Les procureurs allemands pourraient décider dans les deux prochaines semaines s’ils rouvrent le dossier d’une enseignante du DODDS dont la mort en 1985 a été jugée accidentelle.

Hans Günther Klein, un procureur de l’État de Darmstadt en charge du dossier, a déclaré par l’intermédiaire d’un interprète qu’il allait lire les anciens et les nouveaux rapports – y compris un nouveau rapport d’autopsie récemment publié – et qu’il prendrait une décision sur le dossier d’ici la fin juin.

Elizabeth Ratliff, une enseignante de deuxième année du Department of Defense Dependents Schools à la base aérienne de Rhein-Main près de Francfort, en Allemagne, a été retrouvée morte le 27 novembre 1985 à son domicile de Gräfenhausen.

À l’époque, les pathologistes ont déterminé que Ratliff, 43 ans, était morte d’une hémorragie cérébrale en montant les escaliers. Mais un médecin légiste de Caroline du Nord, qui a récemment exhumé le corps de Ratliff au Texas, a déterminé qu’elle était morte à la suite d’une « attaque homicide ».

Le corps de Ratliff a été réexaminé en avril dans le cadre d’une accusation de meurtre plus récente contre Mike Peterson, le voisin de Ratliff au moment de sa mort.

Peterson a été accusé de meurtre dans la mort de sa femme, Kathleen, en décembre 2001.

Il a dit à la police que Kathleen Peterson était tombée dans les escaliers. Cependant, selon les rapports d’autopsie, Kathleen Peterson et Ratliff ont subi des blessures mortelles similaires à la tête qui ne correspondent pas à une chute dans les escaliers.

Peterson – un auteur bien connu qui a écrit deux ouvrages sur la guerre du Vietnam, « A Time of War » et « A Bitter Peace » – pourrait avoir été la dernière personne à avoir été vue avec les deux femmes avant qu’elles ne soient retrouvées mortes, selon un rapport du Raleigh (N.C.) News and Observer.

Ratliff était un voisin de Peterson et de sa première femme lorsqu’ils vivaient en Allemagne dans les années 1980. Ratliff, qui était un enseignant du DODDS depuis 17 ans, a dîné avec les Peterson la nuit avant que son corps ne soit découvert, a rapporté le News and Observer.

Mike Peterson est actuellement en procès pour la mort de Kathleen Peterson. La sélection du jury, qui a commencé il y a six semaines, n’est pas terminée. Les plaidoiries d’ouverture doivent commencer lundi.

La sœur de Ratliff, Rosemary Kelloway de West Warwick, R.I., a déclaré que le rapport d’autopsie a été un choc pour sa famille.

« C’est comme revivre sa mort encore une fois. C’est horrible », a déclaré Kelloway dans une interview téléphonique lundi soir. « Vous ne pouvez pas imaginer à quel point il a été difficile de réaliser qu’en 1985, votre sœur n’est pas morte de causes naturelles, comme cela a été rapporté, mais par une attaque homicide.

« Cela a été dur pour nous tous, mais surtout pour ma mère », a déclaré Kelloway, qui, avec sa sœur, a demandé aux autorités allemandes d’envisager de rouvrir le dossier.

Un autre aspect qui a été difficile à avaler pour Kelloway est que Peterson a été nommé tuteur des deux jeunes filles de Ratliff, ainsi qu’administrateur de sa succession de 44 000 $.

« Vous savez, ma sœur a signé ce testament peu de temps après la mort de son mari. Elle était venue aux Etats-Unis et je l’ai vue », a-t-elle dit. « Elle n’était pas dans un état stable pour comprendre ce qu’elle signait. Je crois dans mon cœur qu’elle n’aurait pas fait cela. »

Le mari de Ratliff, un officier de l’armée de l’air, était décédé deux ans plus tôt.

Elle a dit que la famille a essayé à de nombreuses reprises d’adopter les enfants de Peterson.

« Ils n’étaient que des bébés quand il les a pris. Nous avons essayé plusieurs fois de les récupérer, mais à cause du testament, c’était juste impossible. Ils auraient dû être avec la famille », dit-elle. « Maintenant, c’est si dur pour eux. Il ne les a jamais adoptés, mais il est le seul père qu’ils aient connu. Elles croient qu’il n’aurait pas pu lui faire du mal. »

Les deux filles ont maintenant une vingtaine d’années.

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