Note de l’éditeur : Cet essai est un extrait de « Pitching, Defense, and Three-Run Homers : The 1970 Baltimore Orioles « , édité par Mark Armour et Malcolm Allen, le deuxième livre de la série  » Memorable Teams in Baseball History  » de SABR avec l’University of Nebraska Press (1er mai 2012). Vous pouvez commander le livre sur les Orioles de 1970 sur le site Web de l’University of Nebraska Press ou sur la librairie SABR, alimentée par Amazon.com. La série Memorable Teams in Baseball History, écrite par des membres de la SABR dans le cadre du Baseball Biography Project, se concentrera sur des équipes emblématiques ayant un héritage incontestable dans l’histoire du baseball. Chaque livre rassemblera des essais détaillant les joueurs, les moments et les matchs qui définissent ces équipes. Pour une liste complète des biographies incluses dans le livre sur les Orioles de 1970, cliquez ici.

Par Warren Corbett

La graine qui a germé dans les puissantes équipes des Orioles de Baltimore des années 1960 et 1970 a été plantée par deux liftiers du baseball qui se méprisaient. Ensemble, ils ont hissé les Browns de St. Louis, autrefois si malheureux, au rang de l’élite du jeu.

Les Orioles n’étaient qu’à une saison de leur triste histoire à St. Louis lorsque Paul Richards a pris la relève à la fois comme directeur général et comme directeur en septembre 1954. Il proclame :  » C’est moi qui mène la danse  » Chicago Tribune, 15 septembre 1954, C1. Texan longiligne au regard dur – la femme d’un ami le décrit comme  » un poisson froid  » – Paul Richards vient de Chicago où, avec le directeur général Frank Lane, il a transformé les White Sox en perte de vitesse en une équipe gagnante. En portant ses deux casquettes à Baltimore, Richards a exercé un contrôle total sur les opérations de baseball.

Le directeur du scouting et de la ferme dont il a hérité, Jim McLaughlin, était venu avec la franchise de St. Louis. Le système agricole était une blague ; les Browns avaient été trop pauvres pour investir dans le scouting et le développement des joueurs. Mais McLaughlin convainc Richards qu’il peut faire mieux avec de l’argent à dépenser. C’est un mariage made in hell. Les deux hommes n’avaient qu’une chose en commun : chacun d’eux se levait chaque matin, se regardait dans le miroir et pensait voir l’homme le plus intelligent du baseball.

Les Orioles de 1954 jouaient comme les anciens Browns ; ils perdirent 100 matchs, soit autant que lors de leur dernière saison à St. Louis. Il a fallu six ans à Richards et McLaughlin pour en faire des prétendants au titre de champion. En 1960, lorsque les Birds ont volé avec les Yankees jusqu’aux deux dernières semaines de la saison, les bases des succès futurs avaient été posées.

Rappelant le partenariat hargneux, McLaughlin a déclaré :  » Là où Richards et moi étions d’accord, c’était sur le lancer, la priorité qu’il devrait avoir dans la construction d’un système de ferme. « Kevin Kerrane, Dollar Sign on the Muscle : The World of Baseball Scouting (Fireside/Simon & Schuster, 1984), 145. McLaughlin et ses recruteurs trouvent les lanceurs ; Richards et ses entraîneurs les façonnent. En 1960, les Orioles avaient formé cinq lanceurs de moins de 23 ans, appelés  » les Kiddie Korps « , qui ont enregistré 58 des 89 victoires du club. Baltimore pouvait également s’enorgueillir de posséder la recrue de l’année de la Ligue américaine, le shortstop Ron Hansen, et le joueur de troisième base Brooks Robinson, âgé de 23 ans, qui trouva sa batte et termina troisième dans le vote du joueur le plus utile derrière Roger Maris et Mickey Mantle.

