In einem Glasbehälter, der mit einer Formaldehydlösung gefüllt ist, schwebt das Stück graue Substanz mühelos, als wäre es in der Zeit aufgehoben. Seit mehr als einem halben Jahrhundert befindet sich das Exemplar in einem historischen Backsteingebäude im Westen von Indianapolis, einer ehemaligen Nervenheilanstalt, in der heute das Indiana Medical History Museum untergebracht ist. Abgesehen von einer Handvoll medizinischer Aufzeichnungen, darunter ein handgeschriebener Autopsiebericht, war wenig über das Gehirn bekannt – oder über den Mann, zu dem es einst gehörte. Dank einer neuen Initiative des Museums werden Besucher jedoch bald die Gelegenheit haben, mehr über das Leben des ehemaligen Patienten zu erfahren und darüber, warum er überhaupt in die Nervenheilanstalt eingewiesen wurde.

Gleich dem Zusammensetzen eines Puzzles haben Mitarbeiter des Museums Krankenblätter, Autopsieberichte, Krankenhauseinweisungspapiere, Zeitungsausschnitte, Stadtverzeichnisse und andere Unterlagen durchforstet, um die Geschichten hinter der Sammlung von Präparaten und den Patienten, zu denen sie einst gehörten, in der ehemaligen pathologischen Abteilung des Central State Hospital besser zu verstehen. (Als es 1848 eröffnet wurde, war es als Indiana Hospital for the Insane bekannt.) Das Projekt mit dem Titel „Rehumanizing the Specimens“ (Wiederbelebung der Präparate) begann 2015 und hat mit Hilfe von lokalen Historikern und Archivaren des Staatsarchivs von Indiana, Studenten der Indiana University School of Medicine und Pathologen weiter an Dynamik gewonnen.

„Das Ziel ist es, den Menschen eine Stimme zurückzugeben, die sie nicht mehr haben“, sagt Sarah Halter, Geschäftsführerin des Indiana Medical History Museum. „Die Art und Weise, wie man ein Objekt ausstellt, die Art der Informationen, die man mit den Besuchern teilt, und die Geschichten, die man erzählt, all diese Dinge wirken sich darauf aus, wie die Besucher diese Objekte oder in diesem Fall menschliche Überreste wahrnehmen. beeinflussen die Botschaft, die sie daraus mitnehmen. Wir möchten sicherstellen, dass die Art und Weise, wie wir die Exemplare ausstellen und interpretieren, ihre Menschlichkeit unterstreicht und den Besuchern das Gefühl vermittelt, dass es sich um echte Menschen handelte, wie wir alle.“

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Ein Beispiel für das neue Etikett (oben) neben dem alten Etikett (unten) und dem Exemplar. (Mit freundlicher Genehmigung des IMHM)

Am 9. Juli wird das Museum das Projekt in Form einer Reihe detaillierter Etiketten vorstellen, die neben jedem Exemplar zu sehen sein werden. Da das Museum im alten Pathologiegebäude untergebracht ist, fühlt man sich beim Betreten des Backsteingebäudes in die Vergangenheit zurückversetzt, denn viele der Labors und Büros sind noch genau so, wie sie vor Jahrzehnten in Betrieb waren. Bislang hat das Museum Dutzende von Etiketten für seine umfangreiche Sammlung fertiggestellt, die Teile von Gehirnen, Herzen, Tumoren und anderen biologischen Überresten umfasst. Zusätzlich zu den physischen Etiketten erstellt das Museum einen zusätzlichen Bereich auf seiner Website, der noch mehr Informationen über jedes Exemplar und Details über den ehemaligen Patienten enthält, z. B. wo er aufgewachsen ist, was er beruflich gemacht hat, warum er in die Klinik eingewiesen wurde und wie er gestorben ist.

Bislang waren fast alle Objekte des Museums, die den Besuchern gezeigt wurden, mit sehr klinischen Beschreibungen und Begriffen versehen, die von Pathologen geschrieben wurden, als das Gebäude noch eine voll funktionsfähige psychiatrische Einrichtung war. (Es wurde erst 1971 zu einem Museum.) Die Beschriftungen enthielten viel medizinischen Jargon und konzentrierten sich auf den medizinischen Zustand des Patienten, wobei biografische Details vermieden wurden. Ein altes Etikett enthält zum Beispiel Angaben zu Proteinen, die in der Rückenmarksflüssigkeit der Probe gefunden wurden. Die neuen Etiketten gehen einen Schritt weiter und erläutern mehr über die tatsächlichen Patienten und ihre Geschichte. Für dieselbe Probe verrät das neue Etikett, dass sie von einem im Krieg verwundeten Soldaten stammt. Alles in allem ist das Projekt nur ein kleiner Ausschnitt aus den zahlreichen Beständen des Museums, zu denen Tausende von Gewebeblöcken, unentwickelten Glasplattenfotos, Autopsieberichten, medizinischen Büchern und anderer Literatur gehören.

„Die Autopsieberichte, die wir im Museum haben, sind nur ein Ausgangspunkt für uns“, sagt Halter. „Dort finden wir Informationen über die Todesursache und die Dauer des Krankenhausaufenthalts. Wir arbeiten aber auch mit Medizinstudenten und Pathologen zusammen, die sich die Gewebeblöcke ansehen und untersuchen, ob sich unser Verständnis einer bestimmten Krankheit oder Verletzung geändert hat und was bei der Diagnose, Prognose oder Behandlung heute anders sein könnte. Es gab Krankheiten, für die man um 1900 vielleicht in eine Anstalt eingewiesen worden wäre, was heute dank des medizinischen Fortschritts nicht mehr der Fall wäre. Ihre Forschungen helfen auch den Historikern des Museums, besser zu verstehen, welche Auswirkungen die Krankheit für den Einzelnen damals gehabt hätte.“

Ein Blick in das Labor des Museums. Das IMHM war einst eine voll funktionsfähige Nervenheilanstalt.
Ein Blick in das Labor des Museums. Das IMHM war einst eine voll funktionsfähige Nervenheilanstalt. (Mit freundlicher Genehmigung von Tom Mueller)

Ein besonderes Exemplar, das Halter als Beispiel anführt, ist das eines Mannes namens Burton. (Aus Gründen des Datenschutzes hat sich das Museum dafür entschieden, auf den Etiketten nur die Vornamen und Initialen der Patienten anzugeben.) Burton erlitt ein Schädel-Hirn-Trauma, als eine Kugel während des Spanisch-Amerikanischen Krieges seinen linken Frontallappen durchschlug. Nach dem Krieg kehrte der Veteran zu seiner Arbeit als Landwirt zurück und gründete eine Familie, doch im Laufe der folgenden Jahrzehnte verschlechterten sich seine exekutiven Fähigkeiten, und Ende der 60er Jahre wies ihn seine Familie in ein Krankenhaus ein. Durch die Zusammenstellung seiner medizinischen Unterlagen und die Befragung bei der Einlieferung ins Krankenhaus konnte das Museum ein besseres Verständnis für den Mann entwickeln, der Burton vor und nach seiner Verletzung war, und zwar weit über das hinaus, was man bisher nur von dem durchlöcherten Hirnteil wusste, das in einem mit Formalin gefüllten Glas im Museum schwimmt.

„Wir möchten, dass die Besucher erkennen, dass es sich um echte Menschen handelt“, sagt Halter. „Wir alle sind von psychischen Erkrankungen betroffen, ob direkt oder indirekt. Die Präparate sind mehr als nur Lehrmittel. Wir sehen viele Möglichkeiten, diese Informationen, die wir sammeln, zu nutzen. Wir könnten in der Gemeinschaft etwas bewirken, indem wir diese Geschichten erzählen. Deshalb graben wir weiter und suchen nach weiteren Informationen, damit wir die Sammlung nach und nach mit Erzählungen ergänzen können.“

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