Background: 味蕾は細長い上皮細胞の集合体で、外界(口腔内)から化学的刺激を受ける。 成体ヒトや動物の味蕾の形態に関する情報は多く、よく知られているが、胎児の味蕾に関する報告は少なく、出生前のヒトの味蕾の超微細構造に関する研究は全くないのが現状である。 そこで、本研究では、味蕾形成開始8週頃から排卵後15週頃までの味蕾原基とそのシナプス形成、細胞分化、味孔形成などの形態学的変化について検討することを目的とした。

Methods: ヒト胚・胎児舌42個の味蕾原基を透過型電子顕微鏡で観察した。

結果。 神経線維は排卵後第6週から第7週にかけて舌上皮に到達する. 8週目には基底膜を貫通し,低分化,細長い上皮細胞とシナプスを形成する. 12週目には,より分化した細胞型が見られる。1)成体の味蕾のIII型細胞に似た電子密度の高い細胞で,多数の密封小胞(直径80-150nm)を含む。2)電子密度の低い細胞で,よく発達した小胞体と多くの頂部ミトコンドリアを持ち,II型細胞の候補である。 これらの細胞は基底部に足状の突起を持ち、密なコア小胞(直径120-200nm)を含むが、神経線維にシナプスすることはない。 タイプIの細胞は、先端部に密な分泌顆粒を持つが、観察されない。 味蕾原基の上に初めて浅い溝ができるのは10週目頃である。 未分化な頂端の細胞突起が表面に伸びている。 味孔の大部分は14〜15週目に形成される。 味孔では、妊娠の最初の15週間は粘液物質は存在しない。 細胞間のシナプスと求心性神経線維は8週目までに認められ、12〜13週目ごろに最大となる。

結論 味蕾細胞が密な芯を持った小胞を早期に持つことから,胚・胎児の味蕾は少なくとも二重の機能を持つことが示唆された. まず、8週目から14週目までは、非味覚的、パラクリン的な機能を考える必要がある。 妊娠14週目以降、典型的な味孔が存在するようになると、味蕾は味覚機能を発揮し始めると思われる。 味孔の形成には、分化した辺縁細胞が関与している可能性がある。 味孔の粘液を産生するI型細胞の欠如は、味蕾が妊娠15週目まで完全に発達した機能を獲得していないことを示している。

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