En las historias generales de la guerra, la 54ª Infantería de Massachusetts suele presentarse como el primer regimiento afroamericano del Ejército de la Unión que experimentó la prueba del combate. De hecho, el asalto del 54º de Massachusetts a la Batería Wagner tuvo lugar casi dos meses después de que los Guardias Nativos de Luisiana asaltaran una fortificación confederada similar en Port Hudson, Luisiana. Fueron el primer regimiento negro oficialmente reclutado para luchar por la Unión, así como la única unidad del Ejército de la Unión que tenía oficiales negros además de blancos. Debido a que estaban lejos de la atención de los medios de comunicación, sus logros nunca fueron plenamente reconocidos durante la guerra.

Los hombres de la Guardia Nativa procedían de la región de Nueva Orleans. La mayoría eran hombres libres de linaje mestizo cuyas familias habían sido liberadas por el gobierno federal cuando Nueva Orleans se convirtió en una posesión estadounidense a través de la Compra de Luisiana en 1803.

Cuando estalló la Guerra de Secesión, varios negros libres prominentes de Nueva Orleans se reunieron para discutir su curso de acción, y decidieron que debían apoyar al nuevo gobierno confederado y ofrecerse como voluntarios para el servicio militar. Al principio, las autoridades confederadas alabaron su oferta, y su patriotismo fue alabado en los periódicos locales. El 2 de marzo de 1861, un mes antes de los disparos contra Fort Sumter, el Shreveport Daily News publicó una noticia sobre «una reunión muy numerosa de hombres de color libres de Nueva Orleans» que tomaban medidas «para formar una organización militar y ofrecer sus servicios al Gobernador de Luisiana».

Una cosa era el elogio y otra muy distinta la aceptación. Los líderes confederados, que en un principio habían visto con buenos ojos la posibilidad de contar con tropas negras, cambiaron su postura a la luz de la creciente influencia de los abolicionistas sobre el gobierno federal. Al defender la conveniencia de la esclavitud, los oficiales sureños señalaron su antiguo argumento de que los negros eran inferiores a los blancos. Enrolar a las tropas negras al mismo nivel que los blancos tendería a refutar ese argumento ante todo el mundo, y la Confederación optó por negar a los guardias nativos de Luisiana el privilegio de luchar por su nuevo país.

Una expedición combinada del Ejército y la Marina de Estados Unidos aceptó la rendición de Nueva Orleans el 26 de abril de 1862. Pero la captura de la ciudad y el sellado de la desembocadura del Mississippi fue sólo el comienzo para el ejército federal de ocupación. La fuerza de la Unión, bajo el mando del mayor general Benjamin Franklin Butler, necesitaba refuerzos. Butler, un político de Massachussetts con inclinaciones abolicionistas, sabía que los recursos del gobierno federal estaban al límite, y envió una solicitud a Washington para que le permitiera reunir regimientos de hombres negros locales.

No era la primera vez que se proponía la idea. La Unión había reclutado tropas negras de entre los esclavos liberados en la zona de Port Royal, S.C., después de que fuera ocupada por las tropas federales, pero ese experimento tuvo resultados poco deseables. Los ex esclavos eran maltratados, no se les pagaba y recibían poco o ningún entrenamiento militar. El experimento de Butler sería diferente. Washington no respondió oficialmente a la solicitud, por lo que Butler decidió proceder al reclutamiento por su cuenta.

Se acercó a varios de los hombres negros prominentes de Nueva Orleans para conocer sus sentimientos acerca de unirse al Ejército de la Unión. Los hombres eran los mismos que habían ofrecido sus servicios a la Confederación sólo un año antes, recibiendo un humillante desaire en el proceso. Seguían dispuestos a luchar y deseaban demostrar al mundo que eran iguales a cualquier soldado. Los guardias nativos de Luisiana se alistarían en el ejército de Ben Butler.

El 22 de agosto de 1862, el general Butler emitió una orden general que autorizaba el alistamiento de tropas negras. Los negros de Nueva Orleans respondieron con entusiasmo. En dos semanas había alistado a más de 1.000 hombres y pudo formar su primer regimiento. Las órdenes estipulaban que sólo los negros libres debían alistarse en el regimiento, pero los oficiales de reclutamiento fueron extremadamente laxos a la hora de hacer cumplir esta regla, permitiendo que muchos esclavos fugitivos se inscribieran en las listas sin hacer preguntas.

El 27 de septiembre de 1862, el 1er Regimiento de Guardias Nativos de Luisiana se convirtió oficialmente en el primer regimiento negro del Ejército de la Unión. El 1er Regimiento de Carolina del Sur tenía la distinción de ser el primer regimiento negro en ser organizado, pero nunca había sido oficialmente incorporado al ejército.

