Conservado dentro de un recipiente de cristal lleno de una solución de formaldehído, el trozo de materia gris flota sin esfuerzo, como si estuviera suspendido en el tiempo. Durante más de medio siglo, el espécimen ha estado alojado en un edificio histórico de ladrillo rojo en el oeste de Indianápolis, un antiguo hospital psiquiátrico que ahora alberga el Museo de Historia Médica de Indiana. Aparte de un puñado de historiales médicos, incluido un informe de autopsia escrito a mano, poco se sabía del cerebro, o del hombre al que perteneció. Sin embargo, gracias a una nueva iniciativa del museo, los visitantes pronto tendrán la oportunidad de saber más sobre la vida del antiguo paciente y por qué fue ingresado en el hospital psiquiátrico en primer lugar.

Como si se tratara de armar un rompecabezas, el personal del museo ha estado revisando los historiales médicos, los informes de autopsia, los documentos de ingreso en el hospital, los recortes de periódico, los directorios de la ciudad y otros documentos en un esfuerzo por comprender mejor las historias que se esconden detrás de su colección de especímenes y de los pacientes a los que una vez pertenecieron en lo que antes era el Departamento de Patología del Hospital Estatal Central. (Cuando se inauguró en 1848, se conocía como el Hospital de Indiana para locos). Llamado «Rehumanizar los especímenes», el proyecto comenzó en 2015 y ha seguido ganando impulso con la ayuda de historiadores y archivistas locales de los Archivos del Estado de Indiana, estudiantes de la Facultad de Medicina de la Universidad de Indiana y patólogos.

«El objetivo es devolver a las personas una voz que ya no tienen», dice Sarah Halter, directora ejecutiva del Museo de Historia Médica de Indiana. «El modo en que se expone un objeto, el tipo de información que se comparte con los visitantes sobre él y las historias que se cuentan, todo ello influye en el modo en que los visitantes perciben esos objetos o, en este caso, los restos humanos. Queremos asegurarnos de que la forma en que exponemos e interpretamos los especímenes refuerza su humanidad y da a los visitantes la sensación de que eran personas reales como todos nosotros».

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Una muestra de la nueva etiqueta (arriba) junto a la antigua etiqueta (abajo) y el espécimen. (Cortesía del IMHM)

El 9 de julio, el museo desvelará el proyecto en forma de una serie de etiquetas detalladas que residirán junto a cada espécimen. Dado que el museo se encuentra dentro del antiguo edificio de patología, entrar en el edificio de ladrillo es como retroceder en el tiempo, ya que muchos de los laboratorios y oficinas se han dejado exactamente como estaban cuando estaban en funcionamiento hace décadas. Hasta ahora el museo ha completado docenas de etiquetas para su extensa colección, que incluye secciones de cerebros, corazones, tumores y otros restos biológicos. Además de las etiquetas físicas, el museo está creando una sección complementaria en su sitio web que incluirá aún más información sobre cada espécimen y detalles sobre el antiguo paciente, como dónde creció, a qué se dedicaba, por qué ingresó en el hospital y cómo murió.

Hasta ahora, casi todos los objetos del museo a la vista de los visitantes estaban etiquetados con descripciones y terminología muy clínicas escritas por patólogos en la época en que el edificio aún era un centro de salud mental plenamente operativo. (No se convertiría en museo hasta 1971.) Se escribían utilizando mucha jerga médica y se ceñían a un guión centrado en la condición médica del paciente, evitando cualquier detalle biográfico. Por ejemplo, una etiqueta antigua incluye detalles sobre las proteínas encontradas en el líquido cefalorraquídeo del espécimen. Las nuevas etiquetas van un paso más allá y explican más sobre los pacientes reales y sus historias. Para ese mismo espécimen, la nueva etiqueta revela que era de un soldado herido en la guerra. En total, el proyecto sólo roza la superficie de los numerosos fondos del museo, que incluyen miles de bloques de tejido, fotos de placas de vidrio sin revelar, informes de autopsias, libros de medicina y otras piezas de literatura.

«Los registros de autopsias que tenemos en el museo son sólo un punto de partida para nosotros», dice Halter. «De ahí obtenemos información sobre la causa de su muerte y el tiempo que llevaban en el hospital. Pero también trabajamos con estudiantes de medicina y patólogos que vuelven a examinar los bloques de tejido e investigan si nuestra comprensión de una determinada enfermedad o lesión ha cambiado y qué podría ser diferente en el diagnóstico, el pronóstico o el tratamiento actual. En 1900 había enfermedades por las que se podía estar ingresado en una institución y que hoy no lo estarían gracias a los avances de la medicina. Su investigación también ayuda a los historiadores del museo a entender mejor el impacto de la enfermedad para un individuo en aquella época»

Un vistazo al interior del laboratorio del museo. El IMHM fue en su día un hospital psiquiátrico en pleno funcionamiento.
Un vistazo al interior del laboratorio del museo. El IMHM fue una vez un hospital psiquiátrico en pleno funcionamiento. (Cortesía de Tom Mueller )

Un espécimen en particular que Halter ofrece como ejemplo es el de un hombre llamado Burton. (El museo ha optado por incluir en las etiquetas sólo los nombres y las iniciales de los apellidos de los pacientes por motivos de privacidad). Burton sufrió una lesión cerebral traumática cuando una bala le perforó el lóbulo frontal izquierdo durante la guerra hispanoamericana. Después de la guerra, el veterano volvió a su trabajo como agricultor y formó una familia, pero en las décadas siguientes empezó a mostrar un declive en su funcionamiento ejecutivo, y a finales de los 60 su familia lo ingresó en el hospital. Al reunir su historial médico y las entrevistas de ingreso en el hospital, el museo pudo conocer mejor al hombre que era Burton antes y después de su lesión, detalles que van mucho más allá de lo que conocían hasta ahora por la porción de cerebro perforada por la bala que flota en un frasco lleno de formol en el museo.

«Queremos que los visitantes se den cuenta de que eran personas reales», dice Halter. «A todos nos afectan las enfermedades mentales, ya sea directa o indirectamente. Los especímenes son más que un simple material didáctico. Vemos muchas posibilidades de utilizar esta información que estamos recogiendo. Podríamos tener algún impacto en la comunidad a través de la narración de estas historias, así que seguimos excavando y buscando más información para poder añadir narraciones a la colección a medida que avanzamos».

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