EDESSA (Aram. e Syr. Urhai/Orhāi; Ar. Rohāʾ), oggi Urfa nella Turchia sud-orientale, ex capitale dell’antica Osrhoene (Figura 1). È situata su una cresta calcarea, un’estensione dell’antico Monte Masius nelle montagne del Tauro dell’Anatolia meridionale, dove l’autostrada est-ovest da Zeugma (nelle vicinanze della moderna Birecik) sull’Eufrate al Tigri incontrava la strada nord-sud da Samosata (Somaysāṭ) all’Eufrate via Carrhae (Ḥarrān). Edessa fu tenuta successivamente dai Seleucidi, dai Parti e dai Romani. La storia di Urhai pre-ellenistica è sconosciuta, ma il nome potrebbe essere derivato dal persiano Ḵosrow (Gr. Osróēs; Procopio, De Bello Persico 1.17.23-24). Potrebbero essere state le abbondanti fonti d’acqua di Urhai ad ispirare Seleuco Nicatore, che vi fondò l’insediamento greco intorno al 303 a.C., a chiamarlo come l’antica città reale macedone, anch’essa ben fornita d’acqua (Appiano, Syriaca 57; Stephanus Byzantius, s.v. Edessa). Il nome fu poi cambiato, probabilmente da Antioco IV Epifane (175-64 a.C.), in Antiochia sul Callirhoe (una peschiera locale), ma dopo il suo regno tornò a Edessa e Urhai.

Il fatto che le monete furono coniate a Edessa sotto Antioco IV suggerisce un grado di autonomia e importanza nel periodo seleucide. I greci non furono mai predominanti nella popolazione, tuttavia, come attestato dall’epiteto “mezzo barbaro” (Gk. mixobárbaros; Malalas, pp. 418-19). L’influenza araba era forte nella regione, e quando il potere seleucide declinò alla fine del II secolo a.C. Edessa divenne la capitale di un piccolo regno, governato dalla cosiddetta “dinastia Abgar”, generalmente alleata con i Parti, e sotto una forte influenza culturale partica. Plinio il Vecchio (5.85) chiamava gli abitanti di Osrhoene “Arabes”, e il sovrano era anche conosciuto come “phylarch” o “toparch” dei Saraceni (Festo, 14). Fu entrando a Edessa nel 114 d.C. che l’imperatore romano Traiano ricevette il titolo di Arabicus. Da quel momento in poi Edessa entrò sempre più nella sfera romana.

Nelle guerre civili romane del 193-94 Edessa sostenne Gaio Pescenio Niger, governatore della Siria, che fece pace con i Parti prima di essere sconfitto da Settimo Severo (193-211). Ad un certo punto tra il 195 e il 199 Severo creò due nuove province dai territori conquistati oltre l’Eufrate, per servire da cuscinetto per la provincia di Siria. Secondo un’iscrizione frammentaria dalla fortezza in rovina di Eski Hasr, circa 70 km a ovest-nord-ovest di Edessa, essa era stata costruita “tra la provincia di Osrhoene e il regno di Abgar” (Wagner), prova che Abgar VIII (177-212) aveva mantenuto il suo dominio, anche se doveva essere stato ridotto a una piccola area intorno a Edessa. Il regno di Osrhoene fu infine abolito nel 249 (Michael, V/5, pp. 77-78).

Il cristianesimo deve essere stato stabilito a Edessa prima della fine del II secolo d.C., poiché una “chiesa” era tra gli edifici distrutti in una disastrosa inondazione nel 216 circa (Cronaca, pp. 1-2). La città ebbe i suoi martiri (Guria e Shamona sono i più noti) durante le persecuzioni sotto Diocleziano (284-305). Dopo la loro cessazione il cristianesimo divenne rapidamente la religione dominante a Edessa, che era un luogo di sosta preferito per i pellegrini sulla loro strada verso la vicina Carrhae. Abgar IX (214-40) fu un patrono del maestro gnostico Bardesanes, che ebbe un ruolo importante nella vita di corte. Una lettera di Mani (m. 274) alla comunità di Edessa, citata nel Codice Mani di Colonia, indica che anche durante la sua vita i man-icheani erano attivi in città.

