Monique Greenwood - JOSE F MORENO

JOSE F. MORENO / STAFF PHOTOGRAPHER Monique Greenwood à son bed-and-breakfast nouvellement acheté à Philadelphie Ouest.

Juste au moment où l’aubergiste Janet Reitano faisait ses adieux à son dernier invité du Spruce Hill Manor la semaine dernière, Monique Greenwood, la PDG – ou chef de la jouissance – des Akwaaba Bed & Breakfast Inns est arrivée dans les locaux de West Philly.

Elle a immédiatement commencé à comploter.

Les lustres étincelants resteraient certainement. Mais les photographies vintage qui ne représentaient que des personnes blanches du début du siècle, eh bien elles devaient partir. La porcelaine à motifs floraux de la vieille école était empilée et prête à être mise en boîte pour être remplacée par des couverts à motifs géométriques.

« Le truc avec un bed-and-breakfast, c’est qu’il doit être le reflet de la propriétaire, de ses goûts, de sa sensibilité », m’a dit Greenwood, 59 ans, un matin récent, alors que le soleil du début de l’été entrait dans la salle à manger de cette très grande maison de Baring Street. « Mais en même temps, cela ne devrait pas ressembler à ma maison. Elle doit ressembler à votre maison. Ça ne doit pas ressembler à un musée, ni être prétentieux ou étouffant. Tout doit être apprécié. »

Au cours des 23 dernières années, Mme Greenwood et son mari, Glenn Pogue, ont amassé toute une collection de bed-and-breakfasts populaires dans les cercles de voyageurs huppés, qui s’adressent directement à la sensibilité des Afro-Américains sans exclure les personnes d’autres cultures.

Cela ne veut pas dire que c’est un bed-and-breakfast qui s’adresse uniquement aux Noirs. Mais cela signifie que les Noirs se sentent les bienvenus, ce qui est important lorsqu’un lieu est présenté comme un foyer loin de chez soi. Trop souvent, les Afro-Américains n’ont pas le sentiment d’être à leur place, et quand nous nous montrons, les gens pensent que nous sommes l’aide

Cela n’arrive jamais à Akwaaba. Pour chaque magazine Time ou Fortune sur une table basse d’Akwaaba, il y a un Ebony ou un Essence. On n’a pas de mal à trouver des livres d’auteurs noirs dans la bibliothèque, ou du jazz ou du R&B mélangé à des sélections faciles à écouter. Et il y a de fortes chances que le chef exécutif serve du gruau en plus des flocons d’avoine au petit-déjeuner.

Greenwood a transformé sa maison de Bedford-Stuyvesant, à Brooklyn, en la première Akwaaba – cela signifie « bienvenue » en Twi, un dialecte parlé au Ghana – en 1995. Depuis, Greenwood, ancienne rédactrice en chef du magazine Essence, a ouvert des Akwaabas à Washington et deux à Cape May.

En novembre, le réseau OWN d’Oprah Winfrey a lancé la série de télé-réalité Checked Inn, basée sur les tenants et aboutissants de la propriété palatiale de Greenwood, à Bethany, Pa, dans les Poconos.

Le Bethany Akwaaba, nommé le Mansion at Noble Lane, était autrefois la maison des fondateurs de la F.W. Woolworth Co. Il s’étend sur 22 acres, et les commodités comprennent une piscine et une salle de gym, ainsi que des courts de tennis et de volley-ball. Il a attiré des célébrités comme Kerry Washington, Taraji P. Henson, Yasiin Bey (le rappeur anciennement connu sous le nom de Mos Def), et Anthony Anderson.

« Ma grand-mère, qui a vécu jusqu’à 102 ans, m’a dit qu’il fut un temps où elle ne pouvait pas s’asseoir au comptoir de Woolworth, et que, « Maintenant, ma petite fille est tout en haut dans leur manoir », et nous avons tous deux fait deux claquements de doigts », m’a dit Greenwood.

Mot.

Lorsqu’il ouvrira officiellement en septembre, Akwaaba Philadelphia sera le sixième bed-and-breakfast de Greenwood. La propriété de 1,2 million de dollars, de 5 000 pieds carrés et de trois étages à l’ouest de Philadelphie – avec une coupole surplombant la ville – a été construite en 1879. Elle compte six suites et peut accueillir jusqu’à 20 personnes. La plupart des suites disposent d’un coin salon et d’une kitchenette. Une bibliothèque sera au premier étage, et Greenwood prévoit de transformer l’espace près de la cuisine en un salon.

