Esenciales

    • Las garrapatas portadoras de la enfermedad se encuentran en todo el Reino Unido, tanto en la ciudad como en el campo
    • No todas las garrapatas están infectadas – la tasa de infección en cualquier lugar del Reino Unido varía de cero a cerca del 20% (8)
    • Las tasas de infección en Europa son más altas
    • Las garrapatas pueden ser muy pequeñas y pueden pasar desapercibidas
    • Las más activas de marzo a octubre, pero pueden estar activas en los días templados de invierno
    • No sentirá que la garrapata se le adhiere, así que compruebe su piel y la de los niños
    • Retire una garrapata correctamente, sin aplastarla

¿Qué son las garrapatas?

Garra de oveja adulta – muy agrandada

Las garrapatas están relacionadas con las arañas, los ácaros y los escorpiones. Hay muchas especies diferentes de garrapatas que viven en Gran Bretaña, cada una de las cuales prefiere alimentarse de la sangre de diferentes animales huéspedes. La más propensa a picar a los humanos en Gran Bretaña es la garrapata de la oveja, o garrapata del ricino, Ixodes ricinus. A pesar de su nombre, la garrapata de la oveja se alimenta de una gran variedad de mamíferos y aves.

Las picaduras de otras garrapatas son posibles. El Plan de Vigilancia de Garrapatas de Salud Pública de Inglaterra (6) ha informado de las siguientes garrapatas recogidas en seres humanos:

  • la garrapata del erizo, Ixodes hexagonus;
  • la garrapata de los paseriformes, Ixodes frontalis, que normalmente se encuentra en las aves;
  • la garrapata de la vaca ornamentada, Dermacentor reticulatus. Esta garrapata sólo se registra actualmente en el oeste de Gales, el norte de Devon y Essex, principalmente en las dunas costeras y las marismas, pero recientemente en los pastizales de Essex (5). Es portadora de la babesiosis canina, que supone un riesgo para los perros, y está implicada en la transmisión de la encefalitis transmitida por garrapatas (TBE). Esta garrapata tiene marcas ornamentales en el dorso y aparece a menudo en los periódicos del Reino Unido, a pesar de su rareza en este país.
  • La garrapata de la oveja roja Haemaphysalis punctata se encuentra en los South Downs(7);
  • La garrapata del conejo Ixodes ventalloi.

Estas son algunas de las 20 especies de garrapatas registradas como endémicas en el Reino Unido. La mayoría de ellas son parásitos especializados de la fauna silvestre, pero ocasionalmente llegan a los animales domésticos y a los seres humanos.

Hay diferentes garrapatas en otras partes del mundo y son portadoras de diferentes enfermedades. Si lleva a su perro al extranjero, téngalo en cuenta y tome las precauciones adecuadas. La garrapata marrón del perro, Rhipicephalus sanguineus, se ha introducido en el Reino Unido desde Europa a través de los perros y puede sobrevivir y reproducirse en el interior de una vivienda, a diferencia de las garrapatas autóctonas del Reino Unido.

En los Estados Unidos el mayor riesgo procede de la garrapata del ciervo, Ixodes scapularis, pero no se conoce en Europa.

El ciclo vital de una garrapata consta de cuatro fases: huevo, larva, ninfa y adulto. Las larvas, las ninfas y los adultos pasan la mayor parte del tiempo en el suelo, protegidos por la hojarasca, y abandonan esta protección para encontrar comida. Sólo se alimentan una vez en cada fase, permaneciendo adheridas durante unos días, para luego caer al suelo y mudar a la siguiente fase o pasar el invierno. El ciclo vital completo, desde el huevo hasta el adulto, dura unos 2 años.

A simple vista, las larvas parecen diminutas arañas pálidas, no mucho más grandes que un punto. Las ninfas son ligeramente más grandes y oscuras, del tamaño de una cabeza de alfiler o una semilla de amapola. Las larvas tienen seis patas y las ninfas y los adultos ocho. Es la ninfa la que tiene más probabilidades de picarle.

Para ver el aspecto de una garrapata adulta en movimiento, vea este breve vídeo. Public Health England ha producido un vídeo más largo de 3 minutos con algunas imágenes muy buenas de las garrapatas.

¿Dónde se pueden encontrar?

Se pueden encontrar en cualquier lugar con aire húmedo donde estén protegidas de la desecación – «I. ricinus es sensible a las condiciones climáticas, ya que necesita una humedad relativa de al menos el 80% para sobrevivir durante sus periodos de ausencia de hospedaje, por lo que se restringe a zonas de precipitaciones moderadas a altas con una vegetación que retenga una alta humedad (es decir, la capa de hojarasca y el suelo permanecen húmedos durante el día). Los hábitats típicos varían en Europa, pero suelen incluir bosques caducifolios y de coníferas, brezales, páramos, pastizales, bosques y parques urbanos».

Las garrapatas también pueden encontrarse a veces en jardines privados, especialmente en aquellos con arbustos sombreados o vegetación profunda y con una fuerte población de fauna local.

El número de garrapatas varía de un lugar a otro y de un año a otro, pero pueden encontrarse en todo el Reino Unido. No todas las garrapatas son portadoras de la enfermedad, y las tasas de infección en cualquier lugar pueden fluctuar de un año a otro.

