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Il y a plus de 80 ans que la légendaire aviatrice américaine Amelia Earhart a disparu au-dessus de l’océan Pacifique en 1937 alors qu’elle tentait de faire le tour du monde. Au cours de l’été 1937, Mme Earhart et son navigateur, Fred Noonan, ont décollé à bord de leur Lockheed Electra de l’aérodrome de Lae, en Papouasie-Nouvelle-Guinée, à destination de l’île Howland, une île corallienne inhabitée située près de l’équateur, presque à mi-chemin entre l’Australie et Hawaï.

Amelia Earhart
Amelia Earhart a disparu en tentant de traverser le Pacifique. Photo : Getty Images

D’après ce que nous savons, ils ne sont jamais parvenus à l’île Howland, et le monde entier les recherche depuis lors. La Garde côtière et la Marine des États-Unis ont été envoyées à la recherche d’Earhart et de son navigateur. Pendant ce temps, le mari d’Earhart, George Putnam, a engagé des navires civils pour rechercher sa femme disparue. Hélas, Earhart, Noonan et l’épave de l’avion n’ont jamais été retrouvés malgré des semaines de recherche. Les gens ont spéculé sur la disparition et ce qui aurait pu se passer tout en écumant les îles Marshall à la recherche d’une épave ou de quelque chose qui pourrait faire la lumière sur ce qui s’est passé.

Comme tous les grands mystères, beaucoup de théories ont surgi sur ce qui aurait pu se passer en ce jour d’été fatidique, dont nous allons explorer les trois principales ci-dessous.

L’avion s’est écrasé dans l’océan près de l’île Howland

L’explication officielle de ce qui est arrivé à Earhart fournie par le gouvernement des États-Unis est que l’avion est tombé en panne de carburant et s’est écrasé quelque part dans l’océan Pacifique. Avant le voyage fatidique d’Earhart, les États-Unis ont envoyé le garde-côte Itasca à l’île Howland pour soutenir Earhart dans sa quête du tour du monde. Le navire était là pour fournir la navigation aérienne et une liaison radio pour aider à guider l’avion vers l’île éloignée. Pour une raison quelconque, le contact radio entre Earhart et l’Itasca était sporadique, ce qui reste une partie du mystère en cours.

Amelia Earhart
L’île Howland est environ à mi-chemin entre l’Australie et Hawaï. Image SnowFire via Wikimedia

N’oubliez pas qu’en 1937, nous n’avions pas de radar et que la fumée de la cheminée du navire était censée aider Earhart à repérer l’île. Quand Earhart et Noonan ne sont pas arrivés, la spéculation était qu’ils se sont perdus et se sont écrasés dans l’océan après être tombés en panne de carburant.

On a fouillé le fond de l’océan

Il y a environ 19 ans, une compagnie de recherche océanique du Maryland appelée « Nauticos » a mené un effort pour localiser l’avion d’Earhart où ils croyaient qu’il aurait pu s’écraser près de l’île Howland.

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La fumée de l’Itasca était censée aider Earhart à trouver l’île Howland. Photo : USCG via Wikimedia

En parlant avant la mission, National Geographic cite le président de Nauticos, David Jourdan, qui a dit ce qui suit :

« Nous sommes convaincus qu’il se trouve dans la zone que nous recherchons », a déclaré Jourdan. « Bien sûr, nous ne pouvons pas le garantir parce qu’il pourrait être sur le bord extérieur, mais nous sommes sûrs qu’il est dans les environs. »

Avertissement:

Malgré la recherche d’une zone de la taille de 630 miles carrés (1 660 kilomètres carrés), rien n’a été trouvé, comme ce fut également le cas pour les missions ultérieures qui ont balayé le fond de l’océan.

Nikumaroro Castaway’s

Une autre théorie veut que Earhart et Noonon, après avoir été incapables de trouver l’île Howland, aient fait atterrir le Lockheed Electra sur l’île Nikumaroro, une minuscule île corallienne située à 350 milles nautiques au sud-ouest de l’endroit où ils étaient censés atterrir. Les personnes qui font des recherches sur cette théorie sont attirées par une courte transmission radio. Earhart a dit à l’Itasca qu’ils volaient le long de la « ligne 157 337 ». Si cela est exact, si Earhart avait manqué Howland, ils auraient pu se rendre à Nikumaroro.