JOSE F. MORENO

Monique Greenwood vient d’acheter un bed-and-breakfast à l’ouest de Philadelphie.

Il n’aura pas toutes les cloches et les sifflets de Noble Lane, et, comme dans l’émission OWN, Greenwood promet une happy hour quotidienne. Je voulais savoir si le chef de l’Akwaaba Philadelphia serait aussi mignon que le chef Shawn. Greenwood ne fait aucune promesse.

Elle m’a promis qu’Akwaaba Philadelphia aura un thème enraciné dans la riche histoire afro-américaine de notre ville qu’elle montrera mercredi pour un premier regard le 4 juillet. C’est une tradition de longue date d’Akwaaba d’accueillir un événement dans le tout nouvel Akwaaba le jour de l’Indépendance.

« Le jour de l’Indépendance est le jour où je célèbre ma propre indépendance », a déclaré Greenwood, « Et en particulier à Philadelphie. C’est le début de tout ça. »

L’industrie hôtelière locale ne pourrait pas être plus heureuse. Depuis le Rittenhouse Bed-and-Breakfast d’Agnes Ogletree qui a ouvert en 1999 et a fermé au début des années 80, il n’y a pas eu de bed-and-breakfast appartenant à des Afro-Américains dans la ville.

P.J. Thomas, rédacteur en chef fondateur de Pathfinders, le magazine de voyage pour les personnes de couleur, trouve cela ironique. Non seulement Philadelphie comptait plusieurs hôtels appartenant à des Noirs dans les années 1940 et 1950, dit-elle, mais les bed-and-breakfasts appartenant à des Noirs, autrefois appelés pensions de famille, étaient parmi les seuls établissements où les voyageurs noirs savaient qu’ils seraient les bienvenus et où ils pouvaient séjourner en toute sécurité.

De nos jours, les bed-and-breakfasts servent de lieux d’atterrissage doux dans un paysage de voyage dominé par les hôtels de chaîne impersonnels et les Airbnbs, où la commodité l’emporte presque toujours sur la culture.

« L’expérience est tout simplement si différente », a déclaré Thomas à propos de son expérience de séjour dans les bed-and-breakfasts appartenant à des Noirs. « La nourriture est adaptée à un palais afro-américain. Même le fait de s’asseoir le soir avec du vin à l’heure du repos. C’est une expérience inclusive. C’est agréable de se voir, même si c’est quelque chose d’aussi simple que de voir une famille noire sur une photo dans une scène de plage. »

Bien que Philadelphie fasse partie des principales villes qui attirent les voyageurs réguliers d’Akwaaba, Greenwood n’avait pas l’intention d’ajouter un lieu de Philadelphie à son portefeuille immobilier avant novembre.

C’est alors que les propriétaires de salons de coiffure naturelle Leroi et Cinzia Simmons de Germantown ont organisé une soirée de visionnage pour Greenwood à Rose Petals pour célébrer la première de Checked Inn.

« Il se trouve que le propriétaire de Rose Petals était également un agent immobilier », a déclaré Greenwood. « J’ai mentionné en passant que Philadelphie serait un bon emplacement, et à la fin de la nuit, elle avait une impression de quatre ou cinq listes. »

Greenwood en a visité quelques-unes avant de retourner à Brooklyn. À la maison, elle a fait plus de recherches et a décidé que West Philly serait un bon choix en raison de sa proximité avec deux grandes universités, des hôpitaux, et parce qu’il y a un court trajet en train vers les magasins et les sites touristiques de Center City. Elle a découvert le Spruce Hill Manor. Il s’est avéré que le propriétaire était prêt à vendre.

Le mardi, Greenwood était de retour à Philadelphie, et les murs du premier étage du manoir de Baring Street étaient apprêtés et prêts à être peints. Greenwood était en route pour louer un U-Haul afin de récupérer les meubles qu’elle avait choisis. Elle n’a cessé de téléphoner à des entrepreneurs.

« Maintenant, je me retrouve dans ce tourbillon », a déclaré Greenwood. « Mais je prévois d’avoir ce premier étage prêt. Je prie et je planifie. »

Akwaaba Philadelphia sera au 3709 Baring St. Pour plus d’informations, connectez-vous sur le site web à www.akwaaba.com

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