Lorsque mon frère John a été reconnu coupable et condamné à deux peines obligatoires de perpétuité plus 20 ans pour marijuana, ma sœur et moi étions dans la salle d’audience avec notre mère de 87 ans, Bijou. Bijou ne verrait plus jamais son plus jeune enfant libre. Elle était affaissée et portait des lunettes de soleil pour que personne ne la voie pleurer. Elle était fière, courageuse et déconcertée par la sévérité de la sentence que John a reçue.

John a grandi dans une petite ville du Midwest, le plus jeune de quatre enfants. Notre père, Calvin, était un ministre presbytérien et Bijou, notre mère, était une femme au foyer et plus tard une bibliothécaire. Lorsque John a terminé ses études secondaires, il a fréquenté un petit collège communautaire, mais il a décidé d’aller à San Francisco pour suivre une formation de plongeur industriel.

John s’est rendu dans la région de la baie de San Francisco à la fin des années 1960. A cette époque, la Californie était en première ligne des changements sociaux et culturels. Les universités étaient dynamiques et les étudiants testaient les normes sociales. John a décidé que les révolutions sociales telles que les mouvements pour les droits civiques et contre la guerre ne pouvaient pas être observées depuis un siège en retrait dans une petite ville du Midwest.

John faisait partie de la Good Earth Commune, qui est mise en lumière dans le livre de David Talbot, Season of the Witch. À cette époque, les membres organisaient des écoles, des garderies, des banques alimentaires et des soupes populaires. Ils réhabilitent les propriétés abandonnées et tentent de sauver des maisons de la démolition et d’en faire un lieu habitable pour les personnes dépossédées. La marijuana était une drogue populaire mais n’était pas considérée comme une substance sérieuse. Cela est venu bien plus tard. C’était les premiers jours avant les drogues dures et la violence qui les accompagne.

« J’aide d’autres détenus avec leurs appels et je suis connu comme le bibliothécaire et le radioman, selon le jour et la personne. »

En 1974, John a rencontré une fille dont la sœur était une amie de l’époque de la Bonne Terre, et ils sont ensemble depuis. Ils se sont mariés en 1982. Après qu’il ait été envoyé en prison, ils ont divorcé, mais elle est un soutien constant dans sa vie et sa meilleure amie. Ils ont un fils de 26 ans.

Dans les années 70 et 80, John faisait partie d’un groupe lâche d’individus qui importaient de la marijuana au Canada et en Europe. Pendant la majeure partie de cette période, John a vécu hors des Etats-Unis. Il s’agissait d’un groupe fluide et chacun avait une niche d’expertise. Vers 1986-1987, John s’est retiré et a passé son temps à la maison avec sa famille à faire divers travaux de rénovation, à prendre soin de sa propriété et à travailler sur ses relations avec sa famille. Il semble que d’autres membres du groupe aient continué à importer – même aux États-Unis.

John, sa femme et son enfant vivaient à Hawaï en 1994 lorsqu’il a été inculpé pour cette conspiration compliquée. Sa femme terminait son doctorat en biologie et il était un père au foyer. Il profitait de son temps avec sa famille et certainement de son jeune fils.

Je me souviens encore du dernier moment que j’ai passé avec mon frère alors qu’il était libre. Il nous a rencontrés à l’aéroport d’Honolulu, poussant une poussette, portant un short et un T-shirt informe. Il avait un sourire éclatant. C’était en 1993, et maintenant dans la quarantaine, John était le premier père d’un enfant en bas âge. Il a chargé nos bagages dans une vieille Saab avec quelques bosses et des déchirures dans la sellerie. Notre père Calvin était mort l’année précédente et cette visite était un moment de souvenirs familiaux.

John a vu son fils devenir le jeune homme fin qu’il est aujourd’hui avec un diplôme d’ingénieur d’une université de Columbia. L’ex-femme de John est sa meilleure amie et sa confidente. Elle a obtenu son doctorat et est maintenant professeur et chef de son département dans un collège de Pennsylvanie. Nous lui rendons tous visite ensemble pour les vacances et les anniversaires. C’est à la fois merveilleux et doux-amer.

Je peux vous parler du frère que je connais. Il est gentil, calme et sans prétention, avec de l’humour et un sourire facile. Il est infiniment créatif et est capable de réparer les objets les plus piétons. Il est pathologiquement économe, une qualité sans doute inspirée par Bijou.

« Jusqu’à il y a deux ans, ce délinquant primaire était hébergé dans un établissement de haute sécurité en raison de la longueur de sa peine. »

À la mort de Bijou, j’ai fouillé dans ses affaires et j’ai trouvé un des albums de notre grand-mère. Il y avait des centaines de photos de l’enfance de mon père dans l’Iowa. Il y en avait une d’un champ et au dos, écrite dans l’écriture précise de ma grand-mère, il y avait « Notre champ de chanvre ». Cela m’a rappelé une conversation que j’ai eue avec mon père avant sa mort.

Calvin était âgé de 80 ans et je lui ai demandé s’il lui arrivait de fumer ou de boire. Il est resté silencieux pendant un moment. Il avait des principes et ne pouvait pas mentir. Quand il a repris la parole, il a dit : « Eh bien, je n’ai jamais fumé de tabac, mais peut-être un peu de corde derrière la grange. » Un champ de chanvre et fumer derrière la grange ne ruinaient pas une vie au début des années 1900, mais cela ruine des vies aujourd’hui.

Pendant son séjour en prison, John s’est tenu au courant des métiers du bâtiment et a suivi et enseigné des cours qui couvrent la construction de maisons conventionnelles et non conventionnelles. Il a développé des cours ACE pour que les participants puissent en bénéficier après leur sortie. Il a été un mentor dans le groupe de discussion Fathers Behind Bars et est un mentor dans les programmes Code-Challenge depuis 2003. Il essaie d’être un modèle de résolution non violente des conflits.

John affirme vivre sa vie en prison comme une personne intègre et modérée. Jusqu’à il y a deux ans, ce délinquant primaire était logé dans un établissement de haute sécurité en raison de la longueur de sa peine. Il vit de manière responsable, et au cours de ces 23 années d’incarcération, il a un dossier sans incident et sans tache.

« Ma vie est organisée et je suis productif », dit John. « J’enseigne divers cours d’exercice et de construction à d’autres détenus, et je répare des radios et des écouteurs. J’aide d’autres détenus avec leurs appels et je suis connu comme le bibliothécaire et le radioman, selon le jour et la personne. »

Si John était libéré, il ne deviendrait pas un fardeau pour la société et continuerait à vivre sa vie de manière paisible et ordonnée. Il est profondément désolé pour tous les problèmes que ses erreurs ont causés à sa famille et à la société. Dans de nombreux États, la marijuana est désormais légale. Un grand pourcentage d’Américains pense que la marijuana devrait être légale partout. John Knock devrait être libéré.

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