29 juin 1849 – 13 mars 1915
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Le comte Sergei Witte était un décideur politique russe très influent. Il fut un témoin de l’abolition du servage et de la première révolution russe. Partisan de l’empereur Alexandre III, il est très influent sous le règne de Nicolas II. En tant que membre du Conseil des ministres de l’Empire russe, il était un partisan convaincu de la monarchie absolue. Witte était comme un homme avec un large éventail de vision et des qualités morales exceptionnelles.

Origines, jeunesse et période pré-gouvernementale

Sergei Witte est né dans la famille d’un fonctionnaire provincial à Tiflis (aujourd’hui Tbilissi, Géorgie) le 29 juin 1849. Son père descendait d’une famille allemande balte luthérienne et sa mère des princes Dolgorouki, partisans de Pierre le Grand.
Le père de Witte était un noble de la région de Pskov, au nord-ouest de l’Empire russe. Luthérien à l’origine, il s’est ensuite tourné vers le christianisme orthodoxe et a été à la tête du département des biens du gouvernement. La mère de Witte, Ekaterina Andreevna Fadeeva, était la fille du conseiller privé du Caucase. Sa grand-mère était la princesse Hélène Dolgorouki.

Sergei Witte a toujours souligné avec grand plaisir son lien avec la famille Dolgorouki et n’aimait pas mentionner les origines étrangères de son père.

« Tout le monde dans ma famille était profondément dévoué à la monarchie et j’ai hérité de ce trait de caractère », disait Witte.

Sergei Witte a passé son enfance sur le domaine de son grand-père. Il reçoit une éducation commune pour un enfant de la noblesse de l’époque. Il entre dans un gymnase de Tiflis. Mais il s’intéressait plus à la musique, à l’escrime et à l’équitation qu’aux études. En raison de son comportement inapproprié et de son manque d’assiduité dans ses études, Witte a été contraint de réintégrer un gymnase dans une autre ville. Il a terminé son gymnase à Chisinau et a reçu son certificat d’études avec des notes positives.

En 1866, Witte est entré à la faculté de physique et de mathématiques de l’université Novorossiysk à Odessa. En tant qu’étudiant, Witte s’intéressait peu à la politique. Il ne prêtait aucune attention aux tendances les plus influentes de l’époque comme le radicalisme politique et la philosophie du matérialisme athée – les idées qui dominaient les esprits’ de la jeunesse contemporaine.

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« Je me suis toujours opposé à ces tendances. En raison de mon éducation, je suis resté dévoué à la monarchie. A côté de cela, j’étais une personne religieuse », a déclaré Witte.

Le futur président du Conseil des ministres a terminé l’université en 1870. Après avoir obtenu son diplôme, il a dû choisir entre la carrière de scientifique et celle de fonctionnaire. La dernière variante l’a emporté pour des raisons matérielles. Il a travaillé au secrétariat du gouverneur général d’Odessa pendant deux ans. Mais soudain, ses plans changèrent.

À cette époque, l’Empire russe développait un système ferroviaire rapide. Witte s’est lancé dans cette entreprise en acceptant un poste dans une entreprise ferroviaire privée. Il a passé la plus grande partie des années 1870 et 1880 dans cette occupation, notamment dans l’administration et la gestion de diverses lignes de chemin de fer. Candidat aux sciences mathématiques, il débute comme caissier dans un guichet, puis gravit progressivement les échelons, étudiant le métier dans ses moindres détails. Il remplit les fonctions de contrôleur, d’assistant-machiniste, d’assistant-chef de gare puis de chef de gare.

Sa carrière se déroule plutôt bien à l’exception d’un épisode. En 1875, non loin d’Odessa, un accident ferroviaire se produit causant la mort de plusieurs personnes. Witte était responsable de cette partie de la ligne ferroviaire. Mais il s’est racheté lors de la guerre russo-turque de 1877-1878 en organisant correctement et habilement le déplacement des troupes. C’est à cette époque qu’il a été remarqué pour la première fois par la famille du Tsar, en particulier par le grand-duc (prince) Nikolaï Nikolaïevitch (frère de l’empereur Alexandre Ier).

