EDESSA (Aram. y Syr. Urhai/Orhāi; Ar. Rohāʾ), actualmente Urfa en el sureste de Turquía, antigua capital de la antigua Osrhoene (Figura 1). Está situada en una cresta de piedra caliza, prolongación del antiguo monte Masius en los montes Tauro del sur de Anatolia, donde la carretera este-oeste que iba de Zeugma (en las proximidades de la actual Birecik), en el Éufrates, al Tigris, se encontraba con la ruta norte-sur que iba de Samosata (Somaysāṭ) al Éufrates pasando por Carrhae (Ḥarrān). Edesa fue controlada sucesivamente por los seléucidas, los partos y los romanos. Se desconoce la historia de la Urhai prehelénica, pero el nombre puede haber derivado del persa Ḵosrow (Gr. Osróēs; Procopio, De Bello Persico 1.17.23-24). Es posible que las abundantes fuentes de agua de Urhai inspiraran a Seleuco Nicator, que fundó el asentamiento griego allí hacia el año 303 a.C., a darle el nombre de la antigua ciudad real macedonia, que también estaba bien abastecida de agua (Appian, Syriaca 57; Stephanus Byzantius, s.v. Edessa). El nombre fue cambiado más tarde, probablemente por Antíoco IV Epífanes (175-64 a.C.), por el de Antioquía en el Callirhoe (un estanque local), pero después de su reinado volvió a ser Edesa y Urhai.

El hecho de que se acuñaran monedas en Edesa bajo Antíoco IV sugiere un grado de autonomía e importancia en el periodo seléucida. Sin embargo, los griegos nunca fueron predominantes en la población, como atestigua el epíteto «medio bárbaro» (Gk. mixobárbaros; Malalas, pp. 418-19). La influencia árabe era fuerte en la región, y cuando el poder seléucida declinó a finales del siglo II a.C., Edesa se convirtió en la capital de un pequeño reino, gobernado por la llamada «dinastía Abgar», generalmente aliada de los partos, y bajo una fuerte influencia cultural parta. Plinio el Viejo (5.85) llamaba a los habitantes de Osrhoene «árabes», y el gobernante también era conocido como «filarco» o «toparco» de los sarracenos (Festus, 14). Fue al entrar en Edesa en el año 114 de la era cristiana cuando el emperador romano Trajano recibió el título de Arabicus. En las guerras civiles romanas de 193-94, Edesa apoyó a Cayo Pescenio Níger, gobernador de Siria, que hizo la paz con los partos antes de ser derrotado por Septimio Severo (193-211). En algún momento entre 195 y 199, Severo creó dos nuevas provincias a partir de los territorios conquistados más allá del Éufrates, para que sirvieran de amortiguadores de la provincia de Siria. Según una inscripción fragmentaria de la fortaleza en ruinas de Eski Hasr, a unos 70 km al oeste-noroeste de Edesa, se había construido «entre la provincia de Osrhoene y el reino de Abgar» (Wagner), prueba de que Abgar VIII (177-212) había conservado sus dominios, aunque debían quedar reducidos a una pequeña zona alrededor de Edesa. El reino de Osrhoene fue finalmente abolido en 249 (Miguel, V/5, pp. 77-78).

El cristianismo debió establecerse en Edesa antes de finales del siglo II d.C., ya que una «iglesia» se encontraba entre los edificios destruidos en una desastrosa inundación hacia el año 216 (Crónica, pp. 1-2). La ciudad tuvo sus mártires (Guria y Shamona son los más conocidos) durante las persecuciones bajo Diocleciano (284-305). Tras el cese de las mismas, el cristianismo se convirtió rápidamente en la religión dominante en Edesa, que era una de las paradas favoritas de los peregrinos que se dirigían a la cercana Carrhae. Abgar IX (214-40) fue mecenas del maestro gnóstico Bardesanes, que desempeñó un papel importante en la vida de la corte. Una carta de Mani (m. 274) a la comunidad de Edesa, citada en el Códice Mani de Colonia, indica que los maniqueos también estaban activos en la ciudad incluso durante su vida.

