Une question de temps

Quelles circonstances ont occasionné cette apparente deuxième lettre aux Thessaloniciens ? Combien de « temps » s’est écoulé depuis l’arrivée de la première ? De telles questions de « timing » peuvent se poser pour un lecteur moderne qui note, entre autres choses, le miroir presque textuel de la salutation de cette lettre avec celle de la première lettre et le thème du jugement, quelque peu étrange pour Paul, qui domine cette brève lettre. Ces comparaisons pourraient-elles suggérer un « timing » ultérieur, lorsque des associés ou des disciples de Paul ont rédigé cette lettre en son nom.

Quel que soit le « timing », même une lecture superficielle révèle une communauté subissant de stressantes « persécutions et afflictions » (1:4) qui la tentent d' »abandonner » ou de « se lasser » dans la lutte pour continuer à faire le bien (3:12-13).

Un temps pour l’action de grâce
Le thème d’ouverture de « l’action de grâce » est pur Paul. Pourtant, ici, de manière un peu unique, l’action de grâce est une  » obligation  » (opheilomen), un devoir, qui appartient au don de la communauté (Paul dit  » nous  » sommes tenus de rendre grâce ; 1, 3) identifiée par ses marques caractéristiques de  » foi  » et d' » amour.  » C’est  » toujours  » le bon moment pour rendre grâce pour une communauté chrétienne dont la foi  » croît en abondance  » (le mot emphatique unique ici illustre un dispositif paulinien favori – préfixer un verbe avec le mot hyper-, comme pour suggérer une  » hyper-croissance « ) et dont l’amour les uns envers les autres ne cesse d’augmenter.

Les paroles de Paul viennent rappeler plusieurs aspects de l’action de grâce. Premièrement, l’action de grâce dans la communauté chrétienne est toujours quelque peu contre-intuitive. Lorsque les « temps » sont bons, on oublie facilement les dons de Dieu qui créent et soutiennent la vie. Lorsque les « temps » sont mauvais, il est difficile de dresser une liste des choses pour lesquelles on devrait être reconnaissant. Deuxièmement, l’action de grâce n’est jamais une affaire privée ; elle est fondée et soutenue par la vie en communauté – par l’interaction mutuelle de la foi dans la grâce de Dieu et le pouvoir énergisant des actes d’amour au service les uns des autres.

Un sujet de vantardise
Comme une mère qui encourage tendrement mais fermement un jeune enfant qui a été  » malmené  » sur le terrain de jeu, les bras aimants de Paul entourent et encouragent maintenant cette communauté. Évitant toute note de pitié, il les complimente au contraire pour leur « fermeté » au milieu de persécutions et de souffrances intenses (le mot « toutes » souligne l’énormité ; 1,4), fermeté dont il se vante auprès de toutes les Églises. On note tout de même ici l’absence du troisième membre de la triade familière de la foi, de l’amour et de l’espérance (voir 1 Thessaloniciens 1,2 :  » œuvre de la foi « ,  » travail de l’amour  » et  » constance de l’espérance « ).

Peut-être Paul pressent-il une communauté dont le monde, assailli comme le nôtre de divisions, de haines et de suspicions, lui fait courir le risque d’abandonner la foi ou de perdre l’énergie nécessaire pour prendre soin du prochain avec amour (voir 3,13). De tels moments n’appellent pas à se replier dans nos enclaves privées, mais plutôt à se vanter ouvertement d’une communauté activement engagée dans les obligations de la foi et de l’amour, et à l’encourager de manière renouvelée.

