den Dolly als ihren „vagabundierenden Halbbruder“ bezeichnete.

Dolly hatte eine Lösung: Sanhuber sollte seinen Job kündigen und in die Dachkammer der Oesterreichs einziehen. Fred ging dort nie hinauf und die Liebenden konnten ihr Stelldichein sicher vor neugierigen Blicken fortsetzen. Die einzige Bedingung war, dass der junge Sanhuber auf jeglichen menschlichen Kontakt verzichten musste, abgesehen von der tantrischen Zeit, die er jeden Tag mit Frau Oesterreich verbrachte. Sanhuber machte das nichts aus. Er hatte keine nennenswerte Familie und, wie die LA Times 1930 berichtete, liebte er Dolly „wie ein Junge seine Mutter liebt.“

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Dolly Oesterreich, um 1930. (Foto: Public Domain)

Der Dachboden, nur mit einem Feldbett und einem Schreibtisch ausgestattet, wurde zu einer leeren Leinwand, auf die der Teenager seine innere Traumwelt projizierte. Nachts verschlang er die Stapel von Seefahrtsabenteuerbüchern, die Dolly ihm jede Woche aus der Bibliothek mitbrachte. Wie die gestrandeten Schiffbrüchigen in seinen Lieblingsromanen bewahrte sich Sanhuber vor dem Wahnsinn, indem er seine Gedanken mit einem einzigen Ziel beschäftigte: Sein Traum, der sich in eine Obsession verwandelte, war es, für die Pulps zu schreiben.

Pulp Fiction Magazine waren die Nachfahren der „Penny Dreadful“ des 19. Jahrhunderts. Für 10 Cent konnten die Leser ihre Neugierde mit Geschichten über Sex, Mord, Sucht und Wahnsinn befriedigen. Pulps wie Argosy (1882-1978) waren berühmt für ihre Titelbilder, die halbbekleidete Jungfrauen in Not zeigten, die auf einen rettenden Helden warteten. Als Dolly in ihrem fadenscheinigen Seidengewand an die Tür klopfte, sah Sanhuber vielleicht eine Gelegenheit, seine Kunst auszuleben.

Bis 1918 lebte Sanhuber fünf Jahre lang unentdeckt auf dem Dachboden der Oesterreichs, hatte regelmäßig Sex mit Dolly und veröffentlichte sogar einige seiner Geschichten unter einem Pseudonym. Währenddessen beginnt Fred an seinem Verstand zu zweifeln: Er hörte unerklärliche Geräusche auf dem Dachboden, seine Zigarren verschwanden immer wieder, und er konnte schwören, dass in manchen Nächten seltsame Schatten vor seiner Schlafzimmertür vorbeizogen. In jenem Jahr beschloss er, nach Los Angeles zu ziehen, nicht ahnend, dass das Gespenst, das in seinem Haus in Milwaukee spukte, ihm in den Westen folgen würde.

Dolly stimmte dem Umzug unter der Bedingung zu, dass das neue Haus einen Dachboden haben musste. Sie schickte Sanhuber voraus, und als die Oesterreichs eintrafen, hatte sich der inzwischen 22-Jährige bereits in seinem neuen Heim eingerichtet.

In Los Angeles begann sich die Ehe der Oesterreichs zu verschlechtern. Fred trank noch mehr als in Milwaukee, und die Streitigkeiten zwischen dem Paar wurden immer heftiger. Am 22. August 1922 brach ein besonders brutaler Streit aus, und Sanhuber, der um Dollys Leben fürchtete, rannte die Treppe hinunter und schwang Freds zwei Gewehre vom Kaliber .25. Er feuerte drei Schüsse direkt in die Brust seines Rivalen und tötete ihn auf der Stelle.

Das Liebespaar beschloss, die Szene so zu manipulieren, dass es wie ein Einbruch aussah: Sanhuber nahm Freds Diamantuhr an sich und sperrte Dolly in den Wandschrank. Nachdem Sanhuber sich wieder auf den Dachboden geschlichen hatte, schrie Dolly so lange, bis einer der Nachbarn die Polizei rief. Die Polizei hatte keinen Grund, an Dollys Geschichte zu zweifeln – schließlich konnte sie sich nicht selbst im Schrank eingesperrt haben. Also erbte die fröhliche Witwe die Millionen ihres Mannes und kaufte sich ein neues Haus. Mit einem geräumigen Dachboden.

Auch wenn es keinen offensichtlichen Grund gab, Sanhuber weiterhin auf dem Dachboden zu verstecken, hatte sich die Beziehung der Liebenden nach einem Jahrzehnt in eine Beziehung verwandelt, die auf Dominanz und Unterwerfung basierte. Jahre später sagte Sanhuber vor den Geschworenen, er sei Dollys „Sexsklave“ gewesen, gefangen durch seine Liebe zu ihr.

