« Cet homme Lénine… il n’est pas dangereux. »

-Prince Georgy Lvov, le premier Premier ministre post-impérial de Russie

Toutes les relations les plus importantes de la vie de Lénine étaient avec des femmes. Il avait très peu d’amis masculins proches et presque sans exception, il a perdu ceux qu’il s’est fait, ou ils sont tombés sur le bord de la route, à cause de la politique. Les hommes devaient être d’accord avec lui sur toute la ligne et se plier à sa volonté ou être exclus de son cercle intime. Comme le rappelle un confident de longue date en exil : « J’ai commencé à me séparer du mouvement révolutionnaire… et j’ai donc complètement cessé d’exister pour Vladimir Ilitch. » À l’âge de 33 ans, le seul homme auquel il s’adressait par le « ty » russe intime plutôt que par le « vy » formel était son jeune frère Dmitry.

Pendant la majeure partie de sa vie, Lénine était entouré de femmes – sa mère, ses sœurs, sa femme depuis un quart de siècle, Nadya ; et sa maîtresse Inessa Armand, avec laquelle il avait un attachement romantique complexe, ainsi qu’une relation de travail étroite qui a gagné et perdu en intensité pendant de nombreuses années. Pendant une décennie et demie d’exil, dans diverses maisons d’hébergement exiguës à travers l’Europe, il a vécu dans une familiarité facile et amicale avec sa belle-mère, une femme aux opinions fortes qui différaient nettement des siennes.

Invariablement, les femmes de Lénine ont été rejetées comme de simples corvées qui effectuaient des tâches domestiques pour lui ou étaient autorisées à s’occuper de tâches politiques relativement simples et banales. Cela est trompeur. Lénine avait des vues plus progressistes et plus avancées sur le rôle des femmes que la plupart de ses contemporains masculins du mouvement révolutionnaire – même s’il est vrai que cela ne place pas la barre particulièrement haut.

À bien des égards, Lénine le grand radical était un homme bourgeois russe conventionnel de la fin du XIXe siècle : à peine une féministe au sens moderne du terme. Il s’attendait à ce que les femmes de son entourage le dorlotent, le chouchoutent et s’occupent de lui, ce qu’elles ont fait. Mais il les écoutait et les prenait aussi au sérieux dans les questions politiques que les hommes.

Sa femme Nadya est souvent dépeinte comme un peu plus que sa secrétaire, une amanuensis sans opinions propres. Pourtant, elle était bien plus que cela. Elle était une révolutionnaire quand elle l’a rencontré, avait été emprisonnée et exilée en Sibérie avant de l’épouser, et elle a joué un rôle vital à ses côtés dans le réseau conspirateur clandestin qui a entretenu la flamme de la révolution en Russie avant 1917. Elle n’a pas écrit d’ouvrages sur le marxisme ou la philosophie, s’est rarement exprimée sur les tactiques ou les politiques, et l’a rarement contredit, mais Lénine s’est appuyé sur ses compétences pratiques et son jugement sûr. Elle « dirigeait » des dizaines d’agents bolcheviques secrets dans tout l’empire russe et connaissait tous les aspects de l’organisation du parti. Plus important encore, Nadya gardait sous contrôle le tempérament et les humeurs changeantes de son mari, ce qui exigeait souvent un immense tact.

