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Sono passati più di 80 anni dalla scomparsa della leggendaria aviatrice americana Amelia Earhart, scomparsa sull’Oceano Pacifico nel 1937 mentre tentava di circumnavigare il mondo. Nell’estate del 1937, la Earhart e il suo navigatore, Fred Noonan, decollarono con il loro Lockheed Electra dall’aeroporto di Lae in Papua Nuova Guinea con destinazione Howland Island, un’isola corallina disabitata situata vicino all’equatore quasi a metà strada tra l’Australia e le Hawaii.

Amelia Earhart
Amelia Earhart scomparve mentre cercava di attraversare il Pacifico. Foto: Getty Images

Da quello che sappiamo, non sono mai arrivati all’isola di Howland, e il mondo li sta cercando da allora. La Guardia Costiera e la Marina degli Stati Uniti furono inviate a cercare la Earhart e il suo navigatore. Nel frattempo, il marito della Earhart, George Putnam, noleggiò navi civili per cercare la moglie scomparsa. Ahimè, Earhart, Noonan e il relitto dell’aereo non furono mai trovati nonostante settimane di ricerche. La gente ha speculato sulla scomparsa e su ciò che potrebbe essere successo mentre perlustrava le isole Marshall alla ricerca di rottami o di qualcosa che potesse far luce su quanto accaduto.

Come tutti i grandi misteri, sono sorte molte teorie su ciò che potrebbe essere accaduto in quel fatidico giorno d’estate, le tre principali delle quali esploreremo di seguito.

L’aereo si schiantò nell’oceano vicino all’isola di Howland

La spiegazione ufficiale di ciò che accadde alla Earhart fornita dal governo degli Stati Uniti fu che l’aereo finì il carburante e si schiantò da qualche parte nell’Oceano Pacifico. Prima del fatidico viaggio della Earhart, gli Stati Uniti inviarono il cutter Itasca della Guardia Costiera sull’isola di Howland per sostenere la Earhart nel suo tentativo di circumnavigare il mondo. La nave era lì per fornire la navigazione aerea e un collegamento radio per aiutare a guidare l’aereo verso l’isola remota. Per qualche ragione, il contatto radio tra Earhart e la Itasca fu sporadico, il che rimane una parte del mistero in corso.

Amelia Earhart
L’isola di Howland è circa a metà strada tra l’Australia e le Hawaii. Immagine SnowFire via Wikimedia

Non dimenticate che nel 1937 non c’era il radar e il fumo del fumaiolo della nave doveva aiutare la Earhart a individuare l’isola. Quando Earhart e Noonan non arrivarono, l’ipotesi era che si fossero persi e si fossero schiantati nell’oceano dopo aver finito il carburante.

Hanno cercato sul fondo dell’oceano

Circa 19 anni fa, una compagnia di ricerca oceanica del Maryland chiamata “Nauticos” ha condotto uno sforzo per localizzare l’aereo della Earhart dove credevano potesse essersi schiantato vicino all’isola Howland.

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Il fumo dell’Itasca avrebbe dovuto aiutare la Earhart a trovare l’isola Howland. Foto: USCG via Wikimedia

Parlando prima della missione, il National Geographic cita il presidente di Nauticos David Jourdan dicendo quanto segue:

“Siamo fiduciosi che sia nella zona che stiamo cercando”, ha detto Jourdan. “Naturalmente, non possiamo garantirlo perché potrebbe essere sul bordo esterno, ma siamo sicuri che è nelle vicinanze.”

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Nonostante la ricerca di un’area delle dimensioni di 630 miglia quadrate (1.660 chilometri quadrati), non è stato trovato nulla, come è stato anche il caso delle missioni successive che hanno setacciato il fondo dell’oceano.

Il naufrago di Nikumaroro

Un’altra teoria è che Earhart e Noonon, dopo non essere riusciti a trovare l’isola Howland, atterrarono con il Lockheed Electra sull’isola Nikumaroro, una piccola isola corallina situata 350 miglia nautiche a sud-ovest di dove avrebbero dovuto atterrare. Le persone che fanno ricerche su questa teoria sono attratte da una breve trasmissione radio. Earhart disse all’Itasca che stavano volando lungo la “linea 157 337”. Se questo è corretto, se Earhart avesse mancato Howland, avrebbero potuto raggiungere Nikumaroro.

