Les États-Unis se trouvent au milieu d’une « épidémie d’obésité », comme l’ont proclamé de nombreux médias et organismes publics. Pour de bonnes raisons, les chercheurs et les experts en santé publique sont particulièrement préoccupés par l’obésité chez les enfants et les adolescents. Au cours des trois dernières décennies, l’obésité a presque triplé chez les jeunes.
L’obésité est un risque pour tous les groupes d’Américains, mais ce qui n’est souvent pas dit, c’est la vulnérabilité particulière des groupes les plus défavorisés. L’obésité est particulièrement répandue chez les Américains ayant les niveaux d’éducation les plus bas et les taux de pauvreté les plus élevés. Compte tenu de l’insécurité économique croissante à laquelle sont confrontés de nombreux habitants de notre pays aujourd’hui, il est important de comprendre pourquoi et comment la pauvreté accentue l’augmentation de l’obésité chez les jeunes. Ce n’est que si nous comprenons les causes à l’œuvre que nous pourrons concevoir efficacement des stratégies visant à réduire ce risque majeur pour la santé de personnes déjà vulnérables.
Pourquoi le risque d’obésité est plus grand pour les pauvres
Manger sainement et pratiquer une activité physique régulière sont des décisions que tous les individus en Amérique peuvent prendre pour réduire le risque d’obésité et les problèmes de santé associés. Mais il est évident que les choix faits par les enfants et les adolescents sont fortement influencés par l’environnement familial et communautaire dans lequel ils vivent. Les conditions de vie pauvres sont particulièrement importantes pour les jeunes, car elles créent de nombreux obstacles à l’adoption de comportements sains.
Les familles pauvres ont des budgets et des choix alimentaires limités, et doivent souvent étirer les provisions vers la fin du mois, avant qu’un autre chèque ou une autre allocation de bons alimentaires n’arrive. Cela conduit à des comportements malsains de plusieurs façons :

  • Les familles choisissent des aliments riches en graisses et denses en énergie – des aliments tels que les sucres, les céréales, les pommes de terre et les produits carnés transformés – parce que ces aliments sont plus abordables et durent plus longtemps que les légumes et les fruits frais et les viandes et poissons maigres.
  • Les familles pauvres vivent souvent dans des quartiers défavorisés où les aliments sains sont difficiles à trouver. Au lieu de grands supermarchés, les quartiers pauvres ont un nombre disproportionné de chaînes de restauration rapide et de petits magasins d’alimentation fournissant des aliments bon marché et riches en graisses.
  • L’insécurité économique – comme la difficulté à payer les factures ou le loyer – entraîne du stress, et les gens y font souvent face en mangeant des aliments riches en graisses et en sucres.

Les options pour une activité physique régulière peuvent également être limitées pour les personnes pauvres :

  • Les familles ne peuvent généralement pas se permettre de payer pour des activités organisées pour les enfants en dehors de l’école – et les écoles dans les zones appauvries sont moins susceptibles de gérer des programmes de sport ou d’activité physique que les écoles ayant plus de ressources.
  • En raison d’horaires de travail inflexibles, du manque de transport ou de besoins non satisfaits en matière de garde d’enfants, les parents pauvres, en particulier les mères célibataires, peuvent avoir du mal à soutenir des activités supplémentaires pour leurs enfants. Laisser les enfants devant la télévision est souvent tout ce que les parents pauvres stressés peuvent gérer.
  • Dans de nombreux quartiers pauvres, les parcs, les terrains de jeux, les sentiers et les gymnases publics gratuits ne sont souvent pas disponibles ou sûrs. Les quartiers peuvent être gangrenés par la criminalité, et il peut n’y avoir aucun lieu intérieur à proximité pour jouer ou faire de l’exercice. Ironiquement, les efforts des parents pour garder les enfants en sécurité et à l’intérieur peuvent augmenter l’encouragement des comportements sédentaires tels que regarder la télévision et jouer aux jeux vidéo.

Les inconvénients à long terme de l’obésité juvénile
Par rapport à ceux qui ne sont pas pauvres, les adolescents des familles et des communautés appauvries sont plus susceptibles d’être obèses – ou de devenir en surpoids au début de l’âge adulte. Et l’obésité chez le jeune adulte n’est généralement pas temporaire. C’est une sorte de condamnation à vie à la mauvaise santé et aux désavantages socio-économiques.

  • Les jeunes adultes obèses présentent un risque élevé de problèmes de santé permanents tels que les maladies cardiovasculaires, la dépression et certains cancers.
  • Le surpoids chez le jeune adulte est associé au chômage, aux limites de la réussite scolaire et à des niveaux de revenus plus faibles.
  • Parce que les mauvaises conséquences sont durables et récurrentes, l’obésité doit être prévenue ou inversée pour les jeunes pauvres. Les décideurs politiques recherchent les meilleurs moyens d’y parvenir.

Que peut-on faire ?
Pour prévenir et inverser efficacement l’obésité chez les personnes pauvres particulièrement vulnérables, nous devons penser aux problèmes en termes plus qu’individuels. Nous devons chercher des moyens de commencer à améliorer les environnements sociaux et physiques dans lesquels vivent les personnes à faibles revenus. Les interventions dans les quartiers et les institutions communautaires peuvent faire la différence.

  • Par exemple, la ville de New York sponsorise un programme « Green Carts » qui utilise des chariots alimentaires mobiles pour offrir des produits frais dans certains quartiers pauvres.
  • De nouvelles ressources de voisinage sont également nécessaires pour aider les gens à se connecter les uns aux autres pour des activités sûres, organisées et propices à une bonne santé physique et mentale.
  • Les écoles et les programmes Head Start peuvent également être des acteurs clés, car les jeunes y passent beaucoup de temps et ce sont des institutions communautaires appréciées. La recherche montre que l’intégration d’activités physiques et d’une bonne nutrition dans les offres scolaires et préscolaires peut faire une réelle différence dans la lutte contre l’obésité des enfants et des jeunes.

Investir dans un ensemble diversifié d’activités physiques et de programmes nutritionnels dans les quartiers et les établissements d’enseignement peut être le meilleur moyen de réduire le risque d’obésité chez les jeunes pauvres. Mais de tels efforts ont besoin d’un financement fiable de la part des gouvernements et des organismes de bienfaisance afin de stimuler et de tirer parti de programmes précieux dans les centres de quartier et les écoles desservant les Américains défavorisés.

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