Inessa Armand était une autre femme dont le rôle dans sa vie a été mal compris, ou – dans le cas des autorités soviétiques après la mort de Lénine – délibérément ignoré. Pendant dix ans, jusqu’à sa mort en 1920, ils ont eu une relation amoureuse intermittente. Armand était au centre de sa vie sentimentale. Elle était également l’une des femmes socialistes les plus connues de sa génération, l’une des plus proches assistantes de Lénine, à qui elle confiait les tâches les plus confidentielles. Elle le représentait souvent lors des rassemblements internationaux de révolutionnaires, une responsabilité qu’il déléguait à très peu de personnes. Elle a occupé des postes aux côtés de Lénine à Moscou après la révolution. Elle était souvent en désaccord avec lui et le lui disait ouvertement, mais ils restaient inséparables. Tous ceux qui la connaissaient – y compris la femme de Lénine, qui devint son amie intime dans une relation triangulaire curieusement touchante et dévouée – comprenaient l’importance qu’elle avait pour lui. Pourtant, après sa mort, ses successeurs ont développé un « culte » de Lénine, qui encourageait à l’adorer comme une icône séculaire représentant le pilier de la rectitude bolchevique, et elle a été pratiquement rayée des livres d’histoire soviétiques. Au cours des cinq années précédant 1917, il a écrit beaucoup plus de lettres à Inessa Armand – sur des sujets personnels et politiques – qu’à quiconque. Leur correspondance et ses journaux intimes ont été censurés pendant près de 70 ans, jusqu’à l’effondrement de l’État communiste que Lénine a fondé.

Deux des sœurs de Lénine ont survécu au-delà de leur adolescence et ont travaillé avec lui de près dans la clandestinité révolutionnaire. Anna Ilyinichna Ulyanova, née en 1864, était son aînée de six ans ; Maria avait huit ans de moins que lui. Toutes deux ont été emprisonnées ou exilées à plusieurs reprises sous le régime tsariste pour activités subversives ; elles ont aidé à faire entrer et sortir clandestinement de Russie des agents clandestins et de la littérature socialiste. Après la révolution, ils ont occupé des postes à responsabilité au sein du régime soviétique. Pendant de nombreuses années en exil en Europe, l’une ou les deux – généralement Maria – ont partagé sa maison, avec Nadya et sa belle-mère.*

Tout au long de sa vie, Lénine s’est appuyé sur un réseau de femmes dévouées, totalement loyales envers lui – et, pour la plupart, envers sa cause révolutionnaire. Elles ont fait de grands sacrifices pour sa carrière et ont parfois pris d’énormes risques personnels en son nom : La révolution était un métier dangereux. Il pouvait, et le faisait parfois, considérer leur foi en lui comme acquise. Mais les engagements allaient dans les deux sens.

De nombreux hommes impitoyables et cyniques sont sentimentaux à l’égard de leur mère. Lénine disait fréquemment à sa famille et à ses camarades : « Mère… eh bien, tout simplement, c’est une sainte. » Il ne l’a vue que rarement pendant les vingt dernières années de sa vie – elle est morte en 1916, alors qu’il était en exil en Suisse – mais il était un correspondant dévoué, pas seulement consciencieux. Où qu’il se trouve dans ses pérégrinations en Europe, il lui écrit régulièrement. Les lettres portaient rarement sur la politique ou sur son travail littéraire ou journalistique, mais il rendait compte, souvent dans les moindres détails, de ses arrangements domestiques, de sa santé et de ses voyages. Beaucoup sont des « notes sur la nature » sur ses voyages de chasse ou ses excursions dans les Alpes, l’une de ses grandes passions étant de marcher dans les montagnes et la campagne sauvage. Ses lettres à la maison sont invariablement adressées à « Maman chérie » ou « Mamoushka chérie ». Sa dernière, quelques semaines avant sa mort, se termine ainsi : « Je t’embrasse chaleureusement ma chérie et te souhaite de la vigueur. » Lénine était pétulant, mal luné et irascible, surtout en vieillissant, mais sa mère était la seule personne dont il ne se plaignait jamais à personne, la seule à qui il témoignait toujours un amour sans réserve.

Maria Alexandrovna Blank est née en 1835 à Saint-Pétersbourg. Son père était un excentrique, un martinet et – un fait gardé strictement secret par les autorités soviétiques après la mort de Lénine – un juif. Il était né Sril (la forme yiddish d’Israël) Moiseyevich (Moïse) Blank à Odessa, mais pendant ses études de médecine, il s’est converti à l’orthodoxie et a changé son prénom et son patronyme en Alexander Dmitriyevich. Après avoir obtenu son diplôme de médecin, il voyagea beaucoup en Europe et épousa la fille d’un riche marchand allemand, Anna Groschopf. Elle était protestante. En vertu des lois religieuses restrictives de la Russie tsariste, sa femme devait se convertir à la foi orthodoxe, mais elle refusa et éleva ses six enfants comme luthériens. **

