Je pensais, en tant qu’écrivain de voyages aériens, que voler soixante miles pour un hot-dog dans un avion biplace ne serait pas un problème. En fait, c’était plutôt terrifiant — un Cessna 150 n’est pas un Boeing 737 — mais alors que mon beau-père nous pilotait jusqu’à un atterrissage en douceur au bord de la rivière Susquehanna à Bloomsburg, PA, j’ai commencé à penser que United, American et leurs semblables ne sont pas la seule façon de voler.

Sandwiched entre les « grands » et voler dans un Cessna avec votre père sont un réseau de petites compagnies aériennes dont vous n’avez peut-être pas entendu parler. Certaines sont plus importantes que vous ne le pensez. Je ne parle pas des charters – la plupart d’entre elles sont de véritables compagnies aériennes régulières, supervisées par la FAA et dotées de normes de sécurité élevées. Et je ne parle pas des compagnies aériennes régionales à code partagé, comme Trans States et Piedmont, qui effectuent tous leurs vols sous le nom d’une grande compagnie aérienne.

Les Budget Boys

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Vous avez probablement entendu parler de JetBlue, Spirit, Southwest et AirTran, les discounters bien connus. Allegiant Air (tél. 800/432-3810 ; www.allegiantair.com) est la plus grande compagnie aérienne régulière dont vous n’avez jamais entendu parler aux États-Unis. Desservant 32 villes avec des vols sans escale vers Las Vegas ou Orlando, elle a doublé sa flotte et triplé ses itinéraires l’année dernière, selon la porte-parole Tyri Squyres. Allegiant dessert des endroits comme Lansing, Wichita, Fargo, Missoula et Fresno, des villes de taille moyenne où les grandes compagnies aériennes n’ont pas livré de vols sans escale vers leurs deux centres de vacances.

Allegiant vole tous les avions MD-80, un modèle plus ancien mais toujours fiable, et ils offrent des sièges en cuir avec 32 pouces d’espace pour les jambes. Les collations vous coûteront 1 à 3 dollars et, comme Southwest, ils ne vous permettent pas de réserver des sièges à l’avance.

Allegiant est un survivant dans un secteur qui a vu plusieurs compagnies aériennes faire faillite au cours des dernières années ; ils ont récupéré des affaires des échecs de Southeast Airlines et Transmeridian Airlines récemment. Nous avons donc interrogé M. Squyres sur les finances de la compagnie privée. « Contrairement à l’industrie, nous sommes une entreprise rentable et bien financée », a-t-elle déclaré. Une partie des économies réalisées provient du fait que la compagnie ne passe pas d’accords avec les agences de voyage ; vous ne trouverez pas de tarifs Allegiant sur Expedia ou Travelocity. Au lieu de cela, vous devez vous rendre directement sur le site de la compagnie ou l’appeler.

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A côté d’Allegiant, USA 3000 (tél. 877/872-3000 ; www.usa3000.com) aide les habitants du Nord-Est et du Midwest à se rendre à des destinations ensoleillées à un prix réduit ; ils volent à partir de 15 villes, dont New York, Chicago et St. Louis, vers la Floride, le Mexique et les Caraïbes. USA 3000 appartient à l’organisateur Apple Vacations et effectue également des vols charters pour sa société mère. Ils utilisent de nouveaux Airbus 320 avec de la musique, des films et des repas chauds à bord.

Hooters Air (tél. 888/359-4668 ; www.hootersair.com) dessert 15 villes américaines (y compris des itinéraires bizarres comme Allentown, PA à Gary, IN) avec un équipement de bord inhabituel, mais ils aimeraient que vous sachiez que les Hooters Girls en chemise moulante à bord ne sont pas vraiment des agents de bord. (Ils ont aussi de vraies hôtesses de l’air.) Contrairement à Allegiant et USA 3000, Hooters effectue des vols charters publics plutôt que des vols réguliers, ce qui signifie qu’ils sont soumis à un ensemble différent de règles de la FAA. Les règles des charters publics protègent votre argent si Hooters fait faillite, vous permettent de changer le nom sur votre billet pour 25 $ (verboten sur la plupart des compagnies aériennes régulières), et garantissent un remboursement si votre vol est annulé.

Si vous prenez l’avion au Canada, vous devriez probablement aussi connaître les discounters de notre voisin du nord : WestJet (tél. 800/538-5696 ; www.westjet.ca), CanJet (tél. 800/809-7777 ; www.canjet.ca) et Harmony (tél. 866-868-6789 ; www.harmonyairways.com). Tous trois relient des villes américaines et canadiennes pour des prix qui peuvent être (mais ne sont que parfois) inférieurs à ceux des grandes compagnies aériennes, et qui pourraient ne pas apparaître sur le site Web de votre agence de voyage de prédilection.

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Volez Tiny Air!