À cette époque, Richards et McLaughlin avaient créé le schéma de développement des joueurs qui fut connu sous le nom de  » The Oriole Way « . L’équipe a établi une base d’entraînement de printemps de ligue mineure dans les bois de pins à Thomasville, en Géorgie, sur les terrains d’une maison de repos pour les vétérans de guerre. Il y avait huit baraquements de style militaire avec trente lits de camp dans chacun. Le nombre d’uniformes atteint les trois chiffres – le lanceur Steve Barber porte le numéro 285 lors de son premier camp. Cela représentait environ 100 joueurs de plus que ce qui pouvait être inscrit sur les listes des huit clubs agricoles. Les managers et les entraîneurs des ligues mineures notaient les prospects et les suspects sur une échelle de 1 (le meilleur) à 4 pour la frappe, la course, le lancer, la puissance et le lancer. Le soir, le personnel se réunissait dans une salle de conférence appelée « The Bird’s Nest » pour éliminer ceux qui n’étaient pas à la hauteur. Un manager de ligue mineure âgé de 30 ans, Earl Weaver, est devenu directeur du camp de Thomasville en 1961. Lorsqu’il a prononcé le douloureux verdict, mettant fin au rêve d’un jeune homme, il a déclaré : « Certains d’entre eux pleurent, d’autres s’énervent, quelques-uns deviennent fous. L’un d’eux m’a menacé d’un couteau. « Earl Weaver avec Berry Stainback, It’s What You Learn After You Know It All That Counts (Doubleday, 1982), 235. Une description détaillée du camp de Thomasville se trouve dans John Eisenberg, From 33rd Street to Camden Yards (Contemporary Books, 2001), 71-76.

Richards a préparé un petit manuel pour les instructeurs du système des Orioles expliquant comment il voulait qu’ils enseignent les principes fondamentaux du jeu. Il s’agissait d’une version condensée de son livre de 1955, Modern Baseball Strategy, un catalogue de la substantifique moelle : comment exécuter les cutoffs et les pickoffs ; comment se défendre contre les bunts avec un coureur sur la première, un coureur sur la deuxième, des coureurs sur la première et la deuxième ; comment arrêter un double vol. Richards a écrit un jour : « Les choses simples au baseball se comptent par milliers. Les choses difficiles ou ésotériques ? Il n’y en a pas. « Tiré d’un manuscrit sans titre et non daté de Paul Richards, dans les dossiers de l’auteur.

Chaque printemps, il faisait venir les managers et les entraîneurs des ligues mineures au camp des ligues majeures et les endoctrinait dans son système afin que les techniques soient enseignées de la même manière du haut en bas de l’organisation. Dick Williams, un joueur polyvalent des Orioles et futur manager du Hall of Fame, se souvient de la façon dont Richards a ouvert l’entraînement de printemps en emmenant les joueurs dans le cercle d’attente :  » Voici ce que nous faisons lorsque nous nous rendons à la plaque de baseball pour regarder les entraîneurs et recevoir le signe  » Donald Honig, The Man in the Dugout (Follett, 1977), 201. Richards fait le tour des bases, expliquant les jeux offensifs et défensifs à chaque arrêt. Les conférences durent environ deux heures à chaque fois ; il lui faut trois jours pour couvrir l’ensemble du terrain. Enseigner le baseball était la passion de Richards,  » 24 heures sur 24 « , selon Jim Russo, scout des Orioles.Jim Russo avec Bob Hammel, SuperScout (Bonus Books, 1992), 41.

La lutte de pouvoir Richards-McLaughlin finit par faire tomber les deux hommes. Richards a été forcé de quitter le poste de directeur général après la saison 1958 parce que les propriétaires en avaient assez de ses dépenses gratuites et de son mépris pour la chaîne de commandement. Son successeur en tant que GM, Lee MacPhail, se lasse rapidement de l’arbitrage entre ses deux lieutenants. MacPhail a déclaré : « On en était arrivé au point où l’on était soit un « joueur McLaughlin », soit un « joueur Richards » dans l’organisation, et les décisions étaient prises sur cette base » Eisenberg, From 33rd Street to Camden Yards, 70. À la fin de 1960, il licencie McLaughlin. Après avoir mené les Orioles à la deuxième place en 1960 et à la troisième en 1961, Richards se lance un nouveau défi : construire la franchise d’expansion de Houston, la première équipe de grande ligue dans son État natal.

Les Orioles remportent leur premier championnat en 1966 sous la direction de Hank Bauer, l’un des nombreux ex-Yankees que MacPhail a fait venir au club. Mais après avoir balayé les Dodgers, favoris, dans les World Series, Baltimore a glissé vers un record de pertes au cours de la saison et demi suivante. Lorsque Bauer a été licencié en juillet 1968, Weaver, l’entraîneur de la première base, a pris la relève. Le directeur général Harry Dalton avait identifié le fougueux Weaver comme un arriviste peu après que le joueur de deuxième base de la ligue de brousse ait commencé à gérer dans les mineurs à l’âge de 26 ans.