Par son travail dans des entreprises ferroviaires privées, Witte a acquis une expérience inestimable en matière de gestion. Il avait une approche pragmatique de tous les problèmes commerciaux. Au milieu des années 1880, Sergei Witte était bien connu dans la communauté ferroviaire en raison de ses réalisations ainsi que des articles qu’il publiait sur le chemin de fer.

En 1880, Sergei Witte a été nommé à la tête du département des opérations du système ferroviaire du Sud-Ouest de l’Empire et s’est installé à Kiev. En 1886, il est nommé à la tête du système du Sud-Ouest.
Une carrière réussie lui apporte une stabilité financière. En tant que chef du système ferroviaire, il gagnait plus de 50 mille roubles par an ; une somme bien plus importante que celle que gagnait un ministre à cette époque.

Carrière politique

Witte ne s’intéressait pas à la vie politique du pays. Mais la situation changea radicalement lorsque l’empereur Alexandre II le Libérateur fut tué le 1er mars 1881. Witte est profondément préoccupé par cette tragédie. Il proposa de combattre les terroristes avec leurs méthodes, en les tuant comme ils tuaient les autres. Il est devenu membre de la toute nouvelle Holy Drygina (Brigade) – une communauté secrète luttant contre les terroristes. Mais il n’a pas réussi dans sa mission de combattre les terroristes à l’étranger. Plus tard, Witte s’est souvenu de ce moment de sa biographie avec embarras.

Mais Witte n’était pas satisfait de sa position d’homme d’affaires prospère dans le domaine ferroviaire. Sa nature active et ambitieuse désirait d’autres réalisations. Il a commencé à préparer avec soin et constance son passage aux structures gouvernementales. Witte a réussi à atteindre son objectif grâce à ses connaissances et à un heureux concours de circonstances.

Les travaux théoriques de Witte sur le développement des chemins de fer ont commencé à attirer l’attention. Il a été remarqué par le ministre des Finances Ivan Vishnegradsky, qui a pris un grand intérêt dans ses travaux.

En 1888, près du petit de village Borki, le train du Tsar a déraillé, tuant de nombreuses personnes mais laissant heureusement la famille du Tsar en vie. Peu de temps avant cet accident, Sergueï Witte avait eu une dispute avec le ministre des chemins de fer, au cours de laquelle il avait déclaré que les trains du Tsar étaient conduits à des vitesses inadmissibles. Alexandre III a été témoin de la discussion et, peu après l’accident, a promu Witte à la tête du département des chemins de fer nouvellement créé au sein du ministère des finances.

La carrière politique de Sergei Witte est montée en flèche. En 1892, il devient le chef du ministère des chemins de fer. En 1893, Witte devient le ministre des finances. Le futur Premier ministre de l’Empire russe n’a jamais été scrupuleux sur les méthodes qu’il utilisait pour atteindre ses objectifs. Le prédécesseur de Witte au poste de ministre des Finances a été contraint de quitter ses fonctions en raison de rumeurs discréditantes. Sergei Witte était l’un des instigateurs de ces rumeurs.

Ministre des finances

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Après avoir été nommé ministre des finances, Sergei Witte est devenu l’une des figures les plus influentes de la scène politique impériale. Il a connu un grand succès en tant que ministre. Il a mis en œuvre un certain nombre de réformes qui ont contribué à stabiliser le secteur financier et à orienter l’économie vers un mode de développement plus capitaliste. Il était un partisan actif de l’industrialisation, déclarant qu’il était capable de faire entrer l’Empire dans le club d’élite des pays industriels hautement développés. Witte est un partisan convaincu de l’afflux de capitaux et de l’exportation de marchandises. Il appelle à des mesures protectionnistes envers la production nationale. Witte considère que le pays doit être économiquement plus actif sur le marché mondial, notamment en Extrême-Orient. Il pensait que le développement du pays devait prendre une direction différente de celle des autres pays. Mais les avantages du capitalisme étaient évidents pour lui.

