Por Michael Ullman

Gracias a Octave y Mack Avenue Records, una parte importante de la carrera del pianista Erroll Garner está de vuelta, sonando mejor que nunca.

Erroll Garner Octave Remastered Series en Mack Avenue Records. Dreamstreet (1959); Closeup in Swing (1961); One World Concert (1962); Campus Concert (1962); A New Kind of Love (1963); A Night at the Movies (1964); That’s My Kick (1966); Up in Erroll’s Room (1967); Feeling is Believing (1969); Gemini (1971); Magician (1973); Gershwin and Kern (1964, 1965 y 1967).

Reseñas de Arts Fuse de los álbumes de Erroll Garner Dreamstreet, Closeup in Swing, One World Concert y A New Kind of Love.

Reseña de Arts Fuse de la grabación de la actuación en directo de Errol Garner, NightConcert

Hay una historia detrás de estas 12 reediciones de las grabaciones del pianista Erroll Garner, enumeradas aquí en el orden aproximado de su lanzamiento. La primera de la serie, Dreamstreet, se grabó durante dos noches consecutivas en diciembre de 1959, cuatro años después de la histórica (y casi históricamente popular) grabación de Garner en Columbia, Concert by the Sea. Dreamstreet tardó dos años en publicarse y, cuando lo hizo, el disco apareció en la propia Octave Records de Garner. ¿Qué ocurrió? Garner había decidido emprender la lucha «por el control de su propio catálogo». Se enfrentaba a Columbia Records, el gigante del sector, la empresa cuyas grabaciones le habían convertido en una estrella. Fue un movimiento admirablemente atrevido por parte de Garner, pero la autodeterminación era una parte integral de su composición.

Las notas de Dreamstreet fueron escritas por su antigua representante Martha Glaser. Sugieren (indirectamente) lo que Garner había pasado y las razones por las que la batalla había valido la pena. Se nos dice que Garner ganó al NO entrar en un estudio: «Tras un paréntesis histórico en la grabación, Garner está aquí, tocando, con la mayor libertad de su notable carrera discográfica. Estas caras encarnan algunas de las interpretaciones de Garner más animadas, inventivas y conmovedoras jamás grabadas. Garner tuvo una libertad sin precedentes para grabar estas obras, una circunstancia por la que él, como prolífico improvisador, ha luchado durante mucho tiempo. El tiempo no era un factor: había espacio para experimentar, estirarse y simplemente «soplar», con la total seguridad de que ningún material se publicaría sin su aprobación personal». En la primera de las dos noches de grabación, él y sus compañeros, Eddie Calhoun al bajo y Kelly Martin a la batería, tocaron desde las 10 de la noche hasta las 6:30 de la mañana siguiente. Garner faltó al estudio. Y, por una vez, el tiempo no fue un factor.

Las leyendas crecieron en torno al obviamente aguerrido Garner: medía 1,70 metros y se decía que actuaba sobre una pila de guías telefónicas. (Una torre de papel que no se ve en ninguna de las fotos que he visto de él.) El pianista no sabía leer música, o al menos decía que no sabía, lo que no era necesariamente un defecto deseable en la época del bebop. Pero el hecho de que «tocara con la cabeza» le ayudó a ganarse el cariño del público que asistía a sus conciertos. A los fans también les encantaba cómo acompañaba sus improvisaciones con gruñidos. Además, interactuaba con los oyentes de otras formas claramente ganadoras. Cuando compré su álbum Closeup in Swing en 1961, lo que más me llamó la atención fueron sus elaboradas introducciones musicales. Empezaba con confianza y se extendía mucho, pero a menudo no quedaba nada claro qué melodía iba a tocar. Cuando, tras una larga excursión, por fin daba con la melodía conocida, ya fuera «Just One of Those Things» o «Sweet Lorraine», el público se reía y aplaudía encantado. Era como si jugara al cucú con un niño: se establecía una divertida y traviesa relación.

Era innegablemente exuberante como pianista, dado a los acordes machacantes, a los trémolos estridentes y a las repentinas caídas de volumen. Le gustaba tocar las melodías en silencio. Su mano izquierda masticaba un ritmo constante de 4/4 que siempre sonaba un poco apresurado, como si llegara tarde a un tren. Mientras tanto, inventaba melodías, interrumpiéndolas con golpes y gestos grandilocuentes, pasajes a doble tiempo en octavas o líneas heladas de una sola nota. Marcaba el final de los estribillos con enormes crescendos, a los que seguía inevitablemente una caída al pianísimo. Su estilo consistía en grandes contrastes. Louis Blues» (en Closeup in Swing) con una serie de acordes punzantes que podrían haber sido hechos por un martillo pilón. A continuación, interpreta la primera sección de la célebre pieza de W.C. Handy en estilo latino. Luego vuelve a un 4/4 aún más agresivo, en el punto de la canción en el que una cantante nos dice que odia ver cómo se pone el sol de la tarde.

Por supuesto, su repertorio incluía sus propias composiciones -fue el compositor de «Misty»- pero sobre todo tocaba una sucesión de estándares conocidos y melodías de espectáculos, como el popurrí de Oklahoma en Dreamstreet. Es famoso por haber grabado una sesión en la Costa Oeste con Charlie Parker, pero tendía a evitar el repertorio bop o hard bop: sería difícil sonar menos como Bud Powell que Garner. Sin embargo, más tarde, a su manera, se hizo con algunos éxitos del jazz, como «Watermelon Man» de Herbie Hancock y «The Girl From Ipanema» de Jobim (ambos en Up in Erroll’s Room). En general, sin embargo, su repertorio también podría haber sido interpretado por Louis Armstrong, o por un músico de swing como Lester Young: muchas canciones que se encuentran aquí fueron interpretadas por ambos. (Una excepción es «Spinning Wheel» de Blood, Sweat and Tears, que se encuentra en Feeling Is Believing.)

