Un nouveau type de médicament contre le cancer développé à l’Université Johns Hopkins de Baltimore, dans le Maryland, mais pas encore testé dans des essais cliniques pourrait avoir déclenché le décès de trois patients qui suivaient un traitement alternatif contre le cancer par un praticien non médical en Allemagne. L’Allemagne compte de nombreux praticiens de ce type, et ce domaine est peu réglementé. Le procureur général allemand enquête actuellement pour savoir si l’affaire constitue un homicide involontaire.

Le médicament en question, le 3-Bromopyruvate (3BP), a été salué par certains chercheurs comme une percée potentielle, mais jusqu’à présent, les seules données humaines sur son efficacité et sa sécurité sont anecdotiques. De nombreux scientifiques affirment que ce médicament ne devrait pas être administré aux patients, sauf dans le cadre d’expériences soigneusement contrôlées. Si le lien avec les trois décès est confirmé, cela pourrait assombrir les perspectives commerciales du 3BP.

La police allemande est intervenue le 4 août après que deux patients des Pays-Bas et un de Belgique soient décédés peu après avoir suivi un traitement au Biological Cancer Centre, dirigé par le praticien alternatif Klaus Ross dans la ville de Brüggen, en Allemagne, à 50 kilomètres à l’ouest de Düsseldorf. Deux autres patients ont dû être soignés pour des conditions potentiellement mortelles, a indiqué aujourd’hui le bureau du procureur dans un communiqué de presse. Les polices d’Allemagne, des Pays-Bas et de Belgique ont exhorté les autres patients traités au centre à contacter les autorités sanitaires locales ; au moins 26 l’ont fait. Selon les médias, les patients atteints de cancer ont souvent fait appel à Ross après avoir épuisé les possibilités de traitement conventionnel ou pour éviter une chimiothérapie agressive. Il proposait une « thérapie de base » de 10 semaines contre le cancer pour 9 900 € (11 057 $).

Sur son site Internet, Ross vantait le 3BP comme « actuellement le meilleur composé pour traiter les tumeurs ». Dans son communiqué de presse, le procureur a déclaré que l’enquête a « renforcé » les soupçons selon lesquels les trois patients décédés ont effectivement reçu le composé, comme les entretiens des médias avec les proches et d’autres sources l’avaient précédemment suggéré.

Ross n’a pas répondu aux demandes de commentaires de ScienceInsider. Dans une déclaration publiée sur son site Web concernant le premier décès, il a écrit qu’il était « sous le choc » et qu’il regrettait l’impression créée dans les médias que la médecine alternative pouvait être responsable.

Le 3BP, qui fait partie d’une classe de composés connus sous le nom de médicaments à petites molécules, a été étudié pour la première fois comme agent anticancéreux il y a plus de dix ans à Johns Hopkins par les biochimistes Young Hee Ko et Peter Pedersen, avec le radiologue Jeff Geschwind. On pense qu’il  » affame  » les cellules tumorales en inhibant la glycolyse, c’est-à-dire la dégradation des molécules de glucose pour fournir de l’énergie aux cellules. L’espoir est que le 3BP tue spécifiquement certaines cellules cancéreuses – tout en laissant les cellules normales tranquilles – parce qu’elles dépendent davantage du métabolisme du glucose que d’une autre voie appelée phosphorylation oxydative. Des études sur des rats et des souris ont montré que le 3BP réduisait la croissance des tumeurs, voire les faisait régresser, et des expériences sur des lignées de cellules cancéreuses humaines ont montré que la combinaison d’un autre chimiothérapeutique avec le 3BP augmentait son efficacité. Cependant, les études animales ont également montré une toxicité évidente avec certains régimes d’administration.

En 2009, Pederson et Ko ont fait équipe avec le radiologue Thomas Vogl de l’hôpital universitaire de Francfort en Allemagne pour ce qui semble être une première expérience sur un seul patient. Avec l’approbation du comité d’éthique local, un garçon de 16 ans atteint d’un type rare de cancer du foie appelé carcinome hépatocellulaire fibrolamellaire a reçu des perfusions de 3BP dans les vaisseaux sanguins alimentant la tumeur, formulées de manière exclusive et brevetée. Bien qu’il soit décédé à l’âge de 18 ans, les chercheurs ont décrit l’expérience comme un succès dans un article de 2012. « Le taux de nécrose tumorale dû au traitement par 3BP semble dépasser tous les médicaments cytostatiques connus », ont-ils écrit. Aucun effet toxique majeur n’a été observé, et le patient « a pu survivre pendant une période beaucoup plus longue que prévu avec une meilleure qualité de vie, ce qui est clairement attribuable au traitement par 3BP », ont conclu les scientifiques. Rétrospectivement, M. Vogl estime qu’il aurait été préférable d’écrire « probablement » au lieu de « clairement », car un seul rapport de cas ne constitue pas une preuve solide. Néanmoins, « nous avons été surpris de la durée de survie du patient et de l’absence d’effets secondaires toxiques », dit-il.

Quelques autres rapports de cas ont été publiés plus récemment. Par exemple, dans un article publié en 2014, des oncologues égyptiens décrivent le traitement d’un homme de 28 ans avec le 3BP ; ils ont indiqué que le composé semblait sûr mais pas très efficace s’il était utilisé seul.

Mais le 3BP doit encore faire l’objet d’essais cliniques formels. PreScience Labs, une société américaine fondée par Geschwind, a reçu l’approbation pour une étude de phase I de la Food and Drug Administration américaine en 2013. Geschwind dit que l’essai n’a pas encore commencé parce que la société a besoin de partenaires pour le financer.

Vogl et Geschwind se disent tous deux préoccupés par l’utilisation inappropriée du médicament. L’article de 2012 co-écrit par Vogl avertit que « le 3BP non formulé peut être nocif dans certains cas », et Vogl dit que les médecins ne devraient « absolument » pas effectuer de perfusions systémiques, dans lesquelles le médicament circule dans tout le corps. « Je suis préoccupé par le fait que le médicament soit utilisé sans avoir préalablement mené les études cliniques appropriées », ajoute Geschwind.

Le 3BP peut être acheté auprès de sociétés chimiques, et des praticiens du monde entier le proposent aux patients. Les autorités sanitaires locales rapportent que Ross dit avoir obtenu le composé auprès d’une pharmacie allemande. Un porte-parole du procureur général déclare qu’une évaluation préliminaire des autorités sanitaires a révélé que Ross était autorisé à administrer la substance ; il a refusé de dire comment cela était possible, étant donné que le 3BP n’est pas approuvé.

Eugen Brysch, responsable de la Fondation allemande pour les droits des patients à Dortmund, affirme que le gouvernement devrait réglementer plus strictement les praticiens de la médecine alternative. « La créativité dans la thérapie ne doit pas affecter négativement la sécurité des brevets », a déclaré Brysch à un journal allemand. « Il n’est pas possible que les plombiers ou les friteries soient surveillés plus strictement que les prestataires de services médicaux. »

Un porte-parole du ministère fédéral allemand de la santé affirme qu’il n’est pas prévu de remanier la réglementation des praticiens traditionnels ; les autorités locales sont responsables de la surveillance du domaine, dit-elle. Les autorités locales sont responsables de la surveillance du secteur, mais elles ne prennent généralement des mesures qu’à la suite d’incidents ou de plaintes. À la suite des trois décès, le district de Viersen, où Ross avait son centre, lui a interdit d’exercer dans le district.

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