Monique Greenwood - JOSE F MORENO

JOSE F. MORENO / STAFF PHOTOGRAPHHER Monique Greenwood en su recién adquirido bed and breakfast en el oeste de Filadelfia.

Justo cuando la posadera Janet Reitano se despidió de su último huésped de Spruce Hill Manor la semana pasada, Monique Greenwood, la directora general -o directora de disfrute- de Akwaaba Bed & Breakfast Inns llegó a las instalaciones de West Philly.

Inmediatamente empezó a planear.

Las brillantes lámparas de araña definitivamente se quedarían. Pero las fotografías antiguas que sólo mostraban a gente blanca de principios de siglo, tenían que desaparecer. La vajilla con estampados florales de la vieja escuela estaba apilada y preparada para ser guardada en cajas y sustituida por cubiertos con motivos geométricos.

«Lo que ocurre con un bed and breakfast es que debe ser un reflejo de la propietaria, de sus gustos y de su sensibilidad», me dijo Greenwood, de 59 años, una mañana reciente mientras el sol de principios de verano entraba en el comedor de esta gran casa de Baring Street. «Pero al mismo tiempo, no debería parecer mi casa. Debe parecer tu casa. No debe ser como un museo, ni pretenciosa ni recargada. Todo es para ser disfrutado».

Durante los últimos 23 años, Greenwood y su marido, Glenn Pogue, han acumulado una gran colección de bed and breakfast populares en los círculos de viajeros de lujo que hablan directamente de la sensibilidad de los afroamericanos sin excluir a la gente de otras culturas.

Esto no significa que sea un bed and breakfast que atienda sólo a la gente negra. Pero sí significa que los negros se sienten bienvenidos, y eso es importante cuando un lugar se anuncia como un hogar lejos del hogar. Con demasiada frecuencia, los afroamericanos no tienen la sensación de pertenecer a un lugar, y cuando aparecemos, la gente piensa que somos la ayuda

Eso nunca ocurre en Akwaaba. Por cada revista Time o Fortune en una mesa de café de Akwaaba, hay una Ebony o Essence. No es difícil encontrar libros de autores negros en la biblioteca, o jazz o R&B mezclados en selecciones de fácil escucha. Y es muy probable que el chef ejecutivo sirva sémola además de avena en el desayuno.

Greenwood convirtió su casa de Bedford-Stuyvesant, Brooklyn, en el primer Akwaaba -significa «bienvenido» en Twi, un dialecto hablado en Ghana- en 1995. Desde entonces, Greenwood, ex editora de la revista Essence, ha abierto Akwaabas en Washington y dos en Cape May.

En noviembre, la cadena OWN de Oprah Winfrey lanzó la serie de telerrealidad Checked Inn, basada en los entresijos de la propiedad palaciega de Greenwood en Bethany, Pa, en los Poconos.

La Akwaaba de Bethany, bautizada como la Mansión de Noble Lane, fue en su día el hogar de los fundadores de la F.W. Woolworth Co. Se asienta en 22 acres, y entre sus instalaciones se encuentran una piscina y un gimnasio, así como pistas de tenis y voleibol. Ha atraído a celebridades como Kerry Washington, Taraji P. Henson, Yasiin Bey (el rapero antes conocido como Mos Def) y Anthony Anderson.

«Mi abuela, que vivió hasta los 102 años, me dijo que hubo un tiempo en el que no podía sentarse en el mostrador de Woolworth, y que, ‘ahora mi niña está en su mansión’, y las dos dimos dos vueltas de campana», me dijo Greenwood.

Word.

Cuando abra oficialmente en septiembre, Akwaaba Philadelphia será el sexto bed and breakfast de Greenwood. La propiedad de 1,2 millones de dólares, 5.000 pies cuadrados y tres pisos en el oeste de Filadelfia -con cúpula con vistas a la ciudad- fue construida en 1879. Hay seis suites y la propiedad tiene capacidad para 20 personas. La mayoría de las suites tienen una sala de estar y una pequeña cocina. En la primera planta habrá una biblioteca, y Greenwood planea convertir la zona situada junto a la cocina en un salón.

