Estados Unidos se encuentra en medio de una «epidemia de obesidad», como han proclamado muchos medios de comunicación y organismos públicos. Por buenas razones, los investigadores y los expertos en salud pública están especialmente preocupados por la obesidad entre los niños y los adolescentes. En las últimas tres décadas, la obesidad se ha multiplicado casi por tres entre los jóvenes.
La obesidad es un riesgo para todos los grupos de estadounidenses, pero lo que a menudo no se dice es la especial vulnerabilidad de los grupos más desfavorecidos. La obesidad está especialmente extendida entre los estadounidenses con los niveles más bajos de educación y los mayores índices de pobreza. Dada la creciente inseguridad económica a la que se enfrentan muchos en nuestra nación hoy en día, es importante entender por qué y cómo la pobreza agudiza el aumento de la obesidad entre los jóvenes. Sólo si entendemos las causas podremos diseñar eficazmente estrategias para reducir este importante riesgo para la salud de personas ya vulnerables.
Por qué el riesgo de obesidad es mayor para los pobres
Comer bien y hacer actividad física con regularidad son decisiones que todas las personas en Estados Unidos pueden tomar para reducir el riesgo de obesidad y los problemas de salud asociados. Pero, por supuesto, las decisiones que toman los niños y adolescentes se ven muy afectadas por el entorno familiar y comunitario en el que viven. Las condiciones de vida empobrecidas son especialmente importantes para los jóvenes, ya que ponen muchas barreras a la hora de adoptar comportamientos saludables.
Las familias pobres tienen presupuestos y opciones alimentarias limitadas, y a menudo deben estirar las provisiones hacia el final del mes, antes de que llegue otro cheque o asignación de cupones de alimentos. Esto conduce a comportamientos poco saludables de varias maneras:

  • Las familias eligen alimentos ricos en grasas y densos en energía -alimentos como azúcares, cereales, patatas y productos cárnicos procesados- porque estos alimentos son más asequibles y duran más que las verduras y frutas frescas y las carnes y pescados magros.
  • Las familias pobres suelen vivir en barrios desfavorecidos donde es difícil encontrar alimentos saludables. En lugar de grandes supermercados, los barrios pobres cuentan con un número desproporcionado de cadenas de comida rápida y pequeñas tiendas de alimentación que ofrecen alimentos baratos y con alto contenido en grasas.
  • La inseguridad económica -como los problemas para pagar las facturas o el alquiler- provoca estrés, y la gente suele afrontarlo comiendo alimentos con alto contenido en grasas y azúcares.

Las opciones de realizar una actividad física regular también pueden verse restringidas para los pobres:

  • Las familias no suelen poder permitirse pagar las actividades organizadas de los niños fuera de la escuela – y las escuelas de las zonas empobrecidas tienen menos probabilidades de llevar a cabo programas de deporte o actividad física que las escuelas con más recursos.
  • Debido a los horarios de trabajo inflexibles, la falta de transporte o las necesidades insatisfechas de cuidado infantil, los padres pobres, especialmente las madres solteras, pueden tener dificultades para mantener actividades adicionales para sus hijos. Dejar a los niños frente al televisor es a menudo todo lo que los padres pobres estresados pueden conseguir.
  • En muchos barrios pobres, los parques, las zonas de juego, los senderos y los gimnasios públicos gratuitos a menudo no están disponibles o no son seguros. Los barrios pueden estar plagados de delincuencia, y puede que no haya lugares interiores cercanos para jugar o hacer ejercicio. Irónicamente, los esfuerzos de los padres por mantener a los niños seguros y dentro de casa pueden fomentar comportamientos sedentarios como ver la televisión y jugar a los videojuegos.

Las desventajas a largo plazo de la obesidad juvenil
En comparación con los que no son pobres, los adolescentes de las familias y comunidades empobrecidas tienen más probabilidades de ser obesos, o de tener sobrepeso en la edad adulta. Y la obesidad en la edad adulta joven no suele ser temporal. Es una especie de condena de por vida a la mala salud y a las desventajas socioeconómicas.

  • Los adultos jóvenes obesos corren un alto riesgo de padecer problemas de salud continuos, como enfermedades cardiovasculares, depresión y ciertos tipos de cáncer.
  • Tener sobrepeso en la edad adulta joven se asocia con el desempleo, los límites de los logros educativos y los niveles de ingresos más bajos.
  • Debido a que las malas consecuencias son duraderas y recurrentes, es necesario prevenir o revertir la obesidad en los jóvenes pobres. Los responsables políticos están buscando la mejor manera de hacerlo.

¿Qué se puede hacer?
Para prevenir y revertir eficazmente la obesidad entre los pobres especialmente vulnerables, tenemos que pensar en los problemas en términos más que individuales. Debemos buscar formas de empezar a mejorar el entorno social y físico en el que viven las personas con bajos ingresos. Las intervenciones en los barrios y las instituciones comunitarias pueden marcar la diferencia.

  • Por ejemplo, la ciudad de Nueva York está patrocinando un programa de «Carros Verdes» que utiliza carros móviles de comida para ofrecer productos frescos en ciertos barrios pobres.
  • También se necesitan nuevos recursos vecinales para ayudar a las personas a conectarse entre sí para realizar actividades seguras y organizadas que conduzcan a una buena salud física y mental.
  • Las escuelas y los programas Head Start también pueden ser protagonistas, ya que los jóvenes pasan mucho tiempo en ellas y son instituciones comunitarias valiosas. Las investigaciones demuestran que la incorporación de actividades físicas y una buena nutrición en la oferta escolar y preescolar puede marcar una verdadera diferencia en la lucha contra la obesidad infantil y juvenil.

Invertir en un conjunto diverso de actividades físicas y programas nutricionales en los barrios e instituciones educativas puede ser la mejor manera de reducir el riesgo de obesidad entre los jóvenes pobres. Pero estos esfuerzos necesitan una financiación fiable por parte de los gobiernos y las organizaciones benéficas para impulsar y potenciar programas valiosos en los centros de los barrios y las escuelas que atienden a los estadounidenses desfavorecidos.

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