Le psychologue britannique Sir Frederic Charles Bartlett (1886-1969) a apporté sa principale contribution par le développement de la psychologie expérimentale appliquée en Grande-Bretagne pendant et après la Seconde Guerre mondiale.

Frederic Bartlett est né le 22 octobre 1886. Il a fait ses études en privé et au St John’s College de Cambridge, dont il est devenu membre. Fortement influencé par le médecin, ethnologue et psychologue W.H.R. Rivers, Bartlett s’oriente très tôt vers l’anthropologie, mais les circonstances, notamment le déclenchement de la Première Guerre mondiale, le conduisent à faire carrière dans la psychologie. Après la guerre, Bartlett retourna à Cambridge, succédant à C.S. Myers comme directeur du laboratoire de psychologie en 1922 et devenant professeur de psychologie expérimentale en 1931, poste qu’il occupa jusqu’à sa retraite en 1952. Il est mort à Cambridge le 30 septembre 1969.

Les premiers intérêts de Bartlett portaient sur l’étude expérimentale de la perception et de la mémoire. Il se méfiait de l’approche trop analytique des ouvriers allemands et s’efforçait de rendre les conditions de ses expériences aussi réalistes que possible. Dans son livre Remembering : A Study in Experimental and Social Psychology (1932), qui eut une influence considérable, il rassembla les résultats d’une longue série d’expériences. Bartlett insiste tout particulièrement sur l’ampleur de la reconstruction, voire de l’invention, qui intervient dans la remémoration et sur le rôle joué par l’attitude, l’intérêt et les conventions sociales pour la régir. Il a ensuite étendu l’approche développée dans Remembering à l’étude d’autres processus mentaux supérieurs, en particulier la pensée, et a publié un petit livre sur le sujet, Thinking : An Experimental and Social Study (1958).

Problems in Applied Psychology

Au début de la Seconde Guerre mondiale, Bartlett a tourné les ressources de son laboratoire presque entièrement vers le travail appliqué, et les problèmes lui ont été apportés en nombre toujours croissant par les services armés et par divers organismes gouvernementaux. Ces problèmes concernaient des questions telles que la conception des équipements, les méthodes d’entraînement, la fatigue et la sélection du personnel. Pour les résoudre, Bartlett a réuni un groupe remarquable de jeunes psychologues expérimentaux sous la direction de K.J.W. Craik. Nombre d’entre eux ont ensuite été intégrés à l’unité de recherche en psychologie appliquée du Medical Research Council, dont Bartlett a pris la direction après la mort de Craik. Bien que principalement concerné par le travail appliqué, Bartlett était toujours attentif à sa valeur scientifique potentielle et à son importance pour le développement de théories réalistes du comportement humain.

En dehors de la psychologie expérimentale, Bartlett a conservé son intérêt pour l’anthropologie, publiant le livre Psychology and Primitive Culture (1923) et parrainant l’influent volume collectif The Study of Society : Methods and Problems (1939). Dans ses nombreux articles sur les questions sociales, il soulignait invariablement l’étendue du terrain commun et la nécessité de développer des méthodes de recherche plus disciplinées.

Bartlett a joué un rôle de premier plan dans la croissance et le développement de la psychologie en Grande-Bretagne pendant plus de 40 ans. Il a été élu membre de la Royal Society en 1932, a reçu sept diplômes honorifiques et a été fait chevalier en 1948.

Lecture complémentaire

Bartlett a écrit un court récit de ses débuts et de l’histoire du Cambridge Psychological Laboratory jusqu’en 1935 dans Carl Murchison, ed, A History of Psychology in Autobiography, vol. 3 (1936). Muzafer Sherif, Social Interaction : Process and Products (1967), traite de la psychologie sociale et mentionne les contributions de Bartlett. □

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