Antecedentes: Las papilas gustativas son conjuntos de células epiteliales delgadas que reciben estímulos químicos del entorno exterior (oral). En contraste con la amplia y bien documentada información sobre la morfología de las papilas gustativas en humanos y animales adultos, sólo hay unos pocos informes sobre las fetales, y se carece por completo de estudios ultraestructurales de las papilas gustativas humanas prenatales. Por lo tanto, la presente investigación se ha llevado a cabo para estudiar el primordio de las papilas gustativas, sus cambios morfológicos, incluyendo la sinaptogénesis, la diferenciación celular y la formación de poros gustativos desde el momento del inicio de la formación de las papilas gustativas alrededor de la 8ª semana hasta la 15ª semana postovulatoria.

Métodos: Se han examinado los primordios de las papilas gustativas de 42 lenguas embrionarias/fetales humanas mediante microscopía electrónica de transmisión.

Resultados: Las fibras nerviosas se aproximan al epitelio lingual entre la 6ª y 7ª semana postovulatoria. Penetran en la lámina basal durante la 8ª semana y forman sinapsis con células epiteliales poco diferenciadas y alargadas. En la 12ª semana, se observan tipos de células más diferenciadas: 1) células electrónicamente densas que se asemejan a las células de tipo III de la papila gustativa adulta y que contienen un gran número de vesículas de núcleo denso (80-150 nm de diámetro); 2) células electrónicamente oscuras con un retículo endoplásmico bien desarrollado y muchas mitocondrias apicales, siendo candidatas a células de tipo II. Basalmente, estas células tienen procesos en forma de pie que contienen vesículas de núcleo denso (120-200 nm de diámetro), pero no hacen sinapsis con las fibras nerviosas. No se observan células de tipo I, caracterizadas por gránulos secretores densos localizados apicalmente. Los primeros surcos poco profundos sobre el primordio de la papila gustativa se encuentran alrededor de la 10ª semana. Los procesos celulares apicales no diferenciados se extienden hacia la superficie. La mayoría de los poros gustativos se desarrollan alrededor de la 14ª a 15ª semana. En la fosa gustativa, el material mucoso no está presente durante las primeras 15 semanas de gestación. Las sinapsis entre las células y las fibras nerviosas aferentes se encontraron en la 8ª semana, alcanzando un máximo alrededor de la 12ª a 13ª semana.

Conclusiones: La presencia temprana de células gustativas que contienen vesículas de núcleo denso sugiere una función al menos doble de las papilas gustativas embrionarias/fetales: En primer lugar, desde la 8ª hasta la 14ª semana, deben considerarse las funciones no gustativas, paracrinas. Después de la semana 14 de gestación, cuando los poros gustativos típicos están presentes, las papilas gustativas posiblemente comienzan su función gustativa. Las células marginales diferenciadas están posiblemente implicadas en la formación del poro gustativo. La falta de células de tipo I que produzcan el material mucoso en el poro gustativo indica que la papila gustativa no ha alcanzado una función plenamente desarrollada hasta la 15ª semana de gestación.

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