JOSÉ F. MORENO

La casa de huéspedes recién adquirida por Monique Greenwood en el oeste de Filadelfia.

No tendrá todas las campanas y silbatos de Noble Lane y, como en el programa de OWN, Greenwood promete una hora feliz diaria. Quería saber si el chef de Akwaaba Filadelfia sería tan guapo como el chef Shawn. Greenwood no promete nada.

Sí me prometió que Akwaaba Filadelfia tendrá un tema arraigado en la rica historia afroamericana de nuestra ciudad que mostrará el miércoles en un primer vistazo el 4 de julio. Es una antigua tradición de Akwaaba celebrar un evento en el nuevo Akwaaba el Día de la Independencia.

«El Día de la Independencia es el día en que celebro mi propia independencia», dijo Greenwood, «y especialmente en Filadelfia. Este es el comienzo de todo».

La industria hostelera local no podría estar más contenta. Desde el Rittenhouse Bed-and-Breakfast de Agnes Ogletree, que abrió en 1999 y cerró a principios de la década de los ochenta, no ha habido en la ciudad un bed-and-breakfast de propiedad afroamericana.

P.J. Thomas, editor fundador de Pathfinders, la revista de viajes para gente de color, lo considera irónico. No sólo en los años 40 y 50 Filadelfia contaba con varios hoteles de propiedad de negros, sino que los bed and breakfast de propiedad de negros, antes llamados pensiones, estaban entre los únicos establecimientos en los que los viajeros negros sabían que serían bienvenidos y en los que podían alojarse con seguridad.

Hoy en día, los bed-and-breakfasts sirven como lugares suaves para aterrizar en un paisaje de viajes dominado por cadenas de hoteles impersonales y Airbnbs, donde la conveniencia casi siempre triunfa sobre la cultura.

«La experiencia es tan diferente», dijo Thomas sobre su experiencia en los bed-and-breakfasts de propiedad negra. «La comida está adaptada a los paladares afroamericanos. Incluso sentarse por la noche con vino a la hora de relajarse. Es una experiencia inclusiva. Es agradable verme a mí mismo, aunque sea algo tan simple como ver a una familia negra en una foto en una escena de playa».

Aunque Filadelfia se encuentra entre las principales ciudades que atraen a los viajeros que repiten Akwaaba, Greenwood no tenía intención de añadir un local de Filadelfia a su cartera inmobiliaria hasta noviembre.

Eso fue cuando los propietarios de un salón de belleza natural, Leroi y Cinzia Simmons, de Germantown, organizaron una fiesta para Greenwood en Rose Petals para celebrar el estreno de Checked Inn.

«Dio la casualidad de que el propietario de Rose Petals era también agente inmobiliario», dijo Greenwood. «Mencioné de pasada que Filadelfia sería una buena ubicación, y al final de la noche tenía una impresión de cuatro o cinco listados».

Greenwood visitó algunos antes de volver a Brooklyn. En casa, investigó más y decidió que el oeste de Filadelfia sería una buena opción por su proximidad a dos importantes universidades y hospitales, y porque está a un corto trayecto en tren del centro de la ciudad para ir de compras y hacer turismo. Descubrió la mansión Spruce Hill. Resultó que el propietario estaba dispuesto a vender.

El martes, Greenwood estaba de vuelta en Filadelfia, y las paredes de la primera planta de la mansión de Baring Street estaban imprimadas y listas para pintar. Greenwood se dirigía a alquilar un U-Haul para recoger los muebles que había elegido. No ha dejado de hablar por teléfono con los contratistas.

«Ahora me encuentro en este torbellino», dijo Greenwood. «Pero estoy planeando tener este primer piso listo. Estoy rezando y planeando».

Akwaaba Philadelphia estará en el 3709 de la calle Baring. Para más información, entre en la página web www.akwaaba.com

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