Wanneer je in een vliegtuig op de startbaan van Hartsfield-Jackson Atlanta International Airport zit, of in de vliegtuigtrein op weg naar een terminal, stroomt de rivier de Flint misschien wel ergens onder je.

De rivier begint net ten noorden van de luchthaven, en er is niet echt veel te zien rond de bovenloop, verweven in de steden waar ze doorheen stroomt, door pijpen en in greppels langs wegen.

Er is nu een initiatief om de Flint uit zijn relatieve onbekendheid in de omgeving van Atlanta te halen en van de rivier een bestemming te maken.

Finding The River

Hannah Palmer groeide op in de buurt van de luchthaven, in huizen die sindsdien zijn platgebulldozerd omdat de luchthaven is gegroeid. Als kind, zegt ze, had ze een vaag idee van het bestaan van de Flint Rivier, maar ze realiseerde zich niet dat het vlak bij haar stroomde.

Nu is ze op een missie om mensen rond de luchthaven te laten weten dat de Flint Rivier een ding is, en het is hier.

“Ik heb deze tour gedaan,” zegt ze, “gewoon groepen uit de gemeenschap rondleiden die letterlijk nog nooit van de Flint Rivier hebben gehoord, en het nooit hebben gezien.”

Palmer werkt voor een initiatief genaamd Finding the Flint, dat wordt gefinancierd door de Atlanta Regional Commission en de milieugroepen American Rivers en het Conservation Fund.

Ze begint de tour in Hapeville, en, waarschuwend dat de rivier er misschien een beetje bedenkelijk uitziet, gaat ze op weg naar de bovenloop.

Noord van het vliegveld stroomt de Flint River langs wegen en door pijpen. (Dustin Chambers/WABE)
Noordelijk van de luchthaven stroomt de Flint River langs wegen en door pijpen. (Dustin Chambers/WABE)

“Het is niet alsof je naar de bron van de Ganges in de Himalaya gaat of naar een of andere heilige ongerepte plek in de bergen,” zegt ze. “Dit is een volledig verstedelijkt stroomgebied.”

Als ze East Point binnenrijdt, wijst ze op een dichte bos bomen langs de kant van de weg, een teken dat er water in de buurt is. Ze zegt dat ze kaarten heeft gebruikt, plus aanwijzingen zoals de bomen, om samen te stellen waar de Flint stroomt.

“Het is net een speurtocht,” zegt Palