Greta Thunberg

La activista por el clima Greta Thunberg eligió navegar a una conferencia de la ONU sobre el clima en Nueva York en un yate de cero emisiones en lugar de volar, para destacar el impacto de la aviación en el medio ambiente. La joven sueca de 16 años ya había viajado a Londres y otras ciudades europeas en tren.

Mientras tanto, el Duque y la Duquesa de Sussex se han enfrentado a las críticas por haber optado por volar a la villa de Sir Elton John en Niza en un jet privado.

¿Cuál es el impacto medioambiental de volar y cómo se comparan los viajes en tren, coche o barco?

¿Qué son las emisiones de la aviación?

Los vuelos producen gases de efecto invernadero -principalmente dióxido de carbono (CO2)- al quemar el combustible. Un vuelo de ida y vuelta en clase económica de Londres a Nueva York emite unas 0,67 toneladas de CO2 por pasajero, según la calculadora del organismo de aviación civil de la ONU, la Organización de Aviación Civil Internacional (OACI).

Eso equivale al 11% de las emisiones anuales medias de una persona en el Reino Unido o a las causadas por una persona que vive en Ghana durante un año.

La aviación contribuye a cerca del 2% de las emisiones mundiales de carbono, según la Asociación Internacional de Transporte Aéreo (IATA). Prevé que el número de pasajeros se duplicará hasta alcanzar los 8.200 millones en 2037.

Y a medida que otros sectores de la economía se vuelvan más ecológicos -con más turbinas eólicas, por ejemplo- la proporción de la aviación en el total de emisiones aumentará.

Gráfico de las emisiones de los distintos medios de transporte

¿Cómo varían las emisiones?

Depende de dónde se sienten los pasajeros y de si toman un vuelo de larga distancia o uno más corto.

Las cifras de los vuelos de la tabla corresponden a la clase económica. En los vuelos de larga distancia, las emisiones de carbono por pasajero y kilómetro recorrido son aproximadamente tres veces mayores en la clase preferente y cuatro veces más en la primera clase, según el Departamento de Empresa, Energía y Estrategia Industrial (BEIS).

Esto se debe a que hay más espacio por asiento, por lo que cada persona representa una mayor cantidad de la contaminación de todo el avión.

El despegue consume más combustible que el crucero. En los vuelos más cortos, esto supone una mayor proporción del viaje. Además, las emisiones son menores en los vuelos directos que en los de varios tramos.

También los aviones más nuevos pueden ser más eficientes y algunas aerolíneas y rutas llenan mejor los asientos que otras. Un análisis descubrió una gran variación entre las emisiones por pasajero de las distintas aerolíneas.

En el caso de los jets privados, aunque los aviones son más pequeños, las emisiones se reparten entre un número mucho menor de personas.

Por ejemplo, el reciente vuelo de regreso del príncipe Harry y Meghan a Niza habría emitido unas cuatro veces más CO2 por persona que un vuelo económico equivalente.

Un avión sobrevolando

El mayor efecto de calentamiento que tienen otras emisiones distintas del CO2, como los óxidos de nitrógeno, cuando se liberan a gran altura, también puede suponer una diferencia significativa en los cálculos de emisiones.

«El efecto climático de las emisiones de gases distintos del CO2 procedentes de la aviación es mucho mayor que el de otros medios de transporte, ya que estos gases de efecto invernadero distintos del CO2 que se forman a mayor altura persisten durante más tiempo que en la superficie y también tienen un mayor potencial de calentamiento», declaró a BBC News Eloise Marais, del Grupo de Composición Atmosférica, de la Universidad de Leicester.

Pero existe incertidumbre científica sobre cómo debe representarse este efecto en las calculadoras.

La OACI lo excluye, mientras que el BEIS lo incluye como opción – utilizando un aumento del 90% para reflejarlo.

La calculadora EcoPassenger – lanzada por la Unión Internacional de Ferrocarriles en cooperación con la Agencia Europea de Medio Ambiente – dice que depende de la altura que alcance el avión.

