Los fiscales llaman a Barbara Opel la madre tipo Fagin que destruyó la vida de sus hijos. Ahora quiere que los niños salven la suya. Los abogados defensores esperan que los tres niños que Opel supuestamente involucró en el brutal homicidio de un anciano de Everett el año pasado sean capaces de persuadir a los fiscales de que ejecutar a su madre les perjudicaría a ellos también. Además, Opel busca la clemencia tratando de demostrar que su propio abuso de niña -comenzando quizás en el vientre materno, dañada por la bebida de su madre- la puso en un curso inevitable de crueldad y asesinato. Es una posibilidad legal muy remota para evitar que Opel se convierta en la primera mujer condenada a muerte en la historia de Washington.

Es probable que los funcionarios del condado de Snohomish anuncien esta semana si solicitarán la pena de muerte para esta mujer de 39 años, divorciada y madre de tres hijos. Se la acusa de intentar contratar a 11 niños y a un adulto varón para que mataran a su empleador, Jerry Heimann, y vaciaran su cuenta bancaria (véase «Pequeña niña perdida», 24 de enero).

Opel acabó reclutando a cinco adolescentes, incluida su hija Heather, de 13 años, para matar a Heimann en abril de 2001. La niña y otros cuatro jóvenes de Everett habrían golpeado y apuñalado al jubilado de 64 años hasta matarlo mientras Opel se escondía en el sótano con sus otros dos hijos -una niña de 7 años y un niño de 11- y gritaba órdenes de asesinato. Los fiscales afirman que Barbara Opel pagó a sus asesinos infantiles a sueldo unos cientos de dólares como máximo. Heather, que apuñaló salvajemente a Heimann, esperaba ser recompensada con una moto de cross.

Los otros cuatro jóvenes han sido condenados y sentenciados. En un caso que sacudió los nervios de Everett el año pasado, eso hace que Barbara y Heather se enfrenten a juicios este otoño.

Ni los abogados de Barbara Opel ni los fiscales hacen comentarios. El tribunal ha cerrado algunos procedimientos y ha sellado miles de páginas de documentos estatales de bienestar infantil relacionados con el intento de Opel de utilizar a los niños en su defensa. Pero a través de las entrevistas y otros documentos surge un panorama:

La defensa ha contratado a cuatro expertos para que estudien el comportamiento de Opel y entrevisten a sus tres hijos y a otras personas relacionadas con el caso. A. Shulamit Glaubach, una psiquiatra de niños y adolescentes de Seattle, ha entrevistado a Heather, a su hermano y a su hermana, mientras un tutor y posiblemente dos abogados -que representan a Heather y a su hermano- observaban a través de un espejo de dos vías. (La hermana está en un hogar de acogida y el hermano cumple condena por un delito sexual juvenil no relacionado.)

La misión del Dr. Glaubach es formarse una opinión sobre los efectos psicológicos que una ejecución podría tener en los niños y presentarla a los fiscales. La defensa espera demostrar un daño tan profundo y duradero que ponga en peligro la recuperación de los niños y su supervivencia en el futuro: que al matarla se mata un poco más de ellos. Los abusos pasados de los niños ya están bien documentados, y se remontan a épocas, según recuerdan los testigos, en las que Opel abofeteaba repetidamente a uno de los niños cuando era un bebé. Al parecer, «gritaba a Heather desde que tenía 3 años» y dejaba a los niños solos durante horas cuando eran pequeños. Opel, como madre soltera, y su prole vivieron en 22 lugares diferentes en siete años, incluyendo moteles, casas de extraños y su coche, subsistiendo gracias a la asistencia social y la manutención de los niños. Los hijos, que pedían dinero en la calle, a menudo pasaban hambre.

Los niños, especialmente los dos más pequeños, pueden estar expuestos a más sufrimiento por el mero hecho de los interrogatorios que exige la estrategia de defensa de su madre. «Se espera», reconoce el abogado de Opel, Brian Phillips, «que los niños puedan experimentar angustia por la propia naturaleza de los asuntos que se van a tratar» en los interrogatorios.

La defensa también está buscando atenuantes de la propia infancia y adolescencia errática de Barbara. Opel ha sido vista por un psicólogo y por expertos en el síndrome de alcoholismo fetal y en toxicología. Un investigador determinó que sus padres y otros familiares padecían enfermedades mentales y alcohólicas. El Dr. George Woods determinó que «los antecedentes familiares de Opel de enfermedades psiquiátricas graves requieren pruebas neuropsicológicas para determinar si la Sra. Opel tiene alguna enfermedad mental. . . . También hay indicios de un importante abuso de alcohol durante su embarazo. . . también estuvo empleada en una tintorería durante los primeros ocho meses» del embarazo. Pidió que se examinara a Bárbara para detectar posibles «consecuencias conductuales de cualquier déficit relacionado con la química».

Sharren Wells, un trabajador social de Everett que entrevistó a Opel, dice: «Creo que hay daños neurológicos ahí». Citó el bloqueo del pensamiento, el mal funcionamiento de las habilidades motoras y un posible traumatismo cerebral. «Está desconectada» del mundo, dijo Wells.

Una de las hermanas de Opel, Shirley, dice que el hombre que algunos creían que era el padre de Bárbara en realidad no lo era. El verdadero padre de Opel, afirma la hermana, era un aficionado itinerante a los caballos de carreras al que la madre de Barbara seguía por los hipódromos mientras bebía y se divertía. La hermana califica a Bárbara de «descerebrada» por su incapacidad de actuar racionalmente: «Siempre pensé que tenía problemas psiquiátricos» cuando era adulta. «Creo que toda mi familia trató de no pensar en lo que pasaba con Barb».

Incluso si los fiscales no son persuadidos por las circunstancias atenuantes y Opel es condenada en su juicio de septiembre, un jurado aún tomaría la decisión final sobre la pena de muerte. Cualquier información que sus abogados consideren para mostrar circunstancias atenuantes puede ser introducida entonces, también.

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