Dans les histoires générales de la guerre, le 54th Massachusetts Infantry est généralement présenté comme étant le premier régiment afro-américain de l’armée de l’Union à connaître l’épreuve du combat. En fait, l’assaut du 54e Massachusetts sur la batterie Wagner eut lieu presque deux mois après que les Louisiana Native Guards eurent pris d’assaut une fortification confédérée similaire à Port Hudson, en Louisiane. Ils furent le premier régiment noir officiellement incorporé à combattre pour l’Union, ainsi que la seule unité de l’armée de l’Union à compter des officiers noirs et blancs. En raison du fait qu’ils étaient loin des projecteurs de l’attention des médias, leurs accomplissements n’ont jamais été pleinement reconnus pendant la guerre.

Les hommes des Native Guards venaient de la région de la Nouvelle-Orléans. La plupart étaient des hommes libres de sang métissé dont les familles avaient reçu leur liberté du gouvernement fédéral lorsque la Nouvelle-Orléans est devenue une possession américaine par l’achat de la Louisiane en 1803.

Lorsque la guerre civile a éclaté, un certain nombre de Noirs libres éminents de la Nouvelle-Orléans se sont réunis pour discuter de leur ligne de conduite et ont décidé qu’ils devaient soutenir le nouveau gouvernement confédéré et se porter volontaires pour le service militaire. Dans un premier temps, les autorités confédérées ont salué leur offre, et leur patriotisme a été loué dans les journaux locaux. Le 2 mars 1861, un mois avant le tir sur Fort Sumter, le Shreveport Daily News publie un article sur  » une très grande réunion des hommes de couleur libres de la Nouvelle-Orléans  » prenant des mesures  » pour former une organisation militaire, et offrant leurs services au gouverneur de Louisiane.’

Les louanges étaient une chose, l’acceptation en était une autre. Les dirigeants confédérés qui avaient initialement accueilli favorablement la perspective de troupes noires changèrent de position à la lumière de l’influence croissante des abolitionnistes sur le gouvernement fédéral. Pour défendre le bien-fondé de l’esclavage, les responsables sudistes font valoir leur argument de longue date selon lequel les Noirs sont inférieurs aux Blancs. Enrôler des troupes noires au même niveau que les Blancs tendrait à réfuter cet argument aux yeux du monde entier, et la Confédération choisit de refuser aux Louisiana Native Guards le privilège de se battre pour leur nouveau pays.

Une expédition combinée de l’armée et de la marine américaines accepte la reddition de La Nouvelle-Orléans le 26 avril 1862. Mais la prise de la ville et le bouclage de l’embouchure du Mississippi n’étaient que le début pour l’armée fédérale d’occupation. Les forces de l’Union, sous le commandement du major général Benjamin Franklin Butler, ont besoin de renforts. Homme politique du Massachussetts aux tendances abolitionnistes, Butler savait que les ressources du gouvernement fédéral étaient mises à rude épreuve et il transmit à Washington une demande d’autorisation de lever des régiments d’hommes noirs locaux.

Ce n’était pas la première fois que l’idée était proposée. Des troupes noires avaient été levées par l’Union parmi les esclaves affranchis de la région de Port Royal, S.C., après son occupation par les troupes fédérales, mais cette expérience avait donné des résultats peu souhaitables. Les anciens esclaves étaient mal traités, n’étaient pas payés et ne recevaient que peu ou pas d’entraînement militaire. L’expérience de Butler serait différente. Washington n’ayant pas officiellement répondu à la demande, Butler décida de procéder au recrutement par ses propres moyens.

Il approcha plusieurs des hommes noirs éminents de la Nouvelle-Orléans pour connaître leur sentiment sur l’engagement dans l’armée de l’Union. Ces hommes étaient ceux-là mêmes qui avaient offert leurs services à la Confédération seulement un an auparavant, recevant au passage une rebuffade humiliante. Ils sont toujours prêts à se battre et souhaitent montrer au monde qu’ils sont les égaux de n’importe quel soldat. Les Louisiana Native Guards s’enrôleront effectivement dans l’armée de Ben Butler.

Le 22 août 1862, le général Butler émet un ordre général autorisant l’enrôlement des troupes noires. Les Noirs de la Nouvelle-Orléans répondirent avec enthousiasme. En deux semaines, il avait enrôlé plus de 1 000 hommes et pouvait former son premier régiment. Les ordres stipulaient que seuls les Noirs libres devaient être enrôlés dans le régiment, mais les officiers de recrutement étaient extrêmement laxistes dans l’application de cette règle, permettant à de nombreux esclaves fugitifs d’être inscrits sur les listes sans qu’aucune question ne soit posée.

Le 27 septembre 1862, le 1er régiment, Louisiana Native Guards, devint officiellement le premier régiment noir de l’armée de l’Union. Le 1st South Carolina avait la distinction d’être le premier régiment noir à être organisé, mais il n’avait jamais été officiellement rassemblé dans l’armée.

La réponse stupéfiante à l’appel de Butler s’est poursuivie. En quelques mois à peine, suffisamment de Noirs de la région s’étaient portés volontaires pour former quatre régiments complets, augmentant ainsi les forces de Butler de plus de 4 000 hommes et contribuant à résoudre sa pénurie de main-d’œuvre.