Aunque el sasánida Šāpūr I (240-70) obtuvo una gran victoria cerca de Edesa en 260, capturando al emperador romano Valeriano, en su inscripción en Kaʿba-ye Zardošt, cerca de Persépolis, la ciudad no figura entre las capturadas en esa campaña. Esta omisión y el hecho de que tuviera que sobornar a la guarnición de Edesa durante su retirada sugieren que la ciudad resistió o estuvo bajo su control durante poco tiempo. Tras la victoria de Galerio Maximiano sobre los persas en 298, Edesa se convirtió en la capital de la nueva provincia de Osreno. Su importancia militar fue destacada por el traidor romano Antonino, quien señaló a Šāpūr II (309-79) en 359 que, si no se capturaba Edesa, su retaguardia no estaría segura (Ammianus Marcellinus 18.5.7). Mientras que Nisibis era la principal fortaleza en el limes mesopotámico, Edesa servía de base, proporcionando suministros frescos de hombres y material a la posición de vanguardia. Probablemente, durante la reorganización de Diocleciano en 293, se construyó allí una fábrica estatal para proveer de armas y equipos a las tropas desplegadas en la frontera (Malalas, p. 307; Notitia Dignitatum 11.23). Las defensas propias de Edesa nunca fueron puestas a prueba por el ejército persa durante el reinado de Šāpūr II. No hay indicios de que contara con una guarnición regular, aparte de los soldados adscritos al personal del comandante de la provincia (dux Osrhoenae).

Cuando el emperador romano Joviano rindió Nisibis a los persas en el año 363, una avalancha de refugiados, principalmente cristianos, afluyó a Edesa. Entre ellos estaba el poeta Efraín el Sirio, que ayudó a fundar un seminario conocido popularmente como la «escuela de los persas». En las controversias cristológicas de finales del siglo IV, la escuela se puso del lado de Nestorio y, como la población de Edesa adoptó cada vez más el punto de vista monofisita, se vio finalmente obligada a trasladarse a Nisibis, que seguía en poder de los persas. Edesa resistió un feroz asedio en 544 (Procopio, De Bello Persico 2.26.5-2.27.46), pero cayó en manos de Flórez II Parvēz (590-628, con interrupción) en su barrido por Mesopotamia en 609 (Chronicon, p. 699). Algunos de los principales monofisitas fueron deportados a Persia (véase DEPORTACIONES ii). El emperador bizantino Heraclio retomó Edesa en el 628 y restauró la ortodoxia. En 18/639 el general bizantino Ptolomeo rindió la ciudad a los árabes que avanzaban.

Durante algunos siglos después de la conquista musulmana Edesa estuvo habitada por una importante población cristiana, a pesar de los daños infligidos por los asedios, los sacos y los gobernadores depredadores. Hacia el año 421/1030 la ciudad fue retomada por los bizantinos, que la mantuvieron hasta el año 479/1086, cuando fue reconquistada por el saljuqí Malekšāh (465-85/1072-92); unos años más tarde la perdió a manos de un aventurero armenio. En 492-538/1097-1144 la ciudad fue la capital del condado cruzado de Edesa. En 658/1260 se rindió a los mongoles, convirtiéndose en una de las ciudades más occidentales de los imperios Il-khanid y Timurid. Fue tomada al Āq Qoyunlū por el Sha Esmāʿīl I (907-30/1501-24).

Urfa (1965 población 73.400) es ahora la capital de la provincia turca del mismo nombre.

Ver también ABGAR.

Bibliografía:

Crónica de Edesa, ed. I. Guidi et al., CSCO 1, Lovaina, 1955.

Chronicon Paschale, ed. L. Dindorf, Bonn, 1832.

H. J. W. Drijvers, «Hatra, Palmyra und Edessa», ANRW II/8, 1978, pp. 799-906.

E. Honigmann , «al-Ruhā», en EI2 VIII, pp. 589-91.

Ioannis Malalas, Ioannis MalalaeChronographia, ed. L. Dindorf, Bonn, 1831.

E. Meyer, «Edesa», en Pauly-Wissowa V/2, cols. 1933-38.

Michael el Sirio, Chronique de Michel le Syrien, ed. J. B. Chabot, 3 vols., París 1899-1904.

J. B. Segal, Edessa the Blessed City, Oxford, 1970.

J. Wagner, «Provincia Osrhoenae. New Archaeological Finds Illustrating the Military Organization under the Severan Dynasty», en S. Mitchell, ed., Armies and Frontiers in Roman and Byzantine Anatolia, BAR 156, Oxford, 1983, pp. 103-30.

(Samuel Lieu)

Originally Published: 15 de diciembre de 1997

Última actualización: 8 de diciembre de 2011

Este artículo está disponible en versión impresa.
Vol. VIII, Fasc. 2, pp. 174-175

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