Los vuelos más largos se realizan a mayor altura, por lo que la calculadora multiplica por cifras que van desde 1,27 para vuelos de 500 km (300 millas) hasta 2,5 para los de más de 1.000 km.

En el gráfico anterior, las emisiones de gran altitud, que no son de CO2, están en otro color.

¿Cómo se compara viajar en tren?

El tren prácticamente siempre sale mejor parado que el avión, a menudo por mucho. Un viaje de Londres a Madrid emitiría 43kg (95lb) de CO2 por pasajero en tren, pero 118kg en avión (o 265kg si se incluyen las emisiones no relacionadas con el CO2), según EcoPassenger.

Gráfico que muestra las emisiones de diferentes viajes

Sin embargo, el margen entre las emisiones del tren y el avión varía, dependiendo de varios factores, como el tipo de tren. En el caso de los trenes eléctricos, para calcular las emisiones de carbono se utiliza la forma en que se genera la electricidad que utilizan.

Las emisiones de carbono de los trenes diésel pueden ser el doble que las de los eléctricos. Las cifras de la Junta de Seguridad Ferroviaria del Reino Unido muestran que algunas locomotoras diésel emiten más de 90g de C02 por pasajero y kilómetro, frente a los 45g de un Intercity 225 eléctrico, por ejemplo.

La fuente de electricidad puede suponer una gran diferencia si se compara un país como Francia, donde cerca del 75% de la electricidad procede de la energía nuclear, con Polonia, donde cerca del 80% de la energía de la red se genera a partir del carbón.

  • Cómo reducir la huella de carbono al volar

Según EcoPassenger, por ejemplo, un viaje en tren de París a Burdeos (unos 500 km) emite sólo 4,4 kg de dióxido de carbono por pasajero, mientras que un viaje entre las ciudades polacas de Gdansk y Katowice (unos 465 km) emite 61.8kg.

Al igual que con los viajes en avión, otro factor es el grado de ocupación del tren: un tren de cercanías en hora punta tendrá muchas menos emisiones por persona que uno rural de madrugada, por ejemplo.

Los gases de los coches

¿Puede ser mejor conducir que volar?

Sí, si el coche es eléctrico, pero los coches diésel y de gasolina también son en muchos casos mejores opciones que el avión, aunque depende de varios factores, sobre todo del número de personas que lleven.

Según EcoPassenger, un viaje de Londres a Madrid se puede hacer con menos emisiones por pasajero en avión, incluso teniendo en cuenta el efecto de las emisiones no de CO2 de la altura, si el coche lleva una sola persona y el avión va lleno. Si se añade una persona más al vehículo, el coche sale ganando.

Los autocares también salen bien parados. El BEIS afirma que viajar en autocar emite 27g de CO2 por persona y kilómetro, frente a los 41g del ferrocarril británico (pero sólo 6g del Eurostar), aunque de nuevo esto varía en función de lo llenos que vayan y del tipo de motor.

La activista climática Greta Thunberg navega en yate hacia Nueva York

¿Y qué hay de viajar en barco?

El BEIS también ha fijado una cifra para el transporte en ferry: 18g de CO2 por pasajero-kilómetro para un pasajero de a pie, que es menos que un autocar, o 128g para un conductor y un coche, que es más parecido a un vuelo de larga distancia.

Pero las edades y la eficiencia de los ferrys varían en todo el mundo, y un ferry no le llevará a América, aunque sí lo haría un crucero o un transatlántico.

El sector de los cruceros lleva mucho tiempo recibiendo presiones para reducir el impacto medioambiental, desde la eliminación de residuos hasta la contaminación atmosférica, así como las elevadas emisiones, no sólo de los viajes, sino también de la alimentación de todas las instalaciones a bordo.

Carnival Corporation and plc, propietaria de nueve líneas de cruceros, afirma que sus 104 buques emiten una media de 251g de dióxido de carbono equivalente por «puesto de atraque inferior disponible» por kilómetro.

Y, aunque las cifras no son directamente comparables, sugieren que los cruceros se sitúan en un territorio similar al de los vuelos en términos de emisiones.

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