Dolly begann, sich mit ihrem Anwalt Herman Shapiro zu treffen, und machte dabei eine Reihe von belastenden Fehlern. Der erste war, dass sie Herman die Diamantuhr gab, die angeblich während des „Raubes“ gestohlen worden war. Herman erkannte die Uhr als die von Frank, aber Dolly erklärte freundlich, sie habe sie unter einem Sitzkissen gefunden und sehe keine Notwendigkeit, die Polizei zu informieren. Laut der LA Times, die 1923 über den Mord berichtete, bat Dolly an diesem Abend einen dritten Liebhaber, Roy Klumb, die Mordwaffen in den Teergruben von La Brea zu entsorgen.

Im Jahr 1923 erfuhr die Polizei von Franks Uhr und Klumb gestand nach einer heftigen Trennung von Dolly, die Waffen entsorgt zu haben. Dolly wurde verhaftet, aber da sie nicht erklären konnte, wie sie sich in den Schrank eingeschlossen hatte, musste sie die Anklage fallen lassen und wurde aus der Untersuchungshaft entlassen. Während der Anhörung machte sie einen weiteren verhängnisvollen Fehler, als sie Shapiro bat, ihrem „vagabundierenden Halbbruder“, der auf dem Dachboden wohnte, Essen zu bringen. Sanhuber war froh, Herman zu sehen. Er hatte seit über einem Jahrzehnt mit keinem anderen Mann mehr gesprochen und erzählte der Anwältin von seinen sexuellen Heldentaten. Shapiro warf Sanhuber noch am selben Tag aus dem Dachgeschoss, und der verängstigte junge Mann floh nach Kanada.

Herman und Dolly’s Beziehung endete 1930 mit einer sauren Note. Aus Boshaftigkeit erzählte er der Polizei von Sanhuber, der zufällig gerade wieder nach Los Angeles gezogen war. Als die beiden Ex-Liebhaber verhaftet wurden, hatten die Zeitungen bereits Wind von der schmutzigen Geschichte bekommen, und die Fotografen verfolgten Dolly und Sanhuber überallhin. Doch der Prozess verlief nicht so ereignisreich, wie es sich die Öffentlichkeit erhofft hatte: Zwar befanden die Geschworenen Sanhuber am 1. Juli des Totschlags für schuldig, doch die Verjährungsfrist für ein solches Vergehen betrug sieben Jahre. Seit Franks Tod waren acht Jahre vergangen. Sanhubers Anklage wurde fallen gelassen.

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Ein Zeitungsausschnitt aus dieser Zeit. (Foto: Public Domain)

Dolly wurde freigesprochen, woraufhin sie einen neuen Liebhaber fand. Sie blieben 30 Jahre lang zusammen und heirateten schließlich. Sie starb als freie Frau im Jahr 1961.

Sanhuber verließ Los Angeles und verschwand. Während des Medienrummels, der den Prozess umgab, wurde er aufgrund seiner ehemals fledermaushöhlenähnlichen Lebensumstände als „der Batman von Los Angeles“ bekannt. (Superhelden-Comics, die Abkömmlinge der Pulp Fiction, gab es 1930 noch nicht, ebenso wenig wie die Galanterie, die heute mit dem Namen „Batman“ verbunden wird.)

Dank der Behandlung, die Sanhuber während des Prozesses durch die Boulevardpresse erfuhr, sah die Öffentlichkeit in ihm nicht den tragischen Romantiker, für den er sich hielt, sondern einen unmoralischen sexuellen Perversen mit einer verrückten Vorliebe für das Leben auf dem Dachboden. Der stellvertretende Staatsanwalt nannte ihn einen „Meineidigen seiner eigenen Seele“. Sanhuber mag vom Urteil des Gesetzes befreit worden sein, aber er musste sich mit dem Urteil der Zeitungsleser auseinandersetzen, die von der anzüglichen Geschichte fasziniert waren.

„Nichts in der Fiktion ist dramatischer als die Geschichte des plötzlichen Streits im Hausflur, des Auftauchens eines bewaffneten Dosenöffners, des Kampfes, der Ermordung, des Einsperrens von Frau Oesterreich in einen Schrank mit dem Schlüssel nach draußen und des mysteriösen Verschwindens des Mörders zurück in sein Kämmerchen“, schrieb die LA Times 1930. „Ja, man muss zugeben, dass die Fiktion wieder einmal übertroffen worden ist.“

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