A la suite des grandes réformes, le ministre des Finances prévoyait clairement la nécessité de développer une monnaie forte. En 1894-1895, Witte a réussi à stabiliser le rouble. En 1987, il a mis en œuvre une réforme de la monnaie nationale. Le rouble a été doté de l’étalon-or et est resté absolument stable jusqu’à la Première Guerre mondiale. Cela a entraîné un grand afflux de capitaux dans le pays et, par conséquent, le développement ferroviaire et industriel de l’Empire russe. Pour gérer le déficit budgétaire, Witte a augmenté les impôts. Il a instauré le monopole d’État pour le commerce de l’alcool. Cela a entraîné un quart de tous les revenus du trésor impérial.

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En 1896, Witte a mené des négociations fructueuses avec un représentant chinois, obtenant le consentement de la Chine pour la construction du chemin de fer Chine-Est, ce qui accélérerait la construction d’un chemin de fer vers Vladivostok. Le succès des négociations fut favorisé par un pot-de-vin versé au représentant chinois.

Witte connaissait bien les faiblesses humaines et soudoyait impudemment les personnes qui lui étaient nécessaires. En tant que ministre des Finances, il disposait des plus larges possibilités de distribution de subventions monétaires, d’octroi de privilèges, de concessions, de nominations à des postes lucratifs et il n’hésitait pas à les utiliser. Il était également l’un des premiers à comprendre la force du mot imprimé et utilisait les journaux pour réaliser ses plans. Des journalistes russes et étrangers travaillaient pour lui. Sous son commandement, des brochures et des ouvrages solides étaient publiés. La presse mena des campagnes pour discréditer les opposants et faire avancer les plans de Witte.

Les réformes de Witte furent un succès évident et sa carrière politique atteignit l’un de ses sommets. Mais un épisode a failli la ruiner. Il épouse Matilda Lisanevich en 1892. L’année précédente, Witte avait forcé sa future épouse à divorcer de son mari. Pour ce divorce, Witte a payé une compensation considérable et a même menacé le mari de Matilda de mesures administratives. Compte tenu de l’amour dévoué de Witte pour cette femme, le mariage lui apporta le bonheur familial. Mais il se trouvait dans une situation ambiguë : d’une part, il était un politicien de haut rang et, d’autre part, il était marié à une femme juive divorcée. Il est sur le point de démissionner, mais l’empereur Alexandre III, après avoir pris connaissance des détails de la situation, déclare que le mariage n’a fait qu’accroître son respect et sa confiance envers Sergei Witte. Sa carrière fut sauvée mais Matilda Lisanevich ne fut jamais admise dans la haute société.

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Bien que Witte ait toujours été en grande faveur auprès de l’empereur Alexandre III, qui l’a hautement loué pour sa franchise, son absence de servilité et l’indépendance de ses jugements, le ministre des Finances n’a jamais été correctement accepté dans la haute société, qui voyait d’un mauvais œil le caractère tranchant de Witte, son angularité, son manque de manières aristocratiques, ses réprimandes méridionales et sa mauvaise prononciation du français. Pendant longtemps, il fut un personnage favori des plaisanteries dans les salons de Saint-Pétersbourg.

En 1894, le dernier empereur de l’Empire russe Nicolas II monta sur le trône. Contrairement à Alexandre III, les relations de Witte avec le nouvel empereur étaient controversées. De plus, Nicolas II n’appréciait manifestement pas l’influent ministre des finances. Les historiens considèrent le ton de mentor de Witte à l’égard de l’empereur Nicolas II, ses références constantes au grand règne d’Alexandre III, son indépendance et son obstination comme les principales raisons du malentendu entre le ministre des finances et l’empereur. L’attitude de Witte contrastait fortement avec les discours flatteurs de la cour. Dans la société, Witte était comparé à un grand vizir qui ignorait le monarque. Mais grâce à ses compétences professionnelles, il a conservé son poste.