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L’isola dove Earhart potrebbe essere atterrato. Immagine: Joshua Stevens via Wikimedia

Al momento della scomparsa della Earhart, la marea sarebbe stata abbastanza bassa su Nikumaroro per fornire alla Earhart una superficie di scogliera piatta lungo la costa su cui un aereo potrebbe atterrare. I ricercatori ipotizzano che anche se la coppia fosse potuta atterrare sull’isola, più tardi le alte maree avrebbero lavato l’aereo nell’oceano.

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C’erano segni di persone sull’isola

Altre prove che indicano che gli aviatori atterrarono su Nikumaroro e divennero naufraghi emersero più tardi nell’anno quando gli inglesi stavano pensando di creare un insediamento lì. Un ufficiale britannico disse di essersi imbattuto in qualcosa che poteva essere visto come un rifugio notturno e scattò una fotografia di ciò che la gente ipotizzava potesse essere una parte del carrello di atterraggio dell’aereo.

Nel 1938, le persone arrivarono su Nikumaroro come parte del Phoenix Islands Settlement Scheme e si imbatterono in ciò che pensavano fossero forse parti dell’aereo scomparso. Nel 1940, l’amministratore dell’isola Gerald Gallagher scoprì delle ossa, i resti di un paio di scarpe e una scatola che conteneva un sestante. Le ossa furono inviate alle Fiji per essere esaminate e si credeva che appartenessero ad un maschio europeo. Spedizioni successive a Nikumaroro scoprirono prove di fuochi d’artificio e resti di pesci, vongole e tartarughe. Basandosi sul fatto che le teste di tartaruga non erano state mangiate, i ricercatori conclusero che gli isolani del Pacifico non erano la fonte dei reperti.

Catturati dai giapponesi

La teoria numero tre e la più fantasiosa di tutte è che dopo non essere riusciti a localizzare l’isola di Howland, Earhart e Noonan volarono verso le isole Marshall controllate dai giapponesi. La speculazione è che i giapponesi pensarono che fossero spie americane e in seguito li giustiziarono.

Avviso:

Alcuni credono addirittura che sia Earhart che Noonan tornarono negli Stati Uniti sotto falso nome, con una teoria secondo cui Earhart divenne Irene Craigmile e poi Irene Bolam dopo essersi sposata con Guy Bolam.

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L’aereo avrebbe finito il carburante prima di raggiungere le isole Marshall. Foto: United States Air Force via Wikimedia

Nel suo libro “Emilia Earhart Survived”, il colonnello in pensione della U.S. Air Force Rollin C. Reineck ipotizza che la Earhart abbia abbandonato l’aereo nelle Isole Marshall e per motivi di sicurezza nazionale sia tornata negli Stati Uniti sotto falso nome. Egli pensa che atterrando nelle isole Marshall, gli Stati Uniti hanno usato la ricerca della Earhart come un modo per eseguire una ricognizione prebellica sui giapponesi.

L’insegnante in pensione Dick Spink pensava che Reineck avesse ragione, e, dopo aver fatto le sue ricerche, era sicuro che Earhart e Noonan fossero atterrati sull’atollo di Mili.

National Geographic cita un’intervista del 2015 in cui Spink ha detto:

“Ho sentito una storia coerente da troppe persone nelle Marshall per liquidarla. Dicono: ‘È sbarcata a Mili. I nostri zii e zie, i nostri genitori e i nostri nonni sanno che è atterrata qui.”

L’aereo avrebbe finito il carburante

Mentre Spink ha la sua teoria su ciò che è successo alla Earhart e Noonon, altre persone hanno definito la teoria dell’isola Marshall come impossibile che sia avvenuta. Elgen Long, pilota in pensione e da tempo appassionato della Earhart, crede che la verità sia che l’aereo finì il carburante e si schiantò nell’oceano.

“L’aereo avrebbe dovuto galleggiare a lungo” per raggiungere le isole Marshall, ha scherzato Long in una precedente intervista sulla scomparsa.

Amelia_Earhart
La scomparsa di Amelia Earhart è ancora un mistero. Foto: Underwood & Underwood via Wikimedia

L’ex pilota della World Airways e proprietario della Lockheed Electra Fred Patterson condivide la convinzione di Long dicendo:

“Non è possibile che sia arrivata alle Isole Marshall. Io stesso ho fatto qualche volo a lungo raggio con quell’aereo e so esattamente quanto brucia all’ora.”

Per ora, quello che è successo alla Earhart e a Noonan rimane un mistero e probabilmente rimarrà tale finché qualcuno non scoprirà il relitto dell’aereo.

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