Nata a Wilmington, Delaware nel 1823, Mary Ann Shadd fu un’insegnante, giornalista e leader esplicita del movimento di emigrazione canadese durante gli anni 1850. Shadd crebbe in una famiglia abolizionista. Era la figlia maggiore di Abraham Doras Shadd, un prospero calzolaio e veterano della guerra per l’indipendenza americana, e di Harriett Parnell Shadd. Come molti neri liberi dell’élite del nord, Shadd ricevette un’educazione quacchera. Fu attraverso la sua famiglia attivista, l’insegnamento e il giornalismo che Shadd si assicurò un percorso nella politica antischiavista, unendosi ad altri neri disincantati che sostenevano il trasferimento volontario in luoghi dove la schiavitù era stata abolita. Il Canada occidentale, ora Ontario meridionale, divenne un punto focale geografico per molti emigranti nazionalisti neri.

Stabilirsi in Canada era un gesto simbolico così come uno sforzo concreto per stabilire insediamenti neri liberi indipendenti. La stessa Shadd scrisse dell’ipocrisia degli Stati Uniti, che si erano identificati come una democrazia, pur sostenendo la schiavitù. In Canada, parte della monarchia britannica, i neri avrebbero trovato la libertà politica ed economica. Uno degli obiettivi centrali degli emigranti era quello di stabilire comunità agricole nere indipendenti, libere dal controllo dei bianchi. Durante la sua residenza a Chatham, Ontario, Shadd lottò per tenere a galla la sua scuola. Alla fine abbandonò l’insegnamento e si dedicò al giornalismo, rilevando il Provincial Freeman a Windsor, Ontario nel 1853. Come editore principale del Freeman, Shadd viaggiò in tutto l’Ontario e in alcune parti degli Stati Uniti nel tentativo di raccogliere abbonamenti per il neonato giornale. Nel processo, scrisse saggi sui suoi viaggi, rivelando il suo sostegno per l’uguaglianza di sesso e razza. Dopo la guerra civile e la morte del marito, Thomas Cary, Mary Shadd Cary tornò negli Stati Uniti, dove si laureò in legge alla Howard University. Morì di cancro allo stomaco a Washington, D.C. nel 1893.

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