Sólo una modesta reducción de la ingesta calórica diaria podría tener beneficios protectores para nuestros corazones, según muestra una nueva investigación. Sian Irvine/Getty Images/Dorling Kindersley hide caption

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Sólo una modesta reducción de la ingesta calórica diaria podría tener beneficios protectores para nuestros corazones, según muestra una nueva investigación.

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Las enfermedades del corazón son la principal causa de discapacidad y muerte en todo el mundo. En Estados Unidos mueren unas 2.200 personas al día por problemas cardiovasculares, es decir, una cada 40 segundos.

Si supiera que puede ayudar a mantener su corazón sano comiendo un poco menos cada día -unas seis calorías de Oreos de tamaño estándar-, ¿lo haría?

Los investigadores han encontrado pruebas de que sólo una modesta reducción de nuestra ingesta calórica diaria podría tener beneficios protectores para nuestros corazones, según un artículo publicado esta semana en The Lancet Diabetes & Endocrinology.

El artículo se basa en los datos del estudio Comprehensive Assessment of Long-term Effects of Reducing Intake of Energy (CALERIE). Este proyecto histórico, apoyado por los Institutos Nacionales de Salud, fue uno de los esfuerzos más profundos para medir los impactos a largo plazo de la restricción calórica en los seres humanos. Los investigadores han publicado numerosos análisis basados en los datos de este estudio de dos años de duración, en los que se examinan diversos factores relacionados con la esperanza de vida y la longevidad.

Este artículo, el último que se basa en los datos, examina principalmente el impacto de la restricción calórica moderada en la salud del corazón y cómo podría prevenir el deterioro relacionado con el envejecimiento.

El experimento comenzó con 218 participantes, todos ellos con un peso normal o un ligero sobrepeso y con edades comprendidas entre los 21 y los 50 años. Los investigadores iniciaron a 143 participantes en una dieta que reducía su consumo de calorías en un 25%; a otros 75 se les asignó una dieta normal. Al final, 188 participantes completaron el estudio: 117 con restricción calórica y 71 sin ella.

Durante las primeras cuatro semanas del estudio, las personas del grupo de restricción calórica se alimentaron en uno de los tres centros clínicos. Durante este tiempo, se les instruyó sobre cómo reducir su ingesta de calorías y cayeron gradualmente en uno de los seis planes de alimentación basados en sus propias preferencias.

Durante los primeros seis meses, la mayoría de las personas se ciñeron bastante bien a sus dietas. En promedio, redujeron las calorías en un 20%. Pero no les fue tan bien durante los dos años: En general, redujeron su consumo de calorías en una media del 12%, es decir, unas 300 calorías menos por persona y día.

Aún así, esta reducción relativamente modesta de calorías tuvo efectos significativos en los participantes que comieron menos: Perdieron alrededor de 16,5 libras de media y observaron mejoras, incluida la reducción del colesterol y la presión arterial, en los seis factores principales asociados a los riesgos para la salud del corazón. También observaron una mejora en la resistencia a la insulina y en los índices metabólicos.

«Esperábamos que hubiera una mejora en los factores cardiometabólicos debido a la pérdida de peso», dice William Kraus, autor principal del estudio y distinguido profesor de genómica cardiovascular en la Universidad de Duke. «Pero… no esperábamos el grado de mejora que vimos».

Y aunque la pérdida de peso fue relativamente impresionante, no fue la responsable de la mayoría de los beneficios cardíacos. Tras realizar un análisis más profundo, los investigadores determinaron que, como máximo, la pérdida de peso sólo representaba el 25% de la mejora de las mediciones en la salud del corazón. Los investigadores afirman que sus hallazgos sugieren que la restricción calórica puede tener beneficios para la salud más allá de los que normalmente se asocian a la pérdida de peso.

David Sinclair, profesor de genética de la Facultad de Medicina de Harvard, afirma que los hallazgos proporcionan más pruebas de que la restricción calórica puede ser beneficiosa para evitar los efectos negativos del envejecimiento.

Pero, dice, el estudio también demuestra un problema importante con el uso de la restricción calórica para mejorar la salud humana: Es realmente difícil de mantener, incluso para personas motivadas. De los 143 participantes que originalmente comenzaron la dieta restringida, 26 abandonaron antes de que terminaran los dos años. (El pequeño tamaño de la muestra fue una limitación del estudio.) Muchos otros fueron excluidos del grupo inicial del estudio debido a preocupaciones sobre su salud física o mental.

«No se puede esperar que las personas mayores o frágiles hagan este régimen dietético severo», dice Sinclair, que no participó en el estudio. «Necesitamos alternativas, ya sea el ayuno intermitente o medicamentos que imiten la restricción calórica». Está trabajando para entender cómo funciona la restricción calórica a nivel molecular para que él y otros puedan idear medicamentos que confieran los mismos beneficios sin el dolor y la dificultad.

El objetivo de cualquier investigación sobre la restricción calórica, dice, es la reducción -y quizá la eliminación- de las enfermedades relacionadas con el envejecimiento.

«El envejecimiento no se considera una condición médica – es demasiado común. Esperemos que, en un futuro próximo, no lo aceptemos», dice. «Eso es lo que ofrece la restricción calórica: Comprime el periodo de enfermedad. Es de esperar que algún día la gente viva hasta los 90 años de forma saludable y fallezca de forma más rápida y dolorosa que ahora.»

Susie Neilson es becaria de la sección de ciencia de NPR. Síguela en Twitter: @susieneilson.

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