Weaver pensait que l’organisation s’était éloignée des principes fondamentaux de la voie Oriole. Avec le soutien de Dalton, il a ramené cette philosophie au premier plan. Le petit manuel de Richards s’est transformé en un livre plus volumineux qui explique au joueur ce qu’il doit faire dès qu’il entre dans le clubhouse. « C’était un système détaillé, position par position, définitif, sur la façon dont le jeu devait être enseigné et joué », a déclaré le directeur du centre de formation Lou Gorman. « Chaque joueur de l’organisation devait lire et assimiler le manuel, à tous les niveaux, et jouer le jeu sur le terrain à la manière des Orioles  » Lou Gorman, High and Inside : My Life in the Front Offices of Baseball (McFarland, 2008), 42. Il y avait un autre manuel pour les instructeurs et un troisième pour les scouts. Ce n’était pas une idée originale ; Branch Rickey avait normalisé l’enseignement dans les organisations des Cardinals et des Dodgers. Mais les Orioles sont restés fidèles à leur méthode à travers une succession de propriétaires, de cadres du front-office et de managers.

« La méthode Oriole était ‘ne jamais se battre soi-même' », a déclaré le receveur Elrod Hendricks. « Et c’est pourquoi nous avons gagné tant de matchs serrés. Nous laissions l’autre équipe faire des erreurs et se battre elle-même, et quand l’occasion se présentait, nous la saisissions. « Eisenberg, From 33rd Street to Camden Yards, 212. C’était l’évangile selon Paul Richards : La plupart des matchs sont perdus plutôt que gagnés.

Les hommes qui enseignaient étaient aussi importants que les techniques. Beaucoup des instructeurs des Orioles étaient des joueurs de carrière de ligue mineure comme Weaver, mais ils constituaient une liste de futurs managers de ligue majeure : George Bamberger, Billy Hunter, Clyde King, Jim Frey, Darrell Johnson, Joe Altobelli et Cal Ripken Sr. Le front office était un système de ferme pour les futurs directeurs généraux : Dalton, Gorman, Frey, Frank Cashen, Hank Peters, John Hart et John Schuerholz.

Les premiers maillons de la chaîne gagnante étaient les recruteurs. Jim McLaughlin fut l’un des premiers à insister sur l’utilisation de contre-vérificateurs plutôt que de parier sur l’opinion d’un seul scout. Il a conçu un tableau circulaire qu’il a appelé « The Whole Ball Player ». La moitié supérieure du cercle couvre les outils visibles du joueur : vitesse, force du bras, frappe. McLaughlin demandait à ses recruteurs de se renseigner sur la moitié inférieure, les caractéristiques qui « ne peuvent pas être vues à l’œil nu » : l’intelligence, la capacité d’apprentissage, le milieu familial, les habitudes. Il a fait appel à des agents du FBI pour apprendre aux recruteurs comment mener une enquête sur les antécédents et a envoyé ses managers des ligues mineures à des séminaires conçus par Dale Carnegie, l’auteur de How to Win Friends and Influence People, pour améliorer leurs compétences en communication. Les Orioles ont été l’une des premières équipes à faire passer des tests psychologiques aux joueurs.

« Les Orioles font attention à deux choses quand ils signent des joueurs », a déclaré George Bamberger, qui a gravi les échelons pour devenir l’entraîneur des lanceurs de Weaver. « La première est le talent. Ensuite, l’attitude. Ils sont bien plus conscients de l’attitude d’un joueur que la plupart des organisations. « Terry Pluto, The Earl of Baltimore (X-S Books, 1982), 96. Après le départ de McLaughlin, Walter Shannon arrive des Cardinals en tant que directeur du scouting. (Shannon avait fait signer un joueur de deuxième base de 17 ans, Earl Weaver, ce qui n’était pas la ligne la plus brillante de son CV). Les yeux et les oreilles de l’organisation étaient des recruteurs comme la légende de Baltimore Walter Youse, Dee Phillips, Bill Werle – qui avait le dernier mot sur les lanceurs – et Jim Russo, qui était surnommé  » Super Scout « .

En s’appuyant sur les fondations de Richards et McLaughlin, les Orioles ont mis l’accent sur la signature de jeunes lanceurs et leur développement grâce à des instructions cohérentes à mesure qu’ils gravissaient les échelons. « Cela commence au niveau des recrues », a déclaré l’un de ces lanceurs, Dave Ford. « La première chose qu’on m’a dite, c’est que je n’avais pas à éliminer tout le monde. La deuxième chose était de ne faire marcher personne. La troisième chose était d’apprendre à lancer un changeup. « Pluto, The Earl of Baltimore, 97.

Dans tout le système, les instructeurs ont enseigné que la manière Oriole était une manière de gagner. « Il y a deux façons de jouer », a dit le directeur de la ferme, Don Pries. « Une équipe va au parc pour jouer le jeu. L’autre va au parc pour vous battre. Nous sommes allés au parc pour vous battre, pas seulement pour jouer le match » Eisenberg, From 33rd Street to Camden Yards, 233. En 1970, les clubs de ferme des Orioles avaient enregistré huit saisons gagnantes consécutives.