Alexander Blank a commencé comme chirurgien de l’armée, puis est devenu médecin de la police et, enfin, inspecteur des hôpitaux à Zlatoust, dans la vaste province de Tcheliabinsk en Sibérie occidentale. Cela lui a permis d’obtenir le rang de « conseiller d’État » dans la fonction publique, ce qui l’autorisait à revendiquer le statut de noble. Lorsqu’il prend sa retraite à la cinquantaine, il s’inscrit comme membre de la noblesse de Kazan et il achète un domaine, Kokushkino, à une trentaine de kilomètres au nord-est de la ville, avec un beau manoir et quarante serfs qui travaillent la terre.

La mère dearia Alexandrovna meurt lorsqu’elle a trois ans. Son père a commencé à vivre avec la sœur de sa défunte épouse, Ekaterina von Essen, elle-même veuve. C’était un ménage choquant pour l’époque et Blank voulait faire de sa belle-sœur une femme honnête. Il a essayé de l’épouser, mais le mariage était illégal aux yeux de l’Église et le couple s’est vu refuser la permission. Son argent a permis d’acheter le domaine de Kokushkino et ils sont restés ensemble jusqu’à sa mort en 1863. ***

Femme calme, volontaire et introvertie, la mère de Lénine avait des cheveux brun foncé, une silhouette mince et s’habillait avec élégance, bien que rarement à la pointe de la mode. Il n’y avait pas de baisers ou d’embrassades dans la maison et Maria Alexandrovna décourageait généralement les manifestations d’émotion. Elle est la figure dominante de la maison, profondément respectée et vénérée par tous ses enfants. « Elle avait notre amour et notre obéissance », se souviendra plus tard Anna, la fille aînée des Oulianov. « Elle n’élevait jamais la voix et n’avait presque jamais recours à la punition. »

Elle était longanime et a toujours protégé ses enfants des circonstances réduites auxquelles ils seraient confrontés après les décès familiaux et l’attention constante de la police secrète. Elle était frugale mais jamais méchante. Intelligente et bien éduquée, elle n’a jamais soutenu – et souvent ne comprenait pas – les politiques radicales de ses enfants. Elle n’était certainement pas une marxiste ou une révolutionnaire d’aucune sorte. Mais elle savait qu’il ne fallait pas se quereller avec ses enfants sur un sujet politique ou poser trop de questions sur leurs activités illégales, quelles que soient les souffrances que leurs convictions pouvaient leur apporter. Peu de ses lettres à son fils Vladimir ont survécu, mais dans celles-ci, elle ne mentionnait pas une seule fois la politique. Pour Maria Alexandrovna, la famille passait avant tout.

À différents moments, tous ses enfants adultes ont été emprisonnés ou exilés, parfois plusieurs d’entre eux en même temps. Elle s’installait toujours près de leur prison ou dans une ville aussi proche que possible de leur lieu d’exil. Souvent, elle s’humilie en suppliant les autorités de libérer l’une de ses filles ou l’un de ses fils, ou de les traiter avec plus d’indulgence. Bien qu’elle n’ait jamais été riche, elle avait une situation confortable et tous les enfants dépendaient de son argent pendant de longues périodes. Elle leur envoyait de l’argent, des vêtements, des livres, des colis de nourriture et ne semblait jamais se plaindre d’être sollicitée. Vladimir demandait de l’aide plus que tous les autres enfants, même si parfois il recevait beaucoup d’argent d’ailleurs. Pendant quelques années, il s’est octroyé un salaire provenant des fonds du parti bolchevique, mais ses livres et son journalisme lui rapportaient peu. La vie d’un révolutionnaire professionnel pouvait être précaire et il était parfois à court d’argent facile ; bien après la quarantaine, il n’aurait pas pu survivre sans l’aide régulière de sa mère.