La crise financière du début du 20ème siècle a affaibli la position de Witte. En 1903, en raison d’une intrigue du ministre de l’Intérieur, Viatcheslav Konstantinovich von Plehve, l’Empereur démet Witte de son poste et le nomme président du Comité des ministres. Mais c’était plutôt une position modeste dont rien ne dépendait vraiment.

Après la défaite politique, Sergei Witte décida de rétablir sa position. Il utilisa toutes les occasions pour prouver sa nécessité au pays.

Président du Conseil des ministres

En 1904, la guerre russo-japonaise éclata. Ce qui avait commencé comme une « petite guerre victorieuse » se transforme en un désastre pour l’Empire et son expansion économique et politique en Extrême-Orient. Une première révolution enflamme alors le pays en 1905. Dans ces circonstances compliquées, le tsar Nicolas II est contraint de nommer Sergei Witte comme ambassadeur aux pourparlers de paix avec le Japon à Portsmouth, aux États-Unis. L’ancien ministre des finances se révèle être un diplomate de talent. Il réussit à mettre fin à la guerre perdue d’avance avec un minimum de pertes, ayant obtenu pour la Russie « un traité de paix presque décent ». Il a été honoré d’un titre de comte pour cela. Cette négociation de paix le ramena au sommet de la politique.

À cause de la révolution, le comte Witte insista sur la réforme du système politique du pays. Après une longue période d’hésitation, le tsar accepta une réforme du conseil ministériel. Le document fut publié et devint connu sous le nom de Manifeste du 17 octobre.

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Witte mit en avant la nécessité de réformes immédiates, soulignant que le développement naturel conduirait inévitablement la Russie à une monarchie constitutionnelle. Le Tsar se rangea à ces arguments et proposa de préparer le manifeste correspondant. Le pouvoir monarchique était limité à une institution représentative élective. Pour la première fois depuis plusieurs siècles, la population a reçu des libertés politiques. Dès le lendemain de la publication du manifeste, la question se pose de savoir s’il est possible de le considérer comme une constitution. Bien qu’il ne s’agisse pas d’une constitution, c’était sans aucun doute un précédent.

Le manifeste a eu un impact énorme sur la politique intérieure. Ses dispositions de fond ne pouvaient déjà pas être révoquées. La Russie entrait dans une nouvelle phase de développement politique.

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Witte avait été mis à la tête du Conseil des ministres dans la période la plus difficile de la première révolution russe. Sa carrière politique a atteint son sommet absolu.

Ses actions à la tête du bureau ont refroidi le pays et mis fin à la révolution. Il a commencé les grandes réformes vitales déclarées dans le Manifeste. Mais en raison de ses désaccords avec l’empereur, il est contraint de démissionner à la fin du mois d’avril 1906. Mais Witte était pleinement convaincu d’avoir résolu le problème principal – assurer la stabilité politique du régime. Sa démission a pratiquement marqué la fin de sa carrière. Mais Witte ne se retire pas de l’activité politique, restant membre du Conseil d’État.

Lorsque la Première Guerre mondiale a commencé, Witte, prédisant que ce serait la fin de la monarchie, s’est déclaré prêt à une mission de pacification et à des négociations avec l’Allemagne. Mais il tombe mortellement malade à ce moment-là.

Le comte Sergei Witte meurt le 28 février 1915 à l’âge de 64 ans. Son héritage politique est resté longtemps controversé, mais il était sans aucun doute l’un des personnages clés de l’arène politique à la fin du 19e et au début du 20e siècle.

Écrit par Leonid Laparenok, RT

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