New England Airlines (tél. 800/243-2460 ; http://users.ids.net/flybi/nea), fait passer Allegiant Air pour l’un des grands. Volant exclusivement entre Westerly et Block Island, RI avec des avions de dix places, et la seule compagnie aérienne à ses deux aéroports, NEA est l’une des nombreuses minuscules compagnies aériennes régulières qui remplissent les besoins à travers les USA.

NEA est dirigée depuis 35 ans par Bill Bendokas, un habitant de Block Island qui a pris la relève lorsque la précédente compagnie aérienne insulaire a fait faillite en 1970. Ses vols – toutes les heures en été, toutes les deux heures en hiver – sont littéralement une bouée de sauvetage pour les habitants de l’île, surtout en hiver, lorsqu’un seul ferry par jour dessert la communauté de 850 personnes. Ils transportent également de nombreux touristes en été qui ne rechignent pas à payer 84 $ l’aller-retour pour réduire le temps de trajet à 12 minutes.

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NEA et d’autres petites compagnies aériennes comme Salmon Air de l’Idaho (tél. 800/448-3413 ; www.salmonair.com) fonctionnent selon les mêmes règlements que les grandes compagnies aériennes, mais il y a quelques bizarreries dans le vol des petits avions. Les petits avions ne peuvent transporter qu’un certain poids, donc les passagers et les bagages doivent être équilibrés — et si un passager pèse trop, quelqu’un d’autre doit prendre le prochain vol.

« Nous transportons des équipes de travail, et il y a des gars assez costauds qui travaillent sur des projets de construction », dit Bendokas. « Ainsi, un vol de ce type peut être limité à six ou sept personnes au lieu de neuf. »

Les îles de la Nouvelle-Angleterre sont un terrain fertile pour les petites compagnies aériennes comme NEA et Cape Air (tél. 800/352-0714 ; www.capeair.com), qui dessert les zones de vacances du Massachusetts comme Martha’s Vineyard et Cape Cod. Les petits gars prospèrent également en Alaska et dans le Nord-Ouest du Pacifique, où Kenmore Air (tél. 800/543-9595 ; www.kenmoreair.com) dessert la région de Seattle avec des hydravions depuis 60 ans.

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Avec ses liaisons entre Seattle, Victoria, Port Angeles et les îles San Juan, Kenmore reçoit des voyageurs d’affaires pendant l’hiver et des touristes pendant l’été, dit le directeur du marketing Jason Lee. Elle a transporté 130 000 personnes l’année dernière à bord de ses 25 avions, pour la plupart des flotteurs de 8 à 10 passagers. Il est certainement beaucoup plus facile de passer du port intérieur de Victoria au lac Union en passant par le centre-ville de Seattle que de devoir faire tout le trajet depuis l’aéroport de Sea-Tac. Kenmore Air entretient sa propre flotte et est géré par la même famille depuis les années 1950. Mais la petite entreprise a dû faire face aux mêmes difficultés financières que les grandes compagnies aériennes. « Le carburant est très cher aujourd’hui pour tout le monde », explique Jason Lee, directeur du marketing de Kenmore. Kenmore s’efforce de réduire ses coûts et de remplir les avions en proposant des tarifs spéciaux de dernière minute sur Internet (www.kenmoreaims.net/scripts/mgrqispi.dll), dit-il.

Kenmore n’est pas non plus la seule petite compagnie aérienne sur son marché. Harbour Air (tél. 800/665-0212 ; www.harbour-air.com) relie des destinations dans le sud de la Colombie-Britannique avec des hydravions, et Helijet (tél. 800/665-4354 ; www.helijet.com) relie Vancouver et Victoria avec des hélicoptères de passagers.

Parfois, quand une plus grande compagnie aérienne échoue, elle devient une toute petite compagnie aérienne. Boston-Maine Airways (tél. 800/359-7262 ; www.flypanam.com) est le reliquat d’une compagnie qui, il y a quelques années, volait sous le prestigieux nom de Pan Am ; maintenant, elle assure principalement un service de navette entre Portsmouth, NH, Bedford, MA, et Trenton, NJ, et entre Sanford, FL et Porto Rico. Leur feuille de route est courte, mais ils volent toujours à bord de gros (quoique vieux) Boeing 727 et ils apparaissent toujours sur les sites des principales agences de voyage. Pour l’instant, ils font plaisir à leurs fidèles navetteurs de Bedford-Trenton et font beaucoup de charters, tout en faisant profil bas jusqu’à ce que l’industrie aérienne se stabilise.

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« Nous ne sommes pas tout à fait sûrs de la direction que prennent les grandes compagnies aériennes en ce moment, alors nous restons sous le radar », dit Stacy Beck, leur directrice des stations. « Nous n’avons pas l’intention de disparaître au milieu de la nuit ». Comme Boston-Maine dispose d’un puissant soutien financier en la personne de l’héritier de la banque Timothy Mellon, qui sait ce que l’avenir lui réserve ?

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