« Nous avions les bons joueurs, sans aucun doute, mais nous avons souligné ces solides fondamentaux dans notre système de ligue mineure pendant des années », a déclaré Weaver plus tard. « Quand les gars sont arrivés, ils ont été bien scolarisés dans le Oriole Way. Ils savaient ce qu’ils avaient à faire. « Boston Globe, 4 avril 2010, 10. Ron Hansen, Curt Blefary, Al Bumbry, Eddie Murray et Cal Ripken Jr. ont été nommés recrues de l’année. Les prospects sont passés au grand club comme des vagues se brisant sur les rives de la baie de Chesapeake.

  • 1957 : Brooks Robinson
  • 1958 : Milt Pappas
  • 1959 : Jerry Walker, Jack Fisher
  • 1960 : Chuck Estrada, Steve Barber, Ron Hansen, Marv Breeding
  • 1961 : Jerry Adair
  • 1962 : Boog Powell
  • 1963 : Dave McNally
  • 1964 : Wally Bunker
  • 1965 : Jim Palmer, Curt Blefary, Paul Blair, John Miller
  • 1966 : Davey Johnson, Andy Etchebarren, Eddie Watt
  • 1967 : Mark Belanger, Tom Phoebus, Jim Hardin, Curt Motton, Dave May, Larry Haney
  • 1968 : Elrod Hendricks, Dave Leonhard
  • 1969 : Merv Rettenmund
  • 1970 : Terry Crowley

(Les années marquent la première saison du joueur avec un temps significatif en ligue majeure.)

Certains des produits du système de ferme ont été échangés dans des transactions qui ont ajouté des pièces clés au club. La plus célèbre a envoyé Pappas à Cincinnati pour Frank Robinson. Ron Hansen et Pete Ward ont apporté Luis Aparicio, l’arrêt-court de l’équipe championne en 1966. Mike Epstein, un joueur de première base bloqué derrière Boog Powell, a été échangé contre le releveur Pete Richert ; Jack Fisher contre le releveur Stu Miller ; Curt Blefary contre le gagnant du Cy Young Award Mike Cuellar ; Tom Phoebus contre Pat Dobson, vainqueur de vingt matchs ; Merv Rettenmund contre le lanceur Ross Grimsley ; Rich Coggins contre Ken Singleton.

La voie Oriole a produit des succès spectaculaires. Après que Weaver soit devenu manager en juillet 1968, le club a réalisé une deuxième partie du championnat avant de terminer deuxième derrière Détroit. La saison suivante, Baltimore a remporté 109 matchs et un autre championnat. Puis un autre, plus une série mondiale, en 1970. En prévision de la saison 1971, Frank Deford écrit dans Sports Illustrated :  » De l’avis général, les Orioles ne sont pas seulement la meilleure équipe, mais aussi la meilleure organisation – avec les meilleurs joueurs, le meilleur manager, le meilleur système, le meilleur front office, le meilleur moral et, certainement, les meilleures chances….. L’équipe peut ou non être une dynastie, mais elle est acceptée comme le modèle d’une dynastie, comme l’étaient les Cardinals et les Dodgers de Rickey, ou les Yankees de Weiss  » Frank Deford,  » The Best Damn Team in Baseball « , Sports Illustrated, 12 avril 1971, archives en ligne. Mais même après un troisième pennant consécutif en 71, le club n’a jamais été reconnu comme une dynastie parce qu’il n’a remporté qu’une seule des trois Séries mondiales.

La génération suivante – Don Baylor, Bobby Grich, Al Bumbry, Doug DeCinces – s’élevait déjà dans le système d’élevage. Sur deux décennies, de 1964 à 1983, la voie Oriole a produit au moins 90 victoires à 16 reprises, avec une seule saison perdante – le meilleur bilan des ligues majeures.

WARREN CORBETT, journaliste et rédacteur à Bethesda, Maryland, contribue au Baseball Biography Project de la SABR. Son premier livre, « The Wizard of Waxahachie : Paul Richards and the End of Baseball as We Knew It », a été publié en 2009 par Southern Methodist University Press. Des parties de cet article sont adaptées de ce livre.

  • Lien connexe : Commandez le premier livre de la série  » Memorable Teams in Baseball History  » de la SABR, The Team That Forever Changed Baseball and America : The 1947 Brooklyn Dodgers (University of Nebraska Press ; 1er avril 2012)
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Parution originale : 24 avril 2012. Dernière mise à jour : 24 avril 2012.

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