Garner nació en Pittsburgh en 1921. Falleció por problemas de corazón en 1977. Era gemelo, pero la competencia musical seria en su familia de seis hijos era el hermano mayor Linton, un pianista que en 1946 empezó a grabar con la famosa Billy Eckstine Orchestra. Para entonces, Erroll, en su mayoría autodidacta, tras una minicarrera como lo que Charles Dickens habría llamado un niño prodigio, se había trasladado a la ciudad de Nueva York. Las primeras grabaciones que se conservan se realizaron en casa de Timmie Rosencrantz. En su día estuvieron disponibles en Classics como Erroll Garner 1944 y 1944, Volume Two. (Otras grabaciones tempranas están en el Complete Savoy Masters.) Su trío fue un éxito poco después de llegar a Manhattan. Se dio a conocer. En 1945 grabó con bandas lideradas por Slam Stewart, Georgie Auld (con Dizzy Gillespie) y, lo más impresionante, con el saxofonista Don Byas. Se trasladó a California y grabó con la banda progresiva de Boyd Raeburn, con un trío recién reconstituido y, el 17 de febrero de 1947, actuó con la banda de Charlie Parker que hizo «Cool Blues» y que apoyó al pujante cantante Earl Coleman en «This is Always». En 1950, fue contratado por Columbia Records: volvieron a grabar su «Misty» con una orquesta dirigida por Mitch Miller. Con Columbia realizó varias grabaciones de éxito, entre ellas «Paris Impressions».

Sin embargo, en los años 60 estaba por su cuenta, como deseaba. Dudo que haya mirado hacia atrás. (No estoy seguro de que sea capaz de distinguir su estilo de Columbia de la forma en que tocaba para su propio sello, pero debe haberse sentido diferente para él). Lo que Octave ha hecho es tomar 12 LPs de Garner, remasterizarlos de forma experta y añadir algunos cortes inéditos. Now Playing, One World Concert, Dreamstreet y Campus Concert son grabaciones en trío: en Gemini el trío se ve aumentado por José Mangual a las congas. A mí me parece que la configuración de trío es la más natural para Garner, aunque su sección rítmica tiene que pasar mucho tiempo esperando discretamente a que llegue a las melodías. A New Kind of Love nos ofrece a Garner interpretando (en su mayor parte) la partitura de la película del mismo nombre. La película está protagonizada por Paul Newman y Joanne Woodward, y en la sesión aparece Garner con una orquesta dirigida por Leith Stevens. El veterano arreglista Pete Rugolo hizo algunos de los arreglos, como en la versión de Garner de «Mimi». Curiosamente, y tal vez porque es conducido por un grupo grande, Garner suena menos excéntrico aquí, menos distintivo que en sus sets de trío. Sin embargo, se trata de una buena colección de melodías, cinco de ellas compuestas por Garner. La idea era mostrar las composiciones del pianista, pero mi corte favorito es el delicioso y suave swing del tema que da título al disco, «You Brought a New Kind of Love to Me», introducido en el mundo del jazz en 1930 por Ethel Waters. La melodía nunca desapareció, con grabaciones posteriores de Bing Crosby, Frank Sinatra y Peggy Lee. La versión instrumental de Garner está en esa liga.

Garner vuelve a ser el mismo gruñón en That’s My Kick, al frente de una banda que incluye una guitarra rítmica, múltiples percusionistas y el veterano bajista Milt Hinton. Me gusta bastante la ingeniosa composición de Garner «Nervous Waltz». Las primeras notas que escuchamos en Up in Erroll’s Room son del bajista, que sienta las bases de «Watermelon Man». Aquí, a Garner se le une un coro de metales. En una introducción, el pianista parece hacer un mambo de «I Got Rhythm». Le sigue «True Blues», que llama la atención porque señala los pocos blues que grabó Garner. Feeling Is Believing pone a un gran bajista, George Duvivier, en un papel secundario, y ofrece una sección rítmica ampliada. Tocan un uptempo «Strangers in the Night» y, con inusual delicadeza, «Mood Island» de Garner. El álbum Magician contiene otro blues notable, «It Gets Better Every Time», junto con un uso ocasional del órgano de Norman Gold. Por último, hay una colección de clásicos americanos, Gershwin y Kern, melodías grabadas en distintos momentos de los años 60 y recopiladas y publicadas por primera vez en 1976.

Gracias a Octave y a Mack Avenue, una parte importante de la histórica carrera de Garner está de vuelta, sonando mejor que nunca. Es difícil resumir su atractivo. Garner es amanerado; su estilo apenas se movió una vez que se fijó en los años 50. Sin embargo, el pianista siempre se divierte y ese entusiasmo es contagioso. Los oyentes saben que toca los mejores temas, y lo hace, como sugiere uno de sus títulos, con mucho gusto.

Michael Ullman estudió clarinete clásico y se formó en Harvard, la Universidad de Chicago y la U. de Michigan, donde se doctoró en inglés. Autor o coautor de dos libros sobre jazz, ha escrito sobre jazz y música clásica para Atlantic Monthly, New Republic, High Fidelity, Stereophile, Boston Phoenix, Boston Globe y otros medios. Sus artículos sobre Dickens, Joyce, Kipling y otros han aparecido en revistas académicas. Desde hace más de 20 años, escribe una columna bimensual de jazz para la revista Fanfare, para la que también reseña música clásica. En la Universidad de Tufts, enseña sobre todo a los escritores modernistas en el Departamento de Inglés y la historia del jazz y el blues en el Departamento de Música. Toca mal el piano.

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