La asombrosa respuesta al llamado de Butler continuó. En pocos meses, suficientes hombres negros de la zona se habían ofrecido como voluntarios para formar cuatro regimientos completos, aumentando así la fuerza de Butler en más de 4.000 hombres y ayudando a resolver su escasez de mano de obra.

Muchos de los ciudadanos negros prominentes de Nueva Orleans habían sido nombrados oficiales en los regimientos, y estaban ansiosos por desmentir las calumnias que la Confederación había utilizado para mantenerlos fuera del ejército. Uno de esos ejemplos era el capitán Andr Cailloux, de la Compañía E. Cailloux era un residente estimado y rico de Nueva Orleans al que le gustaba presumir de ser «el hombre más negro de América». Había recibido educación formal en Francia, incluida la instrucción en las artes militares. El capitán era un líder nato y presentaba una llamativa presencia marcial mientras instruía a sus tropas, dando órdenes tanto en inglés como en francés.

Los oficiales blancos del ejército de Butler se ganaron rápidamente la idea de servir con negros. En general, se observó que los negros se adaptaban al servicio militar con mayor facilidad que sus homólogos blancos, y que eran más fáciles de entrenar y disciplinar. Un oficial blanco que servía con los guardias nativos envió una carta a su país en la que expresaba su admiración: «Se sorprendería de los progresos que hacen los negros en la instrucción y en todos los deberes de los soldados. Los encuentro mejor dispuestos a aprender, y más ordenados y limpios, tanto en sus personas como en sus cuarteles, que los blancos. Sus cualidades de combate aún no se han puesto a prueba a gran escala, pero estoy convencido de que, sabiendo como saben que no recibirán cuartel a manos de los rebeldes, lucharán hasta la muerte».

Aunque estaban demostrando ser soldados modelo en el campamento, a los miembros de la Guardia Nativa se les negó la oportunidad de demostrar su valía en el campo de batalla. En su lugar, se vieron relegados a realizar trabajos manuales en las fortificaciones defensivas o a vigilar esas mismas fortificaciones una vez terminadas. Por el momento, los blancos seguían siendo considerados el elemento de combate exclusivo del ejército de Butler, y los guardias nativos de Luisiana tendrían que esperar su momento.

En mayo de 1863, las fuerzas de la Unión bajo el mando del mayor general Ulysses S. Grant intentaban arrebatarle a la Confederación la fortaleza de Vicksburg, Mississippi. El general de división Nathaniel P. Banks recibió la orden de coordinar sus esfuerzos para ayudar a Grant y evitar el envío de posibles refuerzos a Vicksburg. Banks decidió que la mejor manera de hacerlo sería asaltar Port Hudson, un bastión confederado situado a 50 kilómetros al norte de Baton Rouge, en la orilla este del río Misisipi. Los Guardias Nativos de Luisiana estaban entonces bajo el mando de Banks, y él tenía la intención de utilizarlos en su próxima ofensiva.

Justo antes de que comenzaran las operaciones contra Port Hudson, los Guardias Nativos de Luisiana recibieron el estandarte de su regimiento. Cuando el Coronel Justin Hodge entregó la bandera al Sargento de Color Anselmas Plancianois, le advirtió que debía proteger, incluso morir por la bandera, pero nunca entregarla. Plancianois respondió: «Coronel, le llevaré estos colores en honor o informaré a Dios del motivo». Sus palabras fueron recibidas con vítores desde las filas. Los hombres finalmente tenían una bandera propia, y estaban a punto de seguirla en la batalla.

Port Hudson era una fortaleza formidable. Coronaba un acantilado de 80 pies de altura a lo largo de un recodo del Mississippi y era prácticamente inexpugnable desde el río. La única forma posible de atacarla era por tierra, asaltando las defensas desde la retaguardia, pero los confederados habían tomado todas las precauciones para protegerse de esa eventualidad. Una línea de abatis, árboles talados con las ramas afiladas, recorría todo el perímetro. Detrás de ella había fosos de fusilería y obras exteriores. Por último, estaba la fortificación principal de tierra, con parapetos de 20 pies de grosor, protegida por una zanja llena de agua de 8 pies de ancho y 15 pies de profundidad. Todas las fortificaciones habían sido construidas con mano de obra esclava. Detrás de las obras, los confederados habían montado 20 cañones de asedio y 31 piezas de artillería de campaña. Aunque no se dispone de cifras confirmadas, se sabe que la guarnición confederada contaba con más de 6.000 hombres. Desalojarlos de una posición tan fuerte habría sido una empresa difícil para tropas experimentadas. Parecería demasiado pedir a soldados inexpertos, pero los Guardias Nativos estaban ansiosos por la oportunidad.

