Ganar un 20% de rendimiento anual le situará de lleno en la lista de gestores de inversión de élite. No es poca cosa generar un 20% anual cuando el S&P 500 ha devuelto sólo un 9,8% anual en los últimos 25 años, reinvirtiendo los dividendos.

Por eso, cuando una empresa como Prospect Capital (NASDAQ:PSEC) tiene inversiones que dan un 20% anual, los inversores deberían prestar más atención. Una de sus empresas de cartera, First Tower, un negocio de préstamos personales, está haciendo precisamente eso: pagar a Prospect Capital un 20% anual de su inversión en deuda.

¿Qué es esto de First Tower, de todos modos?
First Tower es, sin duda, el activo más importante que Prospect Capital tiene en su balance. Constituyendo más del 10% de los activos netos, First Tower contribuye a sostener la generosa rentabilidad por dividendo del 11,7% de Prospect Capital.

First Tower gana mucho dinero. Presta fondos a los prestatarios que buscan pequeños préstamos a corto plazo con tasas de interés que superan el 65% anual.

Obviamente, estos no son los mejores prestatarios. Pero tampoco son créditos terribles. La rentabilidad de la empresa demuestra que prestar dinero al 65% o más es un negocio estupendo, aunque algunos préstamos nunca se devuelvan. En la última reunión anual de accionistas, la dirección de Prospect Capital se aseguró de señalar que aproximadamente el 50% de sus prestatarios son propietarios de su vivienda. No se trata de préstamos de día de pago.

Pero la concesión de préstamos con altos intereses no es un modelo de negocio que escape al escrutinio. En 1997 llegó a un acuerdo por 340.000 dólares por violación de la Ley de Veracidad en los Préstamos. Debo señalar, sin embargo, que su acuerdo con la Comisión Federal de Comercio se produjo antes de que Prospect Capital comprara una participación mayoritaria en la empresa.

En al menos un estado en el que First Tower hace negocios, Missouri, los legisladores han tratado de limitar los tipos de interés al 36%. Ese proyecto de ley fracasó. Una nueva iniciativa está en marcha.

Y el riesgo de los titulares es grande en este caso. El mes pasado, una agencia de noticias local de Missouri se sentó con un hombre discapacitado que afirma que First Tower nunca le aclaró que su préstamo le costaría un 65% anual de intereses. Por supuesto, el jurado no sabe si esa afirmación es cierta o no. Pero KY3 News informó que los trabajadores de la oficina del Fiscal General del Estado han escuchado las quejas sobre Tower Loans.

Una simple búsqueda de Tower Loans en Google le llevará a un sinnúmero de críticas negativas en su mayoría derivadas de sus procesos de recolección. Ese tipo de cosas llama la atención indeseada a una empresa que está haciendo una menta de los prestatarios de bajos ingresos.

No todo es feo
El hecho es que First Tower es rentable. Y está creciendo su cartera de préstamos. No creo que nadie cuestione la realidad de que prestar dinero a tipos de interés altísimos es un negocio fantásticamente bueno en estos momentos.

La cuestión para los accionistas de Prospect Capital es si un buen entorno regulatorio puede perdurar para siempre. Si los legisladores toman medidas enérgicas contra los préstamos a alto interés, podría tener un gran impacto en los resultados de Prospect Capital, y en su impresionantemente alto dividendo. No es el tipo de cosa que enviaría a Prospect Capital a la insolvencia -ni siquiera cerca- pero tendría un impacto material en el balance, y en el poder de las ganancias de la compañía.

Incluso con todas las partes «feas» del negocio completamente expuestas, hay que tener en cuenta que la compañía es compensada fuertemente por el riesgo. Al fin y al cabo, no hacen falta muchos años de rendimientos del 20% para que la bola salga realmente disparada. Si, por ejemplo, First Tower simplemente implosionara dentro de 10 años, los accionistas de Prospect Capital aún podrían estar contentos con los altísimos rendimientos obtenidos durante ese periodo.

Y también debemos recordar que las empresas que no pasan el examen de ser «socialmente responsables» han sido grandes inversiones en el pasado. Durante años, los inversores han creído que las acciones del sector del tabaco acabarían siendo paralizadas por los impuestos sobre el pecado, las regulaciones y las demandas judiciales. Esa tesis nunca se cumplió, y los inversores que reinvirtieron sistemáticamente los abultados dividendos de las acciones del tabaco se forraron.

Ese podría ser el caso de Prospect Capital. Ahora mismo, First Tower es un negocio tremendamente rentable. ¿Seguirá para siempre? Nadie puede decirlo. El riesgo regulatorio es muy difícil de predecir. Pero vale la pena señalar que First Tower es una de las muchas razones por las que los accionistas exigen un rendimiento tan grande de las acciones de Prospect Capital. Su mayor inversión es una de las más arriesgadas.

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