Vladimir possédait peu de la sérénité et de la patience de Maria Alexandrovna Ulyanova, mais il a hérité d’autres traits de son caractère. « A peine avais-je appris à connaître sa mère que je découvrais le secret du charme de Vladimir Ilitch », disait Ivan Baranov, un camarade des premières années révolutionnaires de Lénine.

NOTES

* Lénine avait deux autres sœurs, toutes deux appelées Olga. La première, née en 1868, est morte en bas âge, à moins d’un an. Il était le plus proche de la seconde Olga, née à l’automne 1871, dix-huit mois plus jeune que lui. Enfants et adolescents, ils étaient inséparables. Selon de nombreux amis de la famille, elle était le prodige de la couvée Ulyanov, intellectuellement et artistiquement douée, celle qui était destinée à de grandes choses. Elle était formidablement talentueuse et créative, ainsi que jolie et gracieuse. Elle est morte de la typhoïde à seulement dix-neuf ans. Ils partageaient une chambre à Saint-Pétersbourg à l’époque et Lénine l’a soignée pendant ses derniers jours. Il était inconsolable de ne pas avoir pu la sauver, et pendant des mois, ses lettres à la maison après sa mort étaient pleines de culpabilité et de morosité.

** Lénine ignorait presque certainement son ascendance partiellement juive. Sa sœur Anna a découvert un morceau de l’histoire dans sa trentaine quand elle est allée en Suisse pour la première fois et a rencontré une famille appelée Blank. On lui a dit que presque tous les Suisses portant ce nom étaient probablement des Juifs. Elle a ensuite découvert qu’une tasse en argent – un héritage de la famille Blank qui était parvenu à sa mère – était du type de celles utilisées lors des fêtes religieuses juives. Peu après la mort de Lénine, l’Institut Lénine, créé en 1924 pour préserver son « héritage », a demandé à Anna d’écrire une histoire définitive de la famille Ulyanov. Elle a fait un travail minutieux et a découvert des détails sur son grand-père qui étaient entièrement nouveaux pour elle. Elle n’a pas mentionné son travail à quiconque en dehors de la famille pendant de nombreuses années. Mais en 1932, peu avant sa propre mort, elle écrit à Staline et lui révèle ses découvertes. Elle se rend dans son bureau au Kremlin et lui remet la lettre en mains propres. « Ce n’est probablement pas un secret pour vous que nos recherches sur notre grand-père montrent qu’il venait d’une famille juive pauvre », lui dit-elle. Publier ces faits, dit-elle, « pourrait aider à combattre l’antisémitisme… ». Vladimir Ilitch a toujours accordé une grande valeur aux Juifs et a toujours été persuadé de leurs capacités exceptionnelles. » Staline l’a lu attentivement et a répondu immédiatement, lui ordonnant : « Absolument pas un mot de cette lettre à quiconque. » Staline était lui-même un détesteur de Juifs enragé et a probablement compris viscéralement, ainsi que par calcul politique, que cela n’aurait pas aidé la cause bolchevique parmi les Russes s’il avait été révélé que le fondateur de l’État soviétique avait des racines juives. Si Lénine l’avait su, il aurait probablement été détendu à propos de cette révélation. Comme il l’a dit un jour à l’écrivain Maxime Gorki, « Nous n’avons pas beaucoup de gens intelligents. Nous sommes un peuple talentueux. Mais nous sommes paresseux. Un Russe brillant est presque toujours un Juif ou une personne avec un mélange de sang juif. »

*** Alexandre Blank scandalisait fréquemment l’opinion bourgeoise autrement que par ses arrangements domestiques. Il se heurtait à ses patrons, terrifiait ses juniors et avait des opinions très peu orthodoxes sur ce que nous appellerions aujourd’hui la médecine alternative. Il est un grand partisan de la « balnéologie », qui consiste à envelopper les patients de la tête aux pieds pendant plusieurs heures dans des couvertures et des serviettes humides. Il pensait que le fait d’être entouré d’eau était bon pour l’hygiène et tuait les germes. Ce traitement n’a aucune base scientifique – mais il a probablement tué moins de patients que les saignées régulières et l’utilisation de sangsues, pratique encore courante à l’époque.

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