Les procureurs appellent Barbara Opel la mère à la Fagin qui a détruit la vie de ses enfants. Maintenant, elle veut que les enfants sauvent la sienne. Les avocats de la défense espèrent que les trois enfants qu’Opel aurait impliqués dans l’homicide brutal d’un homme âgé d’Everett l’année dernière seront en mesure de persuader les procureurs que l’exécution de leur mère leur nuirait également. En outre, Opel cherche à obtenir la clémence en essayant de montrer que ses propres abus en tant qu’enfant – commençant peut-être dans l’utérus, endommagés par l’alcoolisme de sa mère – l’ont mise sur la voie inévitable de la cruauté et du meurtre. C’est un long shot juridique pour sauver Opel de devenir la première femme mise à mort dans l’histoire de Washington.

Les responsables du comté de Snohomish vont probablement annoncer cette semaine s’ils vont demander la peine de mort pour la mère divorcée de 39 ans, mère de trois enfants. Elle est accusée d’avoir essayé d’engager 11 enfants et un adulte de sexe masculin pour tuer son employeur, Jerry Heimann, et vider son compte en banque (voir « Petite fille perdue », 24 janvier).

Opel a finalement recruté cinq adolescents, dont sa fille Heather, 13 ans, pour tuer Heimann en avril 2001. La jeune fille et quatre autres jeunes d’Everett auraient battu et poignardé à mort le retraité de 64 ans pendant qu’Opel se cachait au sous-sol avec ses deux autres enfants – une fille de 7 ans et un garçon de 11 ans – et criait des ordres de meurtre. Les procureurs affirment que Barbara Opel a payé ses tueurs d’enfants quelques centaines de dollars tout au plus. Heather, qui a sauvagement poignardé Heimann, espérait être récompensée par une moto tout terrain.

Les quatre autres jeunes ont tous été reconnus coupables et condamnés. Dans une affaire qui a ébranlé les nerfs d’Everett l’année dernière, cela laisse Barbara et Heather face à des procès cet automne.

Ni les avocats de Barbara Opel ni les procureurs ne font de commentaires. Le tribunal a fermé certaines procédures et scellé des milliers de pages de documents de protection de l’enfance de l’État liés à la tentative d’Opel d’utiliser les enfants dans sa défense. Mais à travers les entretiens et d’autres documents, une image émerge :

La défense a engagé quatre experts pour étudier le comportement d’Opel et interroger ses trois enfants et d’autres personnes associées à l’affaire. A. Shulamit Glaubach, psychiatre pour enfants et adolescents à Seattle, a interrogé Heather, son frère et sa sœur, tandis qu’un tuteur et éventuellement deux avocats-représentant Heather et son frère-observaient à travers un miroir sans tain. (La sœur est dans un foyer d’accueil et le frère purge une peine pour une condamnation sexuelle criminelle juvénile sans rapport.)

La mission du Dr Glaubach est de se faire une opinion sur les effets psychologiques qu’une exécution pourrait avoir sur les enfants et de la présenter aux procureurs. La défense espère démontrer un préjudice si profond et durable qu’il met en danger la guérison en cours et la survie future des enfants – que la tuer tue un peu plus d’entre eux. Les mauvais traitements subis par les enfants sont déjà bien documentés et remontent, selon les témoins, à l’époque où Opel avait giflé à plusieurs reprises l’un des enfants lorsqu’il était bébé. Elle aurait « crié sur Heather depuis qu’elle a 3 ans » et aurait laissé les enfants seuls pendant des heures alors qu’ils étaient en bas âge. En tant que mère célibataire, Opel et sa progéniture ont vécu dans 22 endroits différents en sept ans, y compris des motels, des maisons d’étrangers et leur voiture, vivant de l’aide sociale et de la pension alimentaire. La progéniture, qui mendiait de l’argent dans la rue, a souvent souffert de la faim.

Les enfants, en particulier les deux plus jeunes, pourraient être exposés à davantage de souffrance du simple fait des interrogatoires exigés par la stratégie de défense de leur mère. « On s’attend », concède l’avocat d’Opel, Brian Phillips, « à ce que les enfants éprouvent de la détresse du fait de la nature même des sujets qui seront abordés » lors des entretiens.

La défense cherche également des circonstances atténuantes salvatrices issues de l’enfance et de l’adolescence erratiques de Barbara elle-même. Opel a été examinée par un psychologue et par des experts en syndrome d’alcoolisme fœtal et en toxicologie. Un chercheur a déterminé que ses parents et d’autres membres de sa famille souffraient de maladies mentales et alcooliques. Le Dr George Woods a conclu que « les antécédents familiaux d’Opel en matière de maladies psychiatriques graves nécessitent des tests neuropsychologiques afin de déterminer si Mme Opel souffre d’une quelconque maladie mentale. . . . Il y a également des indications d’un abus significatif d’alcool pendant sa grossesse. Mme Opel a également travaillé dans une teinturerie pendant les huit premiers mois de sa grossesse. Il a demandé que Barbara soit testée pour d’éventuelles « conséquences comportementales de tout déficit lié à la chimie ».

Sharren Wells, une assistante sociale d’Everett qui a interviewé Opel, dit : « Je pense qu’il y a là des dommages neurologiques. » Elle a cité un blocage de la pensée, des ratés dans la motricité et un possible traumatisme cérébral. « Elle est déconnectée » du monde, dit Wells.

L’une des sœurs d’Opel, Shirley, dit que l’homme que certains pensaient être le père de Barbara ne l’était en fait pas. Le vrai père d’Opel, affirme la sœur, était un colporteur itinérant de chevaux de course que la mère de Barbara suivait sur les champs de course tout en buvant et en faisant la fête. La soeur qualifie Barbara de « mort cérébrale » pour son incapacité à agir rationnellement : « J’ai toujours pensé qu’elle avait des problèmes psychiatriques » à l’âge adulte. « Je pense que toute ma famille a essayé de ne pas penser à ce qui se passait avec Barb. »

Même si les procureurs ne sont pas convaincus par les circonstances atténuantes et qu’Opel est condamnée lors de son procès en septembre, un jury prendra toujours la décision finale sur la peine de mort. Toute information que ses avocats considèrent comme montrant des circonstances atténuantes peut être introduite à ce moment-là aussi.

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