Pour le cinéaste Christopher Nolan, l’expression « nouvellement restauré » a pris un bagage malheureux. Selon lui, depuis une dizaine d’années, elle est devenue synonyme de retouche numérique des films classiques, voire de « corrections » apportées au nom d’artistes qui ont travaillé à une autre époque, sur la base de simples suppositions concernant leur travail.

Donc, lorsque Nolan a vu quelques bobines frappées à partir du négatif original de la caméra 70 mm du chef-d’œuvre de 1968 de Stanley Kubrick, « 2001 : L’Odyssée de l’espace » – qui fête cette année son 50e anniversaire – les choses ont commencé à bouger. Et si le public avait accès à la vision « non restaurée » d’un génie dans toute sa gloire analogique ? En outre, que se passerait-il si de sérieux efforts étaient consacrés à un type de réhabilitation du celluloïd de plus en plus désuet, un type libre du domaine numérique ?

« Un grand nombre des grands travaux de restauration de films à travers l’histoire ont été réalisés entièrement par voie photochimique, notamment la sortie de « Lawrence d’Arabie » au milieu des années 1980, à laquelle Steven Spielberg et Martin Scorsese ont participé », explique Nolan. « C’est ainsi qu’est né le projet de ramener l’œuvre de Kubrick sur grand écran telle qu’elle aurait pu être vue il y a 50 ans, ce qui a donné naissance au film rafraîchi présenté en avant-première à Cannes la semaine dernière et dont la sortie nord-américaine est prévue pour le 18 mai par Warner Bros.

C’est un rêve devenu réalité pour Nolan de se salir les mains sur un tel événement cinématographique. Il se souvient, comme beaucoup, d’avoir vu le film avec son père dans sa jeunesse et d’avoir été époustouflé.

« L’une des raisons pour lesquelles je tiens Kubrick en si haute estime est que je pense qu’il est inimitable », dit Nolan. « Chaque fois que vous voyez un cinéaste qui dessine trop spécifiquement , cela semble ne pas fonctionner », explique-t-il, en faisant référence aux réalisateurs qui pourraient précisément viser à faire référence à l’imagerie du barreur. « On a l’impression d’être gêné. Il est calme dans sa façon de présenter les informations, et il y a une simplicité et une discipline dans son travail auxquelles, je pense, tout cinéaste aspirerait. Mais il travaille à un niveau bien supérieur à celui du reste d’entre nous. C’est inspirant, mais c’est aussi intimidant. »

Nolan était parfaitement conscient de la tendance à « l’interprétation » lorsqu’il s’agit de restauration de films : « Il y a une tendance et un danger à rester assis là à se demander : « Qu’aurait fait le cinéaste s’il avait eu un son 5.1 ? Ou du Dolby Atmos ? Ou d’une projection laser ? Ce n’est pas un chemin sur lequel je me sentais en aucune façon à l’aise. »

Rappelant un récent voyage en Inde avec l’artiste britannique Tacita Dean dans le cadre de la série d’événements Reframing the Future of Film de la Film Heritage Foundation, Nolan note également qu’il a appliqué les arguments de Dean dans la restauration d’art au monde du cinéma.

« Par exemple, il y a l’idée que tout ce que vous faites doit être réversible par les générations futures », dit-il. « En raison des tendances en matière de restauration, il y a des choses que les gens pourraient choisir de faire maintenant qui, dans 20 ans, sembleraient inappropriées ou intrusives. Nous ne touchons pas au négatif original. Nous travaillons à partir d’un interpositif. Rien n’affecte le matériel original. »

Collaborant avec une équipe du laboratoire FotoKem de Burbank, Nolan et Ned Price, le vice-président de la restauration de Warner Bros, ont d’abord dû donner un coup de jeune à ce matériel. Selon Ned Price, le laboratoire a passé plus de six mois à nettoyer le négatif vieux de 50 ans et à vérifier les raccords, ce qui impliquait de retirer un certain nombre de réparations anciennes et imparfaites. Ensuite, ils ont réalisé un tirage de réponse, l’ont calibré en couleur en respectant scrupuleusement les notes et la documentation d’origine, et ont finalement réalisé un interpositif et un internégatif en 65 mm pour les tirages de frappe. (Hoyte van Hoytema, le directeur de la photographie de Nolan sur « Interstellar » et « Dunkerque », a participé à cet effort.)

« Le film est la meilleure analogie qui ait jamais été conçue pour la façon dont l’œil voit. »
Christopher Nolan

L’équipe a également repris la bande sonore originale à six pistes et l’a fidèlement transférée sur les nouvelles copies. « Le film est mixé de manière très extrême », explique Nolan avec émerveillement. « Il y a des pics sonores incroyables qui dépassent tout ce que quelqu’un pourrait faire aujourd’hui. »

Pour Price, ce fut une nouvelle aventure passionnante avec l’un des actifs les plus vénérés du coffre de Warner Bros. « J’ai travaillé sur ce film un certain nombre de fois, et chaque fois que j’y retourne, je trouve que c’est un film différent, parce que j’y apporte une expérience différente », dit-il. « Et c’est la première fois que j’ai pu le terminer avec des copies de cinéma 70 mm. Toutes les visites précédentes se sont terminées sous forme numérique. »

Cela inclut une prochaine version 4K UHD pour le marché domestique, à laquelle Nolan a également participé.

Mais si le processus photochimique porte une certaine alchimie et magie, le réalisateur soutient qu’il n’est pas attiré par la romance seule. « Cela tend à obscurcir la grande vérité, qui est que la photochimie est un format d’image de bien meilleure qualité », dit-il. « Montrer aux gens des tirages au cinéma est la meilleure façon de faire valoir ce point, et si vous deviez choisir un film pour essayer de montrer cela aux gens, ce serait ‘2001’ »

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