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Google gagne des milliards avec sa plateforme cloud. Maintenant, elle utilise ces milliards pour acheter l’internet lui-même – ou du moins les câbles sous-marins qui constituent l’épine dorsale de l’internet.

En février, la société a annoncé son intention d’aller de l’avant avec le développement du câble Curie, une nouvelle ligne sous-marine qui s’étend de la Californie au Chili. Il s’agira du premier câble intercontinental privé jamais construit par une grande entreprise non télécom.

Et si l’on prend du recul et que l’on s’en tient aux câbles intracontinentaux, Google en a déjà entièrement financé un certain nombre ; elle a été l’une des premières entreprises à construire une ligne sous-marine entièrement privée.

Google n’est pas seul. Historiquement, les câbles ont été détenus par des groupes d’entreprises privées – principalement des fournisseurs de télécommunications – mais 2016 a vu le début d’un boom massif des câbles sous-marins, et cette fois, les acheteurs sont des fournisseurs de contenu. Des sociétés comme Facebook, Microsoft et Amazon semblent toutes partager les aspirations de Google à la domination du fond de l’océan.

J’ai observé cette tendance se développer, étant moi-même dans l’espace du haut débit, et les mouvements récents sont certainement inquiétants. La propriété de l’épine dorsale de l’Internet par les grandes technologies aura des implications profondes, mais familières. C’est le même vieux compromis pour le consommateur : plus de commodité pour moins de contrôle – et moins de vie privée.

Nous atteignons le prochain stade de maturité d’Internet, celui où seuls les grands acteurs historiques peuvent vraiment gagner dans les médias.

Les consommateurs devront bientôt décider exactement de la confiance qu’ils veulent placer dans ces entreprises pour construire l’Internet de demain. Nous devons aussi décider avec soin ; ce sont ces mêmes entreprises qui ont accès à une part apparemment toujours plus grande de nos vies privées.

Cloisonner le jardin

Si vous voulez mesurer l’internet en kilomètres, les câbles sous-marins à fibre optique sont le point de départ. Ces câbles discrets sillonnent le fond des océans du monde entier, transportant 95 à 99 % des données internationales sur des faisceaux de câbles en fibre optique du diamètre d’un tuyau d’arrosage. Au total, plus de 700 000 miles de câbles sous-marins sont utilisés aujourd’hui.

Alors que les anciens constructeurs de câbles profitaient de la propriété des câbles pour vendre de la bande passante, les fournisseurs de contenu construisent des câbles volontairement privés.

L’internet est communément décrit comme un nuage. En réalité, il s’agit d’une série de tubes humides et fragiles, et Google est sur le point d’en posséder un nombre alarmant. Les chiffres parlent d’eux-mêmes : Google possédera 10 433 milles de câbles sous-marins à l’échelle internationale lorsque le câble Curie sera terminé plus tard cette année.

Le total grimpe à 63 605 milles si l’on inclut les câbles qu’il possède en consortium avec Facebook, Microsoft et Amazon. En incluant ces câbles en copropriété, la société dispose d’une infrastructure sous-marine suffisante pour faire deux fois et demie le tour de l’équateur terrestre (avec des milliers de kilomètres de câbles en réserve).

L’élan des projets sous-marins de Google

Ce boom des câbles sous-marins prend tout son sens quand on regarde la croissance du trafic qui s’est produite au cours de la dernière décennie.

Dans l’Atlantique et le Pacifique, les fournisseurs de contenu ont représenté plus de la moitié de la demande totale en 2017. L’utilisation des données des fournisseurs de contenu a grimpé en flèche, passant de moins de huit pour cent à près de 40 pour cent au cours des dix dernières années.

Il convient de noter ici que les statistiques sont nettement inférieures en Afrique et au Moyen-Orient, ce qui suggère que la faim des nations développées pour le contenu vidéo et les applications cloud est un moteur de la tendance. Cela est confirmé par l’utilisation globale de la bande passante internationale entre les pays. En 2017, l’Inde n’a utilisé que 4 977 Mbps de bande passante internationale. Les États-Unis ont utilisé un stupéfiant 4 960 388 Mbps la même année.

Le coût de l’infrastructure privatisée

Comme la suppression de la neutralité du Net, la privatisation de l’infrastructure Internet n’a fait que réduire les prix pour les consommateurs. Le problème auquel nous sommes maintenant confrontés est d’ordre moral : Voulons-nous un internet privé ? Ou voulons-nous préserver le web « Far West » que nous avons eu jusqu’à présent ?

Malheureusement, la question n’est pas aussi simple que de tracer une ligne entre les « bonnes » et les « mauvaises » optimisations de réseau. Des pratiques telles que la mise en réseau en périphérie et le zero-rating sont essentielles aux modèles économiques d’entreprises telles que Netflix et AT&T – elles ne violent pas non plus techniquement les règles, et fournissent finalement de bien meilleurs services aux consommateurs.

Alors que nous nous tournons vers l’avenir, nous devons commencer à nous demander à quoi ressemblera réellement l’internet lorsque les services de contenu qui commandent déjà une si grande partie de notre attention contrôleront également le backbone de l’internet. Une infrastructure privatisée peut apporter des avantages incalculables aux consommateurs à court terme, mais y a-t-il un coût que nous n’envisageons pas ?

Tyler Cooper est l’expert en politique des consommateurs et le rédacteur en chef de BroadbandNow. Il a plus d’une décennie d’expérience dans l’informatique et les réseaux, et écrit sur les questions de large bande telles que la fracture numérique, la neutralité du réseau, la cybersécurité et l’accès à Internet depuis 2015.

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