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Han pasado más de 80 años desde la desaparición de la legendaria aviadora estadounidense Amelia Earhart, que desapareció sobre el Océano Pacífico en 1937 mientras intentaba dar la vuelta al mundo. En el verano de 1937, Earhart y su navegante, Fred Noonan, despegaron en su Lockheed Electra desde el aeródromo de Lae, en Papúa Nueva Guinea, con destino a la isla Howland, una isla coralina deshabitada situada cerca del ecuador, casi a medio camino entre Australia y Hawai.

Amelia Earhart
Amelia Earhart desapareció mientras intentaba cruzar el Pacífico. Foto: Getty Images

Por lo que sabemos, nunca llegaron a la isla de Howland, y el mundo ha estado buscándola desde entonces. La Guardia Costera y la Marina de los Estados Unidos fueron enviadas a buscar a Earhart y a su navegante. Mientras tanto, el marido de Earhart, George Putnam, contrató barcos civiles para buscar a su esposa desaparecida. Por desgracia, Earhart, Noonan y los restos del avión nunca se encontraron a pesar de las semanas de búsqueda. La gente ha especulado sobre la desaparición y sobre lo que podría haber ocurrido mientras rastreaban las Islas Marshall en busca de restos o de algo que pudiera arrojar luz sobre lo sucedido.

Como todos los grandes misterios, surgieron multitud de teorías sobre lo que podría haber ocurrido aquel fatídico día de verano, las tres principales las analizaremos a continuación.

El avión se estrelló en el océano cerca de la isla Howland

La explicación oficial de lo que le ocurrió a Earhart proporcionada por el gobierno de los Estados Unidos fue que el avión se quedó sin combustible y se estrelló en algún lugar del océano Pacífico. Antes del fatídico viaje de Earhart, Estados Unidos envió el cúter Itasca de la Guardia Costera a la isla de Howland para apoyar a Earhart en su intento de circunnavegar el globo. El barco estaba allí para proporcionar navegación aérea y un enlace de radio para ayudar a guiar el avión a la remota isla. Por alguna razón, el contacto por radio entre Earhart y el Itasca fue esporádico, lo que sigue siendo parte del misterio actual.

Amelia Earhart
La isla de Howland se encuentra aproximadamente a medio camino entre Australia y Hawai. Imagen SnowFire vía Wikimedia

No hay que olvidar que en 1937 no teníamos radar, y el humo de la chimenea del barco debía ayudar a Earhart a divisar la isla. Cuando Earhart y Noonan no llegaron, se especuló con que se perdieron y se estrellaron en el océano tras quedarse sin combustible.

Se buscó en el fondo del océano

Hace unos 19 años, una empresa de investigación oceánica de Maryland llamada «Náuticos» dirigió un esfuerzo para localizar el avión de Earhart donde creían que podría haberse estrellado cerca de la isla Howland.

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El humo del Itasca debía ayudar a Earhart a encontrar la isla Howland. Foto: USCG vía Wikimedia

Al hablar antes de la misión, National Geographic cita al presidente de Náuticos, David Jourdan, diciendo lo siguiente:

«Estamos seguros de que se encuentra en la zona en la que estamos buscando», dijo Jourdan. «Por supuesto, no podemos garantizarlo porque podría estar en el borde exterior, pero estamos seguros de que está en las inmediaciones.»

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A pesar de buscar en un área del tamaño de 630 millas cuadradas (1.660 kilómetros cuadrados), no se encontró nada, como también ocurrió con las misiones posteriores que rastrearon el fondo del océano.

Náufragos de Nikumaroro

Otra teoría fue que Earhart y Noonon, tras no poder encontrar la isla de Howland, aterrizaron el Lockheed Electra en la isla de Nikumaroro, una diminuta isla de coral situada a 350 millas náuticas al suroeste de donde debían aterrizar. Las personas que investigan esta teoría se sienten atraídas por una breve transmisión de radio. Earhart dijo al Itasca que estaban volando por la «línea 157 337». Si esto es correcto, en caso de que Earhart hubiera perdido Howland, podrían haber llegado a Nikumaroro.

