Gagner des rendements annuels de 20% vous placera carrément sur la liste des gestionnaires d’investissement d’élite. Ce n’est pas un mince exploit de générer 20 % par an lorsque le S&P 500 n’a rapporté que 9,8 % par an au cours des 25 dernières années, dividendes réinvestis.

Donc, lorsqu’une société comme Prospect Capital (NASDAQ:PSEC) détient des investissements qui tournent à 20 % par an, les investisseurs devraient y prêter une plus grande attention. L’une des sociétés de son portefeuille, First Tower, une entreprise de prêts personnels, fait exactement cela – payer à Prospect Capital 20% par an sur son investissement dans la dette.

C’est quoi cette histoire de First Tower, de toute façon ?
First Tower est, sans aucun doute, l’actif le plus important que Prospect Capital a sur son bilan. Représentant plus de 10% de l’actif net, First Tower contribue à soutenir le généreux rendement en dividendes de 11,7% de Prospect Capital.

First Tower gagne beaucoup d’argent. Elle prête des fonds à des emprunteurs qui recherchent de petits prêts à tempérament à court terme à des taux d’intérêt dépassant 65 % par an.

Evidemment, ce ne sont pas les meilleurs des emprunteurs. Mais ce ne sont pas non plus des crédits terribles. La rentabilité de l’entreprise montre que prêter de l’argent à 65% ou plus est une affaire formidable, même si certains prêts ne sont jamais remboursés. Lors de la dernière assemblée annuelle des actionnaires, la direction de Prospect Capital n’a pas manqué de souligner qu’environ 50 % de ses emprunteurs sont propriétaires de leur logement. Ce ne sont pas des prêts sur salaire.

Mais faire des prêts à fort taux d’intérêt n’est pas un modèle économique qui échappe à l’examen. Elle a réglé des accusations pour 340 000 $ en 1997 pour des violations de la loi sur la vérité des prêts. Je dois cependant noter que son règlement avec la Federal Trade Commission est intervenu avant que Prospect Capital n’achète une participation majoritaire dans la société.

Dans au moins un État dans lequel First Tower fait des affaires — le Missouri — les législateurs ont cherché à plafonner les taux d’intérêt à 36 %. Ce projet de loi a échoué. Une nouvelle initiative est en cours.

Et le risque de gros titre est grand avec celui-ci. Le mois dernier, une agence de presse locale du Missouri s’est assise avec un homme handicapé qui affirme que First Tower n’a jamais précisé que son prêt lui coûterait 65 % par an en intérêts. Bien sûr, le jury ne sait pas si cette affirmation est vraie ou non. Mais KY3 News a rapporté que des travailleurs du bureau du procureur général de l’État ont entendu des plaintes au sujet de Tower Loans.

Une simple recherche de Tower Loans sur Google vous conduira à d’innombrables critiques négatives découlant principalement de ses processus de recouvrement. Ce genre de choses attire l’attention indésirable sur une entreprise qui fait de l’argent avec des emprunteurs à faible revenu.

Ce n’est pas si laid
Le fait est que First Tower est rentable. Et elle augmente son portefeuille de prêts. Je ne pense pas que quiconque remette en question la réalité selon laquelle prêter de l’argent à des taux d’intérêt faramineux est une affaire fantastiquement bonne en ce moment.

La question pour les actionnaires de Prospect Capital est de savoir si oui ou non un bon environnement réglementaire peut vivre éternellement. Si les législateurs répriment les prêts à taux d’intérêt élevé, cela pourrait avoir un impact important sur le résultat net de Prospect Capital, et sur son dividende impressionnamment élevé. Ce n’est pas le genre de chose qui enverrait Prospect Capital vers l’insolvabilité – loin de là – mais cela aurait un impact important sur le bilan, et la capacité bénéficiaire de la société.

Même avec toutes les parties « laides » de l’entreprise complètement exposées, vous devez noter que la société est fortement compensée pour le risque. En fin de compte, il ne faut pas de nombreuses années de rendements de 20 % pour vraiment faire sortir la balle du parc. Si, par exemple, First Tower implosait tout simplement dans 10 ans, les actionnaires de Prospect Capital pourraient tout de même être satisfaits des rendements faramineux obtenus au cours de cette période.

Et nous devrions également nous rappeler que les entreprises qui ne passent pas le cap de la « responsabilité sociale » ont été d’excellents investissements par le passé. Pendant des années, les investisseurs ont cru que les actions du tabac finiraient par être paralysées par les taxes sur le péché, les réglementations et les poursuites judiciaires. Cette thèse ne s’est jamais vérifiée, et les investisseurs qui ont constamment réinvesti les gros dividendes des actions du tabac ont fait un malheur.

Ce pourrait être le cas chez Prospect Capital. Pour l’instant, First Tower est une entreprise extrêmement rentable. Cela durera-t-il toujours ? Personne ne peut le dire. Le risque réglementaire est si difficile à prévoir. Mais il convient de noter que First Tower est l’une des nombreuses raisons pour lesquelles les actionnaires exigent un rendement aussi élevé des actions de Prospect Capital. Son plus gros investissement est l’un des plus risqués.

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Le contributeur du Motley Fool Jordan Wathen n’a aucune position dans les actions mentionnées. The Motley Fool n’a aucune position dans les actions mentionnées. Essayez gratuitement pendant 30 jours l’un de nos services de newsletter Foolish. Nous, les Fools, n’avons peut-être pas tous les mêmes opinions, mais nous croyons tous que la prise en compte d’un éventail diversifié de points de vue fait de nous de meilleurs investisseurs. Le Motley Fool a une politique de divulgation.

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