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L’île où Earhart a peut-être atterri. Image : Joshua Stevens via Wikimedia

Au moment de la disparition d’Earhart, la marée aurait été suffisamment basse sur Nikumaroro pour offrir à Earhart une surface de récif plat le long du littoral sur laquelle un avion pourrait atterrir. Les chercheurs spéculent que même si le couple avait pu atterrir sur l’île, les marées hautes ultérieures auraient emporté l’avion dans l’océan.

Avertissement:

Il y avait des signes de présence humaine sur l’île

D’autres preuves indiquant que les aviateurs ont atterri sur Nikumaroro et sont devenus des naufragés ont fait surface plus tard dans l’année lorsque les Britanniques ont envisagé de s’y établir. Un officier britannique a déclaré être tombé sur quelque chose qui pouvait être considéré comme un abri pour la nuit et a pris une photographie de ce que les gens supposent être une partie du train d’atterrissage de l’avion.

En 1938, des personnes sont arrivées sur Nikumaroro dans le cadre du Phoenix Islands Settlement Scheme et sont tombées sur ce qu’elles pensaient être peut-être des parties de l’avion disparu. En 1940, l’administrateur de l’île, Gerald Gallagher, a découvert des ossements, les restes d’une paire de chaussures et une boîte ayant contenu un sextant. Les os ont été envoyés aux Fidji pour être examinés et on a pensé qu’ils appartenaient à un homme européen. Des expéditions ultérieures à Nikumaroro ont découvert des traces de feux de camp et des restes de poissons, de palourdes et de tortues. En se basant sur le fait que les têtes de tortues n’ont pas été mangées, les chercheurs ont conclu que les insulaires du Pacifique n’étaient pas la source des trouvailles.

Capturé par les Japonais

La théorie numéro trois et la plus imaginative de toutes est qu’après avoir été incapables de localiser l’île Howland, Earhart et Noonan ont volé vers les îles Marshall contrôlées par les Japonais. La spéculation est que les Japonais pensaient qu’ils étaient des espions américains et les ont exécutés par la suite.

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Certaines personnes croient même que Earhart et Nonoon sont retournés aux États-Unis sous des noms d’emprunt avec une théorie selon laquelle Earhart est devenue Irene Craigmile et ensuite Irene Bolam après s’être mariée à Guy Bolam.

Lockheed Y1C-37
L’avion serait tombé en panne de carburant avant d’atteindre les îles Marshall. Photo : United States Air Force via Wikimedia

Dans son livre « Emilia Earhart Survived », le coronel Rollin C. Reineck, retraité de l’U.S. Air Force, émet l’hypothèse qu’Earhart a abandonné l’avion aux îles Marshall et que, pour des raisons de sécurité nationale, elle est rentrée aux États-Unis sous un faux nom. Il pense qu’en atterrissant dans les îles Marshall, les États-Unis ont utilisé la recherche d’Earhart comme un moyen d’effectuer une reconnaissance d’avant-guerre sur les Japonais.

Le professeur à la retraite Dick Spink pensait que Reineck était sur une piste et, après avoir fait ses recherches, était convaincu qu’Earhart et Noonan avaient atterri sur l’atoll Mili.

National Geographic mentionne une interview de 2015 dans laquelle Spink a déclaré :

« J’ai entendu une histoire cohérente de la part de trop de personnes dans les Marshalls pour la rejeter. Ils disent : « Elle a atterri à Mili ». Nos oncles et tantes, nos parents et nos grands-parents savent qu’elle a atterri ici.' »

L’avion serait tombé en panne de carburant

Alors que Spink a sa théorie sur ce qui est arrivé à Earhart et Noonon, d’autres personnes ont qualifié la théorie des îles Marshall d’impossible à avoir eu lieu. Elgen Long, pilote à la retraite et passionné de longue date d’Earhart, croit que la vérité est que l’avion est tombé en panne de carburant et s’est écrasé dans l’océan.

« L’avion aurait dû flotter sur une longue distance » pour atteindre les îles Marshall, a plaisanté Long dans une interview précédente sur la disparition.

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La disparition d’Amelia Earhart reste un mystère. Photo : Underwood & Underwood via Wikimedia

L’ancien pilote de World Airways et propriétaire de Lockheed Electra, Fred Patterson, partage la conviction de Long en disant :

« Il est tout simplement impossible qu’elle se soit rendue aux îles Marshall. J’ai moi-même effectué des vols de longue distance dans cet avion, et je sais exactement ce qu’il brûle à l’heure. »

Pour l’instant, ce qui est arrivé à Earhart et Noonan reste un mystère et le restera probablement jusqu’à ce que quelqu’un découvre l’épave de l’avion.

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