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La isla en la que Earhart podría haber aterrizado. Imagen: Joshua Stevens vía Wikimedia

En el momento de la desaparición de Earhart, la marea habría estado lo suficientemente baja en Nikumaroro como para proporcionar a Earhart una superficie de arrecife plana a lo largo de la costa en la que un avión podría aterrizar. Los investigadores especulan que aunque la pareja hubiera podido aterrizar en la isla, las mareas altas posteriores habrían arrastrado la aeronave hacia el océano.

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Hubo indicios de que hubo gente en la isla

Otras pruebas que apuntan a que los aviadores aterrizaron en Nikumaroro y se convirtieron en náufragos salieron a la luz más adelante, cuando los británicos estaban pensando en hacer un asentamiento allí. Un oficial británico dijo que se encontró con algo que podría considerarse un refugio para pasar la noche y tomó una fotografía de lo que la gente especula que podría haber sido una parte del tren de aterrizaje del avión.

En 1938, la gente llegó a Nikumaroro como parte del Plan de Asentamiento de las Islas Fénix y se encontró con lo que pensaban que posiblemente eran partes del avión desaparecido. En 1940, el administrador de la isla, Gerald Gallagher, descubrió huesos, restos de un par de zapatos y una caja que contenía un sextante. Los huesos se enviaron a Fiyi para ser examinados y se creyó que pertenecían a un hombre europeo. Posteriores expediciones a Nikumaroro descubrieron pruebas de fogatas y restos de peces, almejas y tortugas. Basándose en el hecho de que las cabezas de tortuga no se comieron, los investigadores concluyeron que los isleños del Pacífico no eran el origen de los hallazgos.

Capturados por los japoneses

La teoría número tres y la más imaginativa de todas es que, tras no poder localizar la isla Howland, Earhart y Noonan volaron a las islas Marshall, controladas por los japoneses. Se especula con que los japoneses pensaron que eran espías estadounidenses y posteriormente los ejecutaron.

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Algunas personas creen incluso que tanto Earhart como Nonoon regresaron a Estados Unidos con nombres falsos, con una teoría que dice que Earhart se convirtió en Irene Craigmile y luego en Irene Bolam tras casarse con Guy Bolam.

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El avión se habría quedado sin combustible antes de llegar a las Islas Marshall. Foto: Fuerza Aérea de los Estados Unidos vía Wikimedia

En su libro «Emilia Earhart Survived», el coronel retirado de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos Rollin C. Reineck especula que Earhart abandonó el avión en las Islas Marshall y por razones de seguridad nacional y regresó a los Estados Unidos con un nombre falso. Piensa que al aterrizar en las Islas Marshall, Estados Unidos utilizó la búsqueda de Earhart como una forma de realizar un reconocimiento de preguerra sobre los japoneses.

El profesor jubilado Dick Spink pensó que Reineck estaba en algo, y, después de hacer su investigación, estaba seguro de que Earhart y Noonan aterrizaron en el atolón Mili.

National Geographic menciona una entrevista de 2015 en la que Spink dijo:

«Escuché una historia consistente de demasiada gente en los Marshalls como para descartarla. Dicen: ‘Aterrizó en Mili. Nuestros tíos y tías, nuestros padres y nuestros abuelos saben que aterrizó aquí'»

El avión se habría quedado sin combustible

Mientras Spink tiene su teoría sobre lo que les ocurrió a Earhart y Noonon, otras personas han calificado la teoría de las Islas Marshall como imposible de haber ocurrido. Elgen Long, piloto retirado y entusiasta de Earhart desde hace mucho tiempo, cree que la verdad del asunto es que el avión se quedó sin combustible y se estrelló en el océano.

«El avión habría tenido que flotar mucho» para llegar a las Islas Marshall, bromeó Long en una entrevista anterior sobre la desaparición.

Amelia_Earhart
La desaparición de Amelia Earhart sigue siendo un misterio. Foto: Underwood & Underwood vía Wikimedia

El antiguo piloto de World Airways y propietario del Lockheed Electra, Fred Patterson, comparte la creencia de Long diciendo:

«Es imposible que llegara a las Islas Marshall. Yo mismo he hecho algunos vuelos de largo alcance en ese avión, y sé exactamente lo que quema por hora».

Por ahora, lo que les ocurrió a Earhart y Noonan sigue siendo un misterio y probablemente lo seguirá siendo hasta que alguien descubra los restos del avión.

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