Prière avec un but
« A cette fin, nous prions toujours pour vous. » (1:11) La prière de Paul témoigne d’une confiance dans le soin et la préoccupation de Dieu pour ce qui se passe dans ce monde, une confiance qui ne peut être considérée comme acquise. Un spécialiste contemporain bien connu du Nouveau Testament et écrivain prolifique l’exprime ainsi :  » J’ai quitté la foi… parce que je ne pouvais plus concilier ma foi en Dieu avec l’état du monde que je voyais tout autour de moi… Il y a tellement de misère insensée dans le monde que j’en suis venu à trouver impossible de croire qu’il y a un Dieu bon et aimant qui est aux commandes. « 1

Paul n’est pas naïf au sujet du monde des Thessaloniciens. De telles communautés ne sont pas le fruit du hasard. Elles sont fondées sur la présence et l’appel intentionnels de Dieu, soutenues par le pouvoir de Dieu de mener à bien (« Dieu vous rendra dignes de son appel et accomplira… » 1:11) des actes d’amour et de miséricorde précisément par la fidélité et la constance de cette communauté croyante. Il s’agit d’une tâche difficile, qui n’est pas à la portée des mauviettes. De telles œuvres dépendent de la « résolution » et de la « foi » (le mot grec utilisé ici, eudokia, a le sens d’une décision ferme et positive). Cette ferme résolution n’est pas à prendre pour acquise ; elle est aussi un don de Dieu et elle vient en réponse à la prière qui est soutenue au sein de la communauté plus large de la foi.

Enfin, cette résolution et ce bon travail ne sont pas des fins en soi. Ils aboutissent à une mutualité de gloire dans laquelle le nom du Christ est glorifié et, en retour, le Christ rend gloire à la communauté qui porte son nom (1:12). Ce n’est pas un hasard si tout cela, tant sur le plan littéraire que théologique, se situe dans le cadre de la grâce et de l’amour de Dieu. « Grâce et paix » commence le discours de Paul (1,2), et « grâce » marque la conclusion de ce chapitre d’ouverture (1,16), soulignant que toute la communauté et la vie chrétiennes sont encadrées par la grâce et l’amour de Dieu.

Sur l’autorité de qui
La lecture assignée pour le lectionnaire saute les versets 5-10 peut-être à cause de leur thème quelque peu inconfortable ou gênant de « jugement » (1,5). L’écrivain parle des afflictions actuelles comme faisant partie de la juste intention de Dieu  » de vous rendre dignes du royaume « , et promet que  » ce jour-là « , ceux qui vous persécutent seront finalement punis parce qu’ils  » ne connaissent pas Dieu  » et n’obéissent pas  » à l’Évangile de notre Seigneur Jésus. »

Ces images fortes du jugement ont conduit beaucoup de gens à mettre en doute la paternité de cette lettre par Paul et à se demander si le point de vue exprimé n’appartient pas à une période ultérieure de l’église primitive, lorsque les images apocalyptiques telles que celles du livre de l’Apocalypse sont plus importantes.

Pour le prédicateur
Incluse ou non, la lettre imagine globalement un temps de persécution et de souffrance pour l’église et pointe les réalités destructrices du mal dans le monde. Comme la graine semée sur un sol rocailleux dans la parabole de Jésus, la communauté de Paul vit dans des temps périlleux qui mettent en danger sa foi en Dieu qui est juste et continue à vivre sa vocation d’aimer et de servir dans le monde de Dieu.

Les paroles de Paul appellent cette communauté à « tenir bon » dans l’espoir et la foi. Tous les signes du contraire, Dieu est fidèle et la méchanceté sera punie à la fin. En attendant, l’action de grâce et la prière mutuelles, ainsi que la résolution commune de s’engager dans des actes d’amour les uns pour les autres ont fondé et continuent de soutenir cette communauté.

Une dernière suggestion : puisque les lectures du lectionnaire pour les Pentecôte 23, 24 et 25 englobent essentiellement l’ensemble de cette brève lettre, cela offre au prédicateur l’opportunité d’une série en trois parties sur cette lettre :

Chapitre 1 : Action de grâce pour la foi et l’amour inébranlables (de Dieu et des nôtres) au milieu de la persécution et de la souffrance (voir 1:3-4)

Chapitre 2 : Choisis pour le salut et doués d’espérance (2:13, 16)

Chapitre 3 : Ne te lasse pas de faire ce qui est juste (3:13)

1 Bart D. Ehrman, Jésus, interrompu : Révéler les contradictions cachées de la Bible (et pourquoi nous ne les connaissons pas), (New York : Harper Collins, 2009) 17.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.