Di Michael Ullman

Grazie a Octave e Mack Avenue Records, una sezione significativa della storica carriera del pianista Erroll Garner è tornata, suonando meglio che mai.

Erroll Garner Octave Remastered Series su Mack Avenue Records. Dreamstreet (1959); Closeup in Swing (1961); One World Concert (1962); Campus Concert (1962); A New Kind of Love (1963); A Night at the Movies (1964); That’s My Kick (1966); Up in Erroll’s Room (1967); Feeling is Believing (1969); Gemini (1971); Magician (1973); Gershwin and Kern (1964, 1965 e 1967).

Recensioni di Arts Fuse degli album di Erroll Garner Dreamstreet, Closeup in Swing, One World Concert, e A New Kind of Love.

Recensione di Arts Fuse della registrazione della performance dal vivo di Errol Garner, NightConcert

C’è una storia dietro queste 12 ristampe delle registrazioni del pianista Erroll Garner, qui elencate nell’ordine approssimativo della loro pubblicazione. Il primo della serie, Dreamstreet, è stato registrato in due notti consecutive nel dicembre 1959, quattro anni dopo la storica (e quasi istericamente) popolare registrazione Columbia di Garner, Concert by the Sea. Ci vollero due anni perché Dreamstreet fosse pubblicato e, quando lo fu, il disco apparve sulla Octave Records di Garner. Cosa successe? Garner aveva deciso di lottare “per il controllo del proprio catalogo”. Si stava contendendo la Columbia Records, il gigante del settore – la corporazione le cui registrazioni lo avevano reso una star. Era una mossa ammirevolmente audace da parte di Garner, ma l’autodeterminazione era parte integrante della sua formazione.

Le note di Dreamstreet furono scritte dalla sua manager di lunga data Martha Glaser. Suggeriscono (indirettamente) ciò che Garner aveva passato e le ragioni per cui la battaglia era valsa la pena. Ci viene detto che Garner ha vinto NON entrando in uno studio: “Dopo una pausa storica dalla registrazione, Garner è qui, a suonare, con la più grande libertà della sua notevole carriera discografica. Questi lati incarnano alcune delle performance di Garner più vivaci, inventive e commoventi mai registrate. Garner ha avuto una libertà senza precedenti nel registrare questi lavori, una circostanza per la quale lui, come prolifico improvvisatore, ha cercato a lungo. Il tempo non era un fattore: c’era spazio per sperimentare, allungarsi e semplicemente ‘soffiare’ – con la completa certezza che nessun materiale sarebbe stato pubblicato senza la sua personale approvazione”. Nella prima delle due notti di registrazione, lui e i suoi compagni, Eddie Calhoun al basso e Kelly Martin alla batteria, suonarono dalle 22:00 alle 6:30 del mattino successivo. Garner ha mancato lo studio. E, per una volta, il tempo non era un fattore.

Le leggende sono cresciute intorno all’evidentemente esuberante Garner: era alto un metro e mezzo e si diceva che si esibisse su una pila di elenchi telefonici. (Una torre di carta che non è visibile in nessuna delle foto che ho visto di lui.) Il pianista non sapeva leggere la musica, o almeno diceva di non saperlo fare, il che non era necessariamente un difetto desiderabile nell’era del bebop. Ma il fatto che “suonasse con la sua testa” contribuì a renderlo simpatico alle folle che assistevano ai suoi concerti. I fan amavano anche il modo in cui accompagnava le sue improvvisazioni con dei grugniti vocali. Interagiva con gli ascoltatori in altri modi distintamente vincenti. Quando comprai il suo album Closeup in Swing nel 1961, ciò che inizialmente spiccava erano le sue elaborate introduzioni musicali. Iniziava con sicurezza e procedeva a lungo, ma spesso non era affatto chiaro quale brano stesse per suonare. Quando, dopo una lunga escursione, finalmente colpiva la melodia familiare, che fosse “Just One of Those Things” o “Sweet Lorraine”, il pubblico rideva e applaudiva con gioia. Era come se giocasse a bubu-settete con un bambino – si stabiliva un rapporto divertente e malizioso.

Era innegabilmente esuberante come pianista, gli piaceva battere gli accordi, il tremolio e gli improvvisi cali di volume. Gli piaceva suonare le melodie in un silenzio. La sua mano sinistra masticava un ritmo costante di 4/4 che suonava sempre un po’ affrettato – come se fosse in ritardo per un treno. Nel frattempo, inventava melodie, interrompendole con tonfi e gesti grandiosi, passaggi a tempo doppio in ottave o gelide linee di note singole. Segnava la fine dei ritornelli con enormi crescendi, che erano inevitabilmente seguiti da una caduta in pianissimo. Il suo stile era fatto di grandi contrasti. Inizia “St. Louis Blues” (su Closeup in Swing) con una serie di accordi lancinanti che potrebbero essere stati fatti da un battipalo. Poi enuncia la prima sezione del celebre pezzo di W.C. Handy in stile latino. Poi ritorna ad un ancora più aggressivo 4/4, nel punto della canzone in cui una cantante ci sta dicendo che odia vedere il sole della sera tramontare.

Certo, il suo repertorio includeva le sue composizioni – era il compositore di “Misty” – ma per lo più suonava una successione di noti standard e brani di spettacolo, come il medley di Oklahoma su Dreamstreet. Registrò notoriamente una sessione sulla West Coast con Charlie Parker, ma tendeva ad aggirare il repertorio bop o hard bop: sarebbe difficile suonare meno simile a Bud Powell di quanto faccia Garner. Comunque, più tardi, a modo suo, si attaccò ad alcuni successi jazz, incluso “Watermelon Man” di Herbie Hancock e “The Girl From Ipanema” di Jobim (entrambi su Up in Erroll’s Room). Nel complesso, però, il suo repertorio avrebbe potuto essere suonato anche da Louis Armstrong, o da un musicista swing come Lester Young: molte canzoni che si trovano qui sono state suonate da entrambi. (Un’eccezione è “Spinning Wheel” di Blood, Sweat and Tears, che si trova su Feeling Is Believing.)

Garner è nato a Pittsburgh nel 1921. Morì per problemi di cuore nel 1977. Aveva un gemello, ma la seria competizione musicale nella sua famiglia di sei figli era il fratello maggiore Linton, un pianista che nel 1946 iniziò a registrare con la famosa Billy Eckstine Orchestra. A quel punto, Erroll, per lo più autodidatta, dopo una mini-carriera come quello che Charles Dickens avrebbe chiamato un bambino prodigio, si era trasferito a New York City. Le prime registrazioni che sono sopravvissute furono fatte nella casa di Timmie Rosencrantz. Una volta erano disponibili su Classics come Erroll Garner 1944 e 1944, Volume Two. (Altre prime registrazioni si trovano sul Complete Savoy Masters). Il suo trio fu un successo subito dopo il suo arrivo a Manhattan. Ha fatto il giro. Nel 1945 registrò con gruppi guidati da Slam Stewart, Georgie Auld (con Dizzy Gillespie), e, più impressionante, il sassofonista Don Byas. Si trasferì in California e registrò con il gruppo progressive di Boyd Raeburn, con un trio appena ricostituito e, il 17 febbraio 1947, si esibì con il gruppo di Charlie Parker che realizzò “Cool Blues” e che supportò il cantante in forte espansione Earl Coleman in “This is Always”. Nel 1950, fu firmato dalla Columbia Records: registrarono di nuovo la sua “Misty” con un’orchestra diretta da Mitch Miller. Con la Columbia fece una serie di registrazioni di successo, tra cui Paris Impressions.

Nonostante, negli anni ’60 si mise in proprio, come desiderava. Dubito che si sia mai guardato indietro. (Non sono sicuro che sarei in grado di distinguere il suo stile Columbia dal modo in cui suonava per la sua etichetta, ma deve essere stato diverso per lui). Quello che la Octave ha fatto è prendere 12 LP di Garner, rimasterizzarli sapientemente e aggiungere alcuni tagli inediti. Now Playing, One World Concert, Dreamstreet e Campus Concert sono registrazioni in trio: su Gemini il trio è aumentato da José Mangual alle congas. A me l’impostazione in trio sembra la più naturale per Garner – anche se la sua sezione ritmica deve passare molto tempo ad aspettare discretamente che lui arrivi alle melodie. A New Kind of Love ci dà Garner che suona (per lo più) la colonna sonora del film omonimo. Il film ha come protagonisti Paul Newman e Joanne Woodward, e la sessione vede Garner con un’orchestra diretta da Leith Stevens. Il veterano arrangiatore Pete Rugolo ha fatto alcuni degli arrangiamenti, come nella versione di Garner di “Mimi”. È interessante, e forse perché è guidato da un grande gruppo, Garner suona meno eccentrico qui, meno distintivo di quanto faccia nei suoi set in trio. Eppure questa è una bella collezione di brani, cinque composti da Garner. L’idea era di mettere in mostra le composizioni del pianista, ma il mio pezzo preferito è lo swing deliziosamente gentile della title track, “You Brought a New Kind of Love to Me”, introdotto nel mondo del jazz nel 1930 da Ethel Waters. Il brano non è mai scomparso, con registrazioni successive di Bing Crosby, Frank Sinatra e Peggy Lee. La versione strumentale di Garner è in quella lega.

Garner è tornato al suo grugnito su That’s My Kick, di fronte a una band che include una chitarra ritmica, più percussionisti, e il bassista veterano Milt Hinton. Mi piace molto la spiritosa composizione di Garner “Nervous Waltz”. Le prime note che sentiamo su Up in Erroll’s Room sono del bassista, che prepara il terreno per “Watermelon Man”. Qui Garner è affiancato da un coro di ottoni. In un’introduzione il pianista sembra fare un mambo di “I Got Rhythm”. Questa è seguita da “True Blues”, che colpisce perché fa notare come Garner abbia registrato pochi blues. Feeling Is Believing mette un grande bassista, George Duvivier, in un ruolo di supporto, e offre una sezione ritmica estesa. Suonano una uptempo “Strangers in the Night” e, con insolita delicatezza, “Mood Island” di Garner. L’album Magician contiene un altro blues notevole, “It Gets Better Every Time”, insieme a un uso occasionale dell’organo di Norman Gold. Infine, c’è una collezione di classici americani, Gershwin e Kern, brani registrati in vari momenti negli anni ’60 e raccolti e pubblicati per la prima volta nel 1976.

Grazie a Octave e Mack Avenue, una sezione significativa della storica carriera di Garner è tornata, suonando meglio che mai. È difficile riassumere il suo fascino. Garner è manierato; il suo stile si è a malapena mosso una volta che è stato fissato negli anni ’50. Eppure il pianista si diverte sempre e questa euforia è contagiosa. Gli ascoltatori sanno che suona i pezzi migliori, e lo fa, come suggerisce uno dei suoi titoli, con mucho gusto.

Michael Ullman ha studiato clarinetto classico e si è formato ad Harvard, all’Università di Chicago e all’Università del Michigan, da cui ha ricevuto un dottorato in inglese. Autore o coautore di due libri sul jazz, ha scritto sul jazz e sulla musica classica per l’Atlantic Monthly, New Republic, High Fidelity, Stereophile, Boston Phoenix, Boston Globe, e altre sedi. I suoi articoli su Dickens, Joyce, Kipling e altri sono apparsi in riviste accademiche. Per oltre 20 anni ha scritto una rubrica bimestrale di jazz per Fanfare Magazine, per il quale recensisce anche musica classica. Alla Tufts University, insegna soprattutto scrittori modernisti nel dipartimento di inglese e storia del jazz e del blues nel dipartimento di musica. Suona male il piano.

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