Plusieurs des citoyens noirs éminents de la Nouvelle-Orléans avaient été nommés officiers dans les régiments, et ils avaient hâte de réfuter les calomnies que la Confédération avait utilisées pour les écarter de l’armée. Le capitaine André Cailloux, de la compagnie E, en est un exemple. Cailloux était un résident estimé et riche de la Nouvelle-Orléans qui aimait se vanter d’être  » l’homme le plus noir d’Amérique « . Il avait reçu une éducation formelle en France, y compris une formation aux arts militaires. Le capitaine était un chef né et présentait une présence martiale frappante lorsqu’il faisait l’exercice de ses troupes, donnant des ordres en anglais et en français.

Les officiers blancs de l’armée de Butler étaient rapidement gagnés à l’idée de servir avec des Noirs. Il était généralement noté que les Noirs prenaient le métier de soldat plus facilement que leurs homologues blancs, et qu’ils étaient plus faciles à entraîner et à discipliner. Un officier blanc servant avec les Native Guards envoya une lettre à son domicile dans laquelle il exprimait son admiration : « Vous seriez surpris des progrès réalisés par les Noirs dans l’exercice et dans tous les devoirs des soldats. Je les trouve mieux disposés à apprendre, et plus ordonnés et propres, tant dans leur personne que dans leurs quartiers, que les Blancs. Leurs qualités de combat n’ont pas encore été testées à grande échelle, mais je suis convaincu que, sachant comme eux qu’ils ne recevront pas de quartier aux mains des rebelles, ils se battront jusqu’à la mort.’

Bien qu’ils se révélaient des soldats modèles dans le camp, les membres des Native Guards se voyaient refuser la chance de faire leurs preuves sur le champ de bataille. Au lieu de cela, ils se retrouvaient relégués à effectuer des travaux manuels sur des fortifications défensives ou à garder ces mêmes fortifications une fois qu’elles étaient terminées. Pour l’instant, les Blancs étaient toujours considérés comme l’élément de combat exclusif de l’armée de Butler, et les Louisiana Native Guards allaient devoir attendre leur heure.

En mai 1863, les forces de l’Union sous les ordres du major-général Ulysses S. Grant tentaient d’arracher la place forte de Vicksburg, dans le Mississippi, aux Confédérés. Le major général Nathaniel P. Banks a reçu l’ordre de coordonner ses efforts afin d’aider Grant et d’empêcher l’envoi de renforts potentiels à Vicksburg. Banks décide que le meilleur moyen d’y parvenir est d’attaquer Port Hudson, un bastion confédéré situé à 30 miles au nord de Baton Rouge, sur la rive est du Mississippi. Les Louisiana Native Guards étaient alors sous le commandement de Banks, et il avait pleinement l’intention de les utiliser dans son offensive à venir.

Juste avant le début des opérations contre Port Hudson, les Louisiana Native Guards ont reçu leur bannière régimentaire. Lorsque le colonel Justin Hodge a remis le drapeau au sergent de couleur Anselmas Plancianois, il l’a averti qu’il devait protéger, voire mourir pour, le drapeau mais ne jamais le rendre. Plancianois a répondu : « Colonel, je vous apporterai ces couleurs en guise d’honneur ou j’en rapporterai la raison à Dieu ». Ses mots ont été accueillis par des acclamations sauvages dans les rangs. Les hommes avaient enfin un drapeau à eux, et ils étaient sur le point de le suivre dans la bataille.

Port Hudson était une formidable place forte. Il couronnait une falaise de 80 pieds de haut le long d’un coude du Mississippi et était pratiquement inattaquable depuis le fleuve. Le seul moyen possible de l’attaquer est par voie terrestre, en prenant d’assaut les défenses par l’arrière, mais les Confédérés ont pris toutes les précautions pour parer à cette éventualité. Une ligne d’abatis, des arbres abattus dont les branches sont aiguisées, s’étend sur toute la longueur du périmètre. Derrière, il y avait des fosses à fusils et des avant-postes. Enfin, il y avait la fortification principale en terre, avec des parapets de 20 pieds d’épaisseur, protégée par un fossé rempli d’eau de 8 pieds de large et 15 pieds de profondeur. Toutes les fortifications avaient été construites par des esclaves. Derrière les ouvrages, les Confédérés avaient monté 20 canons de siège et 31 pièces d’artillerie de campagne. Bien que l’on ne dispose pas de chiffres confirmés, on sait que la garnison confédérée comptait plus de 6 000 hommes. Les déloger d’une position aussi forte aurait été une entreprise difficile pour des troupes expérimentées. Cela semblerait beaucoup trop demander à des soldats inexpérimentés, mais les Native Guards étaient impatients de saisir l’occasion.

L’artillerie de l’Union brise le calme matinal du 27 mai 1863, alors que le fort subit une lourde canonnade, destinée à adoucir ses défenses avant l’envoi de l’infanterie. Pendant quatre heures, les canons de l’Union martèlent le fort.

