29 de junio de 1849 – 13 de marzo de 1915
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El conde Sergei Witte fue un político ruso muy influyente. Fue testigo de la abolición de la servidumbre y de la primera revolución rusa. Partidario del emperador Alejandro III, fue muy influyente durante el reinado de Nicolás II. Como miembro del Consejo de Ministros del Imperio Ruso, fue un devoto partidario de la monarquía absoluta. Witte fue como un hombre de amplia visión y destacadas cualidades morales.

Orígenes, juventud y periodo pregubernamental

Sergei Witte nació en el seno de la familia de un funcionario provincial en Tiflis (actual Tiflis, Georgia) el 29 de junio de 1849. Su padre descendía de una familia luterana alemana del Báltico y su madre de los príncipes Dolgoruki, partidarios de Pedro el Grande.
El padre de Witte era un noble de la región de Pskov, la parte noroeste del Imperio ruso. Originalmente luterano, más tarde se convirtió al cristianismo ortodoxo y sirvió como jefe del departamento de propiedades del gobierno. La madre de Witte, Ekaterina Andreevna Fadeeva, era hija del Consejero Privado del Cáucaso. Su abuela era la princesa Helene Dolgoruki.

Sergei Witte siempre esbozó con mucho gusto su conexión con la familia Dolgoruki y no le gustaba mencionar los orígenes extranjeros de su padre.

«Todos en mi familia eran profundamente devotos de la monarquía y yo heredé este rasgo de carácter», solía decir Witte.

Sergei Witte pasó su infancia en la finca de su abuelo. Recibió una educación común para un hijo de la nobleza de la época. Ingresó en un gimnasio de Tiflis. Pero se interesó más por la música, la esgrima y la equitación que por los estudios. Debido a su comportamiento inadecuado y a su falta de diligencia en los estudios, Witte se vio obligado a volver a ingresar en un gimnasio de otra ciudad. Terminó el gimnasio en Chisinau y recibió su certificado escolar con notas positivas.

En 1866 Witte ingresó en la facultad de física y matemáticas de la Universidad de Novorossiysk en Odessa. Como estudiante, Witte se interesó poco por la política. No prestó atención a las tendencias más influyentes de la época, como el radicalismo político y la filosofía del materialismo ateo, ideas que dominaban las mentes de la juventud contemporánea.

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«Siempre me opuse a estas tendencias. Debido a mi educación seguí siendo devoto de la monarquía. Además era una persona religiosa», dijo Witte.

El futuro presidente del Consejo de Ministros terminó la universidad en 1870. Tras licenciarse tuvo que elegir entre la carrera de científico o la de funcionario. La última variante se impuso por razones materiales. Trabajó durante dos años en la secretaría del Gobernador General de Odesa. Pero, de repente, sus planes cambiaron.

En aquella época, el Imperio Ruso estaba desarrollando un sistema ferroviario rápido. Witte se metió en este empeño aceptando un puesto en una empresa ferroviaria privada. Pasó la mayor parte de las décadas de 1870 y 1880 en esta ocupación, especialmente en la administración y gestión de varias líneas ferroviarias. Como candidato a las ciencias matemáticas, comenzó como cajero en una taquilla, y luego fue ascendiendo poco a poco, estudiando el negocio hasta en los más mínimos detalles. Desempeñó las funciones de interventor, ayudante de maquinista, ayudante de jefe de estación y luego jefe de estación.

Su carrera se desarrolló sin problemas, salvo por un episodio. En 1875, no lejos de Odessa, se produjo un accidente ferroviario que causó la muerte de varias personas. Witte estaba a cargo de esa parte de la línea ferroviaria. Pero se redimió durante la guerra ruso-turca de 1877-1878 al organizar el turno de las tropas de forma adecuada y hábil. Fue en esta época cuando la familia del Zar se fijó en él, especialmente el Gran Duque (Príncipe) Nikolai Nikolayevich (hermano del Emperador Alejandro I).

A través de su trabajo en empresas ferroviarias privadas, Witte adquirió una experiencia inestimable en la gestión. Tenía un enfoque pragmático hacia todos los problemas empresariales. A mediados de la década de 1880 Sergei Witte era muy conocido entre la comunidad ferroviaria debido a sus logros, así como a los artículos que publicaba sobre el ferrocarril.

En 1880 Sergei Witte fue nombrado jefe del Departamento de Operaciones del Sistema Ferroviario del Suroeste del Imperio y se estableció en Kiev. En 1886 fue nombrado jefe del Sistema del Suroeste.
Una exitosa carrera le proporcionó estabilidad financiera. Como jefe del sistema ferroviario, ganaba más de 50 mil rublos al año; una suma de dinero mucho mayor que la que ganaba un ministro en aquella época.

Carrera política

Witte no se interesó por la vida política del país. Pero la situación cambió radicalmente cuando el emperador Alejandro II el Libertador fue asesinado el 1 de marzo de 1881. Witte estaba profundamente preocupado por la tragedia. Sugirió combatir a los terroristas con sus métodos, matándolos como mataban a otros. Se convirtió en miembro de la recién creada Santa Drygina (Brigada), una comunidad secreta que luchaba contra los terroristas. Pero no tuvo éxito en su misión de luchar contra los terroristas en el extranjero. Más tarde Witte recordó este momento en su biografía con vergüenza.

Pero Witte no estaba satisfecho con su posición de empresario ferroviario de éxito. Su naturaleza activa y ambiciosa deseaba más logros. Empezó a preparar con cuidado y constancia su paso a las estructuras gubernamentales. Witte logró su objetivo gracias a sus conocidos y a una afortunada coincidencia de circunstancias.

Los trabajos teóricos de Witte sobre el desarrollo ferroviario comenzaron a llamar la atención. Se fijó en él el ministro de Finanzas Ivan Vishnegradsky, que se interesó mucho por sus trabajos.

En 1888, cerca del pequeño pueblo de Borki, el tren del Zar descarriló, matando a muchas personas pero dejando por suerte a la familia del Zar con vida. Poco antes de este accidente, Serguei Witte había tenido una disputa con el Ministro de Ferrocarriles, en la que afirmaba que los trenes del Zar se conducían a velocidades inadmisibles. Alejandro III fue testigo de la discusión y poco después del accidente ascendió a Witte a jefe del recién creado departamento de ferrocarriles en el ministerio de finanzas.

La carrera política de Sergei Witte se disparó. En 1892 se convirtió en el jefe del Ministerio de Ferrocarriles. En 1893 Witte se convirtió en Ministro de Finanzas. El futuro Primer Ministro del Imperio Ruso nunca fue escrupuloso con los métodos que utilizaba para alcanzar sus objetivos. El predecesor de Witte en el cargo de Ministro de Finanzas se vio obligado a dejar el cargo debido a rumores de descrédito. Sergei Witte fue uno de los instigadores de estos rumores.

Ministro de Finanzas

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Tras ser nombrado Ministro de Finanzas, Sergei Witte se convirtió en una de las figuras más influyentes en el ámbito político imperial. Tuvo mucho éxito como ministro. Puso en marcha una serie de reformas que ayudaron a estabilizar el sector financiero y a orientar la economía hacia un modo de desarrollo más capitalista. Fue un activo defensor de la industrialización, declarando que era capaz de llevar al Imperio a un club de élite de países industriales altamente desarrollados. Witte era un claro partidario de la entrada de capitales y de la exportación de mercancías. Abogó por medidas proteccionistas hacia la producción nacional. Witte consideraba que el país debía ser económicamente más activo en el mercado mundial, especialmente en el Extremo Oriente. Pensaba que el desarrollo del país debía ir en una dirección diferente a la de otros países. Pero los beneficios del capitalismo eran obvios para él.

Después de las grandes reformas, el ministro de Finanzas previó claramente la necesidad de desarrollar una moneda fuerte. En 1894-1895 Witte consiguió estabilizar el rublo. En 1987 llevó a cabo una reforma de la moneda nacional. El rublo se dotó del patrón oro y se mantuvo absolutamente estable hasta la Primera Guerra Mundial. El resultado fue una gran afluencia de capital al país y, como consecuencia, el desarrollo ferroviario e industrial del Imperio Ruso. Gestionando la deficiencia presupuestaria Witte aumentó los impuestos. Introdujo el monopolio estatal para el comercio de alcohol. Esto supuso una cuarta parte de todos los ingresos del tesoro imperial.

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En 1896 Witte llevó a cabo exitosas negociaciones con un representante chino, consiguiendo el consentimiento de China para la construcción del ferrocarril chino-oriental, que agilizaría la construcción de un ferrocarril hasta Vladivostok. El éxito de las negociaciones fue promovido por un soborno al representante chino.

Witte conocía bien las debilidades humanas y sobornaba impúdicamente a las personas necesarias para él. Como Ministro de Finanzas tenía las más amplias posibilidades para la distribución de subvenciones monetarias, otorgamiento de privilegios, concesiones, nombramientos para puestos lucrativos y no dudó en utilizarlas. También fue uno de los primeros en comprender la fuerza de la palabra impresa y utilizó los periódicos para llevar a cabo sus planes. Periodistas rusos y extranjeros trabajaban para él. Bajo su mando se publicaron folletos y obras sólidas. La prensa realizó campañas para desacreditar a los opositores y hacer avanzar los planes de Witte.

Las reformas de Witte fueron un éxito evidente y su carrera política alcanzó una de sus cimas. Pero un episodio estuvo a punto de arruinarlo. Se casó con Matilda Lisanevich en 1892. El año anterior Witte obligó a su futura esposa a divorciarse de su marido. Por este divorcio Witte pagó una considerable indemnización e incluso amenazó al marido de Matilda con medidas administrativas. En vista del amor devoto de Witte hacia la mujer, el matrimonio le trajo la felicidad familiar. Pero se vio en una posición ambigua: por un lado, ser un político de alto rango y, por otro, estar casado con una judía divorciada. Estuvo a punto de renunciar, pero el emperador Alejandro III, tras conocer los detalles de la situación, dijo que el matrimonio no hacía más que aumentar su respeto y confianza en Sergei Witte. Su carrera se salvó pero Matilda Lisanevich nunca fue admitida en la alta sociedad.

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Aunque Witte contó siempre con el gran favor del emperador Alejandro III, que lo elogió mucho por su franqueza, ausencia de servilismo e independencia de criterio, el ministro de Finanzas nunca fue debidamente aceptado en la alta sociedad, que fruncía el ceño ante la brusquedad de Witte, su angulosidad, su falta de modales aristocráticos, su reprensión sureña y su mala pronunciación del francés. Durante mucho tiempo fue el personaje favorito de las bromas en los salones de San Petersburgo.

En 1894 subió al trono el último emperador del Imperio ruso Nicolás II. A diferencia de Alejandro III las relaciones de Witte con el nuevo emperador fueron controvertidas. Además, es evidente que a Nicolás II no le gustaba el influyente ministro de Finanzas. Los historiadores consideran que el tono de mentor de Witte hacia el Emperador Nicolás II, sus constantes referencias al gran reinado de Alejandro III, su independencia y su obstinación fueron las principales razones del desencuentro entre el Ministro de Finanzas y el Emperador. La actitud de Witte contrastaba fuertemente con los discursos aduladores de la corte. Witte fue comparado en sociedad con un Gran Visir que ignoraba al Monarca. Pero gracias a su capacidad profesional mantuvo su cargo.

La crisis financiera de principios del siglo XX debilitó la posición de Witte. En 1903, debido a una intriga del ministro del Interior, Viacheslav Konstantinovich von Plehve, el Emperador destituyó a Witte de su cargo y lo nombró presidente del Comité de Ministros. Pero era un cargo más bien modesto del que nada dependía realmente.

Después de la derrota política Sergei Witte decidió recuperar su puesto. Aprovechó todas las oportunidades para demostrar su necesidad para el país.

Presidente del Consejo de Ministros

En 1904 estalló la guerra ruso-japonesa. Lo que empezó como una «pequeña y victoriosa guerra» se convirtió en un desastre para el Imperio y su expansión económica y política en el Extremo Oriente. A continuación, una primera revolución inflamó el país en 1905. En estas complicadas circunstancias, el zar Nicolás II se vio obligado a nombrar a Sergei Witte como embajador en las conversaciones de paz con Japón en Portsmouth, Estados Unidos. El ex ministro de Finanzas demostró ser un diplomático de talento. Consiguió poner fin a la guerra, perdida sin remedio, con un mínimo de pérdidas, logrando para Rusia «un tratado de paz casi decente». Fue honrado con un título de conde por ello. Esta negociación de paz le devolvió a la alta política.

Debido a la revolución el conde Witte insistió en la reforma del sistema político del país. Tras un largo periodo de vacilación, el zar aceptó una reforma del Consejo Ministerial. El documento fue publicado y se conoció como el Manifiesto del 17 de octubre.

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Witte señaló la necesidad de reformas inmediatas, subrayando que el desarrollo natural llevaría inevitablemente a Rusia a una Monarquía constitucional. El zar estuvo de acuerdo con estos argumentos y propuso preparar el correspondiente manifiesto. El poder monárquico se limitó a la institución representativa electiva. Por primera vez en muchos siglos la población recibió libertades políticas. Literalmente, al día siguiente de la publicación del manifiesto se planteó la cuestión de si era posible considerarlo como la constitución. Aunque no era una constitución, era definitivamente un precedente.

El manifiesto tuvo un gran impacto en la política interna. Sus disposiciones sustantivas ya no podían ser revocadas. Rusia entró en una nueva fase de desarrollo político.

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Witte había sido puesto al frente del Consejo de Ministros en el período más difícil de la primera revolución rusa. Su carrera política alcanzó su punto álgido.

Su actuación al frente del cargo enfrió el país y acabó con la revolución. Inició las principales reformas vitales declaradas en el Manifiesto. Pero debido a sus desavenencias con el Emperador se vio obligado a dimitir a finales de abril de 1906. Sin embargo, Witte confiaba plenamente en haber resuelto el problema principal: dar estabilidad política al régimen. Su dimisión se convirtió prácticamente en el final de su carrera. Pero Witte no se apartó de la actividad política, permaneciendo como miembro del Consejo de Estado.

Cuando comenzó la Primera Guerra Mundial, Witte, presagiando que sería el fin para la monarquía, declaró su disposición a una misión de paz y a las negociaciones con Alemania. Pero en ese momento cayó mortalmente enfermo.

El conde Sergei Witte murió el 28 de febrero de 1915 a la edad de 64 años. Su legado político siguió siendo controvertido durante mucho tiempo, pero sin duda fue una de las figuras clave en el ámbito político de finales del siglo XIX y principios del XX.

Escrito por Leonid Laparenok, RT

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