Vea la presentación de la Dra. Sarah Randolph en nuestra conferencia de 2008: ¿Cómo determina la ecología de las garrapatas el riesgo?

¿Cómo transmiten las enfermedades?

Las garrapatas se alimentan de la sangre de otros animales. Si una garrapata larvaria contrae una infección de un animal pequeño, como un ratón, la próxima vez que se alimente como ninfa puede transmitir la infección al siguiente animal o ser humano al que pique.

No pueden saltar ni volar, pero cuando están preparadas para comer se suben a un trozo de vegetación cercano y esperan a que un animal o un ser humano que pase por allí coja sus patas delanteras enganchadas. Este comportamiento se conoce como búsqueda. La garrapata no tiene por qué picar inmediatamente, sino que suele pasar algún tiempo buscando un sitio adecuado en la piel, por lo que es importante cepillar a las mascotas y la ropa antes de entrar.

Una vez que la garrapata ha empezado a alimentarse, su cuerpo se llenará de sangre. Las hembras adultas pueden hincharse hasta varias veces su tamaño original. A medida que sus sacos sanguíneos se llenan, suelen adquirir un color más claro y pueden alcanzar el tamaño de un guisante pequeño, generalmente de color gris. Las larvas, las ninfas y los machos adultos no se hinchan tanto cuando se alimentan, por lo que el tamaño de la garrapata no es una guía fiable del riesgo de infección. Si no se la molesta, la garrapata se alimentará durante unos 5 a 7 días antes de soltarse y caer.

La picadura suele ser indolora y la mayoría de las personas sólo sabrán que han sido picadas si ven una garrapata alimentándose adherida a ellas.

El riesgo de infecciones bacterianas aumenta cuanto más tiempo esté adherida la garrapata, pero puede ocurrir en cualquier momento durante la alimentación. Los virus pueden transmitirse inmediatamente. Como las picaduras de garrapata suelen pasar desapercibidas, puede ser difícil determinar cuánto tiempo ha estado adherida. Cualquier picadura de garrapata debe considerarse como un riesgo de infección, aunque el riesgo en el Reino Unido es bajo.

No se recomienda el tratamiento antibiótico «en caso» de enfermedad (conocido como profilaxis): consulte nuestra página de autoayuda. La pequeña marca roja dejada por la garrapata desaparecerá en unos días, pero acuda a su médico de cabecera si aparece algún síntoma de enfermedad en las dos semanas siguientes.

Los adultos suelen ser picados alrededor de las piernas. A los niños pequeños les suelen picar por encima de la cintura; compruebe el nacimiento del pelo y el cuero cabelludo.(4)

El sitio web de Public Health England tiene algunas páginas útiles sobre las garrapatas, incluido un vídeo y detalles sobre su programa de registro de garrapatas.

¿Qué enfermedades transmiten las garrapatas?

Hay varias enfermedades que se pueden contraer por la picadura de una garrapata en el Reino Unido – vea nuestra página separada sobre otras enfermedades transmitidas por garrapatas.

A nivel mundial, la lista de enfermedades transmitidas por garrapatas es mucho más larga.

Algunas garrapatas son portadoras de más de una enfermedad al mismo tiempo y podrían transmitírselas a usted en una sola picadura. Los síntomas resultantes pueden ser confusos y propensos a un diagnóstico erróneo. El tratamiento en estos casos puede ser difícil. No se sabe con qué frecuencia ocurre esto en el Reino Unido.

¿Qué tamaño tienen?

La garrapata que generalmente pica a los humanos (la fase de ninfa) puede ser tan pequeña como una semilla de amapola, como se ve aquí junto a la uña.

1. Medlock et al. «Driving forces for changes in geographical
distribution of Ixodes ricinus ticks in Europe». Parasites &Vectores 2013, 6:1

2. https://www.gov.uk/guidance/tick-surveillance-scheme

3. Bettridge et al. «Distribution of Borrelia burgdorferi sensu lato in Ixodes ricinus Populations Across Central Britain». Enfermedades transmitidas por vectores y zoonóticas. 2013 Feb 19;13(X)

4. Robertson JN, Gray J, Stewart P. «Tick bite and Lyme borreliosis risk at a recreational site in England». Eur J Epidemiol. 2000;16(7):647–52.

5. Medlock JM, et al. Distribution of the tick Dermacentor reticulatus in the United Kingdom. Med Vet Entomol. 2017;(April).

6. Cull B, et al Vigilancia de las garrapatas británicas: Una visión general de los registros de las especies, las asociaciones de huéspedes y los nuevos registros de la distribución de Ixodes ricinus. Ticks Tick Borne Dis. 2018;9(marzo):605-14.

7. Medlock JM et al ¿La garrapata roja de las ovejas, Haemaphysalis punctata , ha ampliado recientemente su área de distribución en Inglaterra? Med Vet Entomol. 2018 Sep 8;32(4).

8. Hansford et al Garrapatas y Borrelia en hábitats de espacios verdes urbanos y periurbanos en una ciudad del sur de Inglaterra. Ticks Tick Borne Dis. 2016.

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