Anche se il sasanide Šāpūr I (240-70) ottenne una grande vittoria vicino a Edessa nel 260, catturando l’imperatore romano Valeriano, nella sua iscrizione a Kaʿba-ye Zardošt vicino a Persepoli la città non è elencata tra quelle catturate in quella campagna. Questa omissione e il fatto che abbia dovuto corrompere la guarnigione di Edessa durante la sua ritirata suggeriscono che la città abbia resistito contro di lui o sia stata sotto il suo controllo solo per un breve periodo. Dopo la vittoria di Galerio Massimiano sui Persiani nel 298 Edessa divenne la capitale della nuova provincia di Osrhoene. La sua importanza militare fu sottolineata dal voltagabbana romano Antonino, che fece notare a Šāpūr II (309-79) nel 359 che, se Edessa non fosse stata catturata, le sue retrovie non sarebbero state sicure (Ammiano Marcellino 18.5.7). Mentre Nisibis era la principale fortezza nel limes mesopotamico, Edessa serviva come base, fornendo rifornimenti freschi di uomini e materiali alla posizione avanzata. Fu probabilmente durante la riorganizzazione di Diocleziano nel 293 che vi fu costruita una fabbrica statale per fornire armi ed equipaggiamento alle truppe schierate sulla frontiera (Malalas, p. 307; Notitia Dignitatum 11.23). Le difese di Edessa non furono mai messe alla prova dall’esercito persiano durante il regno di Šāpūr II. Non c’è alcuna indicazione che avesse una guarnigione regolare, a parte i soldati distaccati per servire nello staff del comandante della provincia (dux Osrhoenae).

Quando l’imperatore romano Gioviano si arrese a Nisibis ai Persiani nel 363 un flusso di rifugiati, principalmente cristiani, si riversò su Edessa. Tra loro c’era il poeta Efraim il Siro, che contribuì a fondare un seminario popolarmente noto come “la scuola dei Persiani”. Nelle controversie cristologiche del tardo IV secolo la scuola si schierò dalla parte di Nestorio e, poiché la popolazione di Edessa adottò sempre più la visione monofisita, fu infine costretta a trasferirsi a Nisibis, che era ancora tenuta dai Persiani. Edessa resistette ad un feroce assedio nel 544 (Procopio, De Bello Persico 2.26.5-2.27.46) ma cadde a Ḵosrow II Parvēz (590-628, con interruzione) nella sua campagna in Mesopotamia nel 609 (Chronicon, p. 699). Un certo numero di monofisiti di spicco furono deportati in Persia (vedi DEPORTAZIONI ii). L’imperatore bizantino Eraclio riconquistò Edessa nel 628 e restaurò l’ortodossia. Nel 18/639 il generale bizantino Tolomeo consegnò la città agli arabi che avanzavano.

Per alcuni secoli dopo la conquista musulmana Edessa fu abitata da una consistente popolazione cristiana, nonostante i danni inflitti da assedi, saccheggi e governatori predatori. Nel 421/1030 circa la città fu riconquistata dai bizantini, che la tennero fino al 479/1086, quando fu riconquistata dal saljuqide Malekšāh (465-85/1072-92); egli la perse pochi anni dopo a favore di un avventuriero armeno. Nel 492-538/1097-1144 la città fu la capitale della contea crociata di Edessa. Nel 658/1260 si arrese ai mongoli, diventando una delle città più occidentali degli imperi Il-khanid e Timurid. Fu presa dall’Āq Qoyunlū dallo scià Esmāʿīl I (907-30/1501-24).

Urfa (1965 popolazione 73.400) è oggi la capitale della provincia turca omonima.

Vedi anche ABGAR.

Bibliografia:

Cronaca di Edessa, ed. I. Guidi et al., CSCO 1, Lovanio, 1955.

Chronicon Paschale, ed. L. Dindorf, Bonn, 1832.

H. J. W. Drijvers, “Hatra, Palmyra und Edessa”, ANRW II/8, 1978, pp. 799-906.

E. Honigmann , “al-Ruhā,” in EI2 VIII, pp. 589-91.

Ioannis Malalas, Ioannis MalalaeChronographia, ed. L. Dindorf, Bonn, 1831.

E. Meyer, “Edessa”, in Pauly-Wissowa V/2, cols. 1933-38.

Michael the Syrian, Chronique de Michel le Syrien, ed. J. B. Chabot, 3 volumi, Parigi 1899-1904.

J. B. Segal, Edessa the Blessed City, Oxford, 1970.

J. Wagner, “Provincia Osrhoenae. New Archaeological Finds Illustrating the Military Organization under the Severan Dynasty,” in S. Mitchell, ed., Armi e frontiere nell’Anatolia romana e bizantina, BAR 156, Oxford, 1983, pp. 103-30.

(Samuel Lieu)

Originalmente pubblicato: 15 dicembre 1997

Ultimo aggiornamento: December 8, 2011

Questo articolo è disponibile in stampa.
Vol. VIII, Fasc. 2, pp. 174-175

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