La artillería de la Unión rompió la calma de la madrugada del 27 de mayo de 1863, cuando el fuerte fue sometido a un intenso cañoneo, destinado a ablandar sus defensas antes de que la infantería fuera enviada. Durante cuatro horas, los cañones de la Unión martillearon el fuerte.

Los Guardias Nativos, con 1.080 efectivos, habían sido colocados en el extremo derecho de la línea de la Unión. A las 10 de la mañana, un toque de corneta señaló el ataque, y los guardias avanzaron con un grito. Entre ellos y las obras había media milla de terreno roto por barrancos y sembrado de ramas, pero los guardias avanzaron a la carrera. A medida que se acercaban al fuerte, fueron recibidos por ráfagas de cañones, disparados casi en sus caras desde las obras a su frente. La artillería también disparó a ambos flancos, y la carnicería fue terrible. Sin embargo, los Guardias siguieron avanzando, sin saber que algo había salido mal en el plan de ataque de la Unión, y que ellos solos se estaban enfrentando a la guarnición del fuerte, una fuerza seis veces mayor que la suya.

El Capitán Cailloux instó a la Compañía E a seguir avanzando. Como compañía de color del regimiento, sus hombres recibieron un fuego inusualmente intenso de los confederados, y una bala destrozó el brazo izquierdo de Cailloux. Se negó a abandonar el campo y siguió instando a sus hombres a seguir adelante hasta que llegaron al borde de la zanja inundada. «¡Seguidme!», gritó justo antes de ser alcanzado por un proyectil que le quitó la vida.

Con su comandante muerto, las tropas de la compañía de color se detuvieron momentáneamente en la zanja, y los defensores confederados los acribillaron con fuego de mosquete a quemarropa. Intentar cruzar el foso en medio de semejante fuego parecía suicida, así que los hombres retrocedieron para volver a formar para otro ataque.

Una vez más cargaron contra las obras, llegando a un punto a 50 yardas de los cañones enemigos, pero el resultado fue el mismo. A estas alturas, el ala derecha de los Guardias era la única fuerza de la Unión que se enfrentaba al fuerte. Sin apoyo y enfrentándose a todo el peso de las defensas confederadas, siguieron avanzando en un asalto inútil.

Varios soldados de las compañías E y G saltaron a la zanja inundada e intentaron llegar a la orilla opuesta, pero todos fueron abatidos por los defensores del fuerte. Un oficial blanco de la Unión que presenció la carga dijo: «hicieron varios esfuerzos para nadar y cruzar (la zanja), preparándose para un asalto a las obras del enemigo, y esto, también, a la vista del enemigo, y a corta distancia de los mosquetes».

El valor de los guardias fue inspirador. Los médicos del hospital de campaña informaron de que varios soldados negros que habían sido heridos en el primer asalto abandonaron el hospital, con o sin tratamiento, para reunirse con sus compañeros para el segundo ataque. El Dr. J.T. Paine dijo que había visto todo tipo de soldados, pero que nunca había visto a ninguno que superara a los de color en cuanto a coraje y valentía». Los mosquetes y la artillería de los rebeldes eran demasiado para ellos, y las crecientes bajas que sufrían empezaban a quitarles las ganas de luchar. Una vez más, se vieron obligados a retroceder, pero no antes de que se hicieran varios esfuerzos para recuperar el cuerpo del Capitán Cailloux, todos ellos terminando en fracaso.

Increíblemente, el alto mando de la Unión todavía parecía creer que los Guardias Nativos podían hacer lo imposible. Los guardias volvieron a formar, vistieron sus líneas y comenzaron a avanzar a paso ligero por tercera vez. Se encontraron con el mismo fuego mordaz que había condenado los dos asaltos anteriores, pero aun así siguieron adelante. El sargento de color Plancianois había adelantado los colores del regimiento hasta las obras del enemigo cuando fue alcanzado en la cabeza por un proyectil de 6 libras. En total, seis portadores de colores murieron tratando de avanzar la bandera antes de que los guardias recibieran la orden de retirarse. Con deliberación, volvieron a formar sus filas y marcharon fuera del campo, como si estuvieran desfilando.

De los 1.080 Guardias que participaron en la batalla, 37 murieron, 155 resultaron heridos y 116 fueron capturados. Su conducta convirtió a la mayoría de los escépticos del ejército de Banks y demostró que las tropas negras podían desempeñar un papel fundamental en la represión de la rebelión. Su valor ayudó a allanar el camino para los más de 180.000 soldados negros que se vestirían de azul y lucharían para el ejército de la Unión.

Los restos del capitán Cailloux no se recuperaron hasta la caída de Port Hudson el 8 de julio, momento en el que fueron enviados a casa, a Nueva Orleans, para su entierro. A su funeral asistieron tanto negros como blancos. Cailloux puede haber presumido de ser el hombre más negro de América, pero el heroísmo no conoce la línea de color.

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