Inventing the Plane
door Kate Reuther

De gebroeders Wright waren de eersten die een werkend vliegtuig uitvonden.

Honderd jaar geleden dachten de meeste mensen dat de mens nooit zou kunnen vliegen. Hoe konden mensen vliegen zonder vleugels? Het hele idee van vliegen leek gek en gevaarlijk. Maar een nieuwe eeuw brak aan en daarmee een nieuwe wereld vol nieuwe ontdekkingen. Het was een tijd waarin iedereen probeerde de oude grenzen en grenzen te doorbreken. Zo probeerden vele uitvinders, waaronder Orville en Wilbur Wright, een vliegmachine uit te vinden.

De meeste vliegtuiguitvinders in die tijd waren impulsief en ongeorganiseerd; ze bedachten een idee, bouwden zo snel mogelijk een vliegtuig, en probeerden er dan zo snel mogelijk mee te vliegen. Sommigen probeerden vleugels aan hun armen te binden. Andere uitvinders maakten vliegtuigen die eruit zagen als grote stuiterende paraplu’s. Zoals je waarschijnlijk wel kunt raden, stortten de meeste van deze vliegtuigen onmiddellijk neer. De uitvinders namen hun kapotte vliegtuig mee naar huis, geen idee hebbend waarom het niet werkte.

De gebroeders Wright waren veel meer wetenschappelijke en methodische uitvinders. Zij geloofden in het testen van hun ideeën in kleinere of veiliger versies alvorens een echt vliegtuig te bouwen. Wetenschappers van vandaag bouwen, net als de gebroeders Wright, niet alleen dingen en kijken wat er gebeurt; zij doen waarnemingen, vormen dan een hypothese of gissing, en doen dan meer proeven om te zien of hun hypothese juist is. Dit staat bekend als de “wetenschappelijke methode”. De gebroeders Wright bouwden bijvoorbeeld een windtunnel om ideeën over de vorm van vleugels te vergelijken Door een oude winkelventilator te bevestigen aan een houten kist van 2 meter lang, konden zij “wind” blazen op honderden verschillende miniatuurvleugels en met een weegschaal precies meten hoeveel lift elke vleugel produceerde. De gebroeders Wright vlogen ook met talloze vliegers en motorloze zweefvliegtuigen om hun ontwerpen te testen. Zij bestudeerden de manier waarop vogels zich door de lucht voortbewegen en probeerden dit met hun modellen na te bootsen. Tijdens al hun experimenten maakten Orville en Wilbur zorgvuldig aantekeningen en metingen, zodat ze konden analyseren wat werkte en wat niet.

Een vroege foto van de gebroeders Wright die samen in hun fietsenmakerij aan het werk zijn.

Eindelijk vonden de gebroeders Wright dat ze klaar waren om hun vliegtuigen te testen, maar ze moesten nog wel de juiste plek vinden. Ze schreven om hulp naar het U.S. Weather Bureau, dat hen vertelde dat Kitty Hawk, North Carolina een perfecte testplaats zou zijn vanwege de harde wind, het heuvelachtige terrein, en de zanderige duinen (in geval van crash landingen). In 1900, 1901, en 1902, testten Orville en Wilbur steeds grotere en meer effectieve zweefvliegtuigen. Een zweefvliegtuig is als een vliegtuig, behalve dat het geen motor heeft en afhankelijk is van de wind om het voort te stuwen. Op basis van hun resultaten voegden ze een beweegbare staart, dubbele propellers, vleugelstuurdraden (voor het sturen), en een door benzine aangedreven motor toe aan hun ontwerp.

Eindelijk op 17 december 1903, zetten Orville en Wilbur hun meest ambitieuze vliegtuig, bijgenaamd de “Flyer I,” in elkaar op het zand van Kitty Hawk. Flyer I woog meer dan 600 pond en had een indrukwekkende spanwijdte van 40 voet. Met de winter voor de deur wisten de gebroeders Wright dat ze deze test goed moesten doen, anders zouden ze vele, vele maanden van slecht weer moeten wachten voor ze het opnieuw konden proberen. De broers gooiden een muntje op om te zien wie de eerste piloot zou worden. Orville won. Met zijn broer aan het stuur duwde Wilbur het vliegtuig over de korte houten helling en het vloog de lucht in. Vlieger I bleef maar 12 seconden in de lucht en haalde maar 120 voet, maar Orville en Wilbur waren in extase. Hun vliegtuig werkte echt! Aan het eind van de dag hadden beide broers succesvolle vluchten gemaakt, waarbij Wilbur een recordafstand van 852 voet in 59 seconden aflegde. De gebroeders Wright verlieten Kitty Hawk die dag met het onmogelijke voor elkaar.

Een van de weinige foto’s van Orville’s eerste vlucht op 17 december 1903.

De gebroeders Wright waren echter niet tevreden met Flyer I. Ze gingen terug naar hun werkplaats en bouwden de volgende twee jaar de Flyer II en vervolgens de Flyer III, die een veel betrouwbaarder vliegtuig bleek te zijn dan de oorspronkelijke Flyer. Op 5 oktober 1905 vestigde Wilbur een uithoudingsrecord in de Flyer III, hij vloog meer dan 34 mijl in 38 minuten. In 1909 richtten de gebroeders Wright de American Wright Company op om vliegtuigen voor het Amerikaanse leger te produceren. De broers bleven experimenteren en hun ontwerp aanpassen tot 1912, toen Wilbur stierf aan tyfus.

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.