Les Native Guards, forts de 1 080 hommes, avaient été placés à l’extrême droite de la ligne de l’Union. A 10 heures, un coup de clairon signala l’attaque, et les Gardes déferlèrent en avant en hurlant. Entre eux et les ouvrages s’étendait un demi-mile de terrain brisé par des ravines et parsemé de branches, mais les Gardes avançaient au pas de course. Alors qu’ils approchaient du fort, ils furent accueillis par des tirs de canons, tirés presque en plein visage depuis les ouvrages situés devant eux. L’artillerie tire également sur les deux flancs, et le carnage est terrible. Pourtant, les Gardes continuent d’avancer, ignorant que quelque chose a mal tourné dans le plan d’attaque de l’Union, et qu’ils doivent affronter seuls la garnison du fort, une force six fois supérieure à leur nombre.

Le capitaine Cailloux exhorte la compagnie E à continuer d’avancer. En tant que compagnie de couleur du régiment, ses hommes ont essuyé un feu inhabituellement nourri de la part des Confédérés, et une balle a brisé le bras gauche de Cailloux. Il refusa de quitter le champ de bataille et continua à pousser ses hommes à avancer jusqu’à ce qu’ils atteignent le bord du fossé inondé. Suivez-moi !  » cria-t-il juste avant d’être touché par un obus qui lui coûta la vie.

Avec la mort de leur commandant, les troupes de la compagnie de couleur s’arrêtent momentanément au fossé, et les défenseurs confédérés les ratissent avec des tirs de mousquet à bout portant. Tenter une traversée des douves au milieu d’un feu aussi exaspérant semblait suicidaire, aussi les hommes se replient-ils pour se reformer en vue d’une nouvelle attaque.

Une fois encore, ils chargent les ouvrages, atteignant un point situé à 50 mètres des canons ennemis, mais le résultat est le même. A présent, l’aile droite des Gardes était la seule force de l’Union à engager le fort. Sans soutien et faisant face à tout le poids des défenses confédérées, ils continuent de pousser en avant dans un assaut futile.

Un certain nombre de soldats des compagnies E et G sautent dans le fossé inondé et tentent de rejoindre la rive opposée, mais ils sont tous abattus par les défenseurs du fort. Un officier blanc de l’Union qui a assisté à la charge a déclaré : « ils ont fait plusieurs efforts pour nager et le traverser (le fossé), en préparation d’un assaut sur les ouvrages de l’ennemi, et cela, aussi, à la vue de l’ennemi, et à courte portée de mousquet.’

Le courage des Gardes était inspirant. Les médecins de l’hôpital de campagne ont rapporté qu’un certain nombre de soldats noirs qui avaient été blessés lors du premier assaut ont quitté l’hôpital, avec ou sans traitement, pour rejoindre leurs camarades pour la deuxième attaque. Le Dr J.T. Paine a enregistré qu’il avait « vu toutes sortes de soldats, mais je n’en ai jamais vu qui, pour le courage et la bravoure inébranlable, surpassent nos soldats de couleur.’

Mais le courage seul ne pouvait pas surmonter les chances extrêmes auxquelles les gardes autochtones étaient confrontés. Les mousquets et l’artillerie rebelles étaient trop forts pour eux, et les pertes toujours croissantes qu’ils subissaient commençaient à enlever le combat des hommes. Une fois de plus, ils sont obligés de se replier, mais pas avant que plusieurs efforts aient été faits pour récupérer le corps du capitaine Cailloux, tous se soldant par un échec.

Incroyable, le haut commandement de l’Union semblait encore croire que les Native Guards pouvaient faire l’impossible. Les gardes se reformèrent, habillèrent leurs lignes et s’élancèrent en avant à double vitesse pour la troisième fois. Ils sont confrontés au même feu nourri qui a fait échouer les deux assauts précédents, mais ils continuent à avancer. Le sergent de couleur Plancianois avait avancé les couleurs du régiment jusqu’aux ouvrages ennemis lorsqu’il fut frappé à la tête par un obus de 6 livres. En tout, six porte-drapeaux ont été tués en essayant de faire avancer le drapeau avant que les Gardes ne reçoivent l’ordre de se retirer. Avec délibération, ils reformèrent leurs rangs et quittèrent le champ de bataille, comme s’ils étaient à la parade.

Sur les 1 080 Gardes qui prirent part à la bataille, 37 furent tués, 155 blessés et 116 capturés. Leur conduite avait fait des convertis de la plupart des sceptiques de l’armée de Banks et prouvé que les troupes noires pouvaient jouer un rôle central dans la répression de la rébellion. Leur courage a contribué à ouvrir la voie aux plus de 180 000 troupes noires qui allaient revêtir l’uniforme bleu et se battre pour l’armée de l’Union.

La dépouille du capitaine Cailloux n’a pas été retrouvée avant la chute de Port Hudson le 8 juillet, date à laquelle elle a été renvoyée à la Nouvelle-Orléans pour y être enterrée. Ses funérailles furent suivies par des Noirs et des Blancs. Cailloux s’est peut-être vanté d’être l’homme le plus noir d’Amérique, mais l’héroïsme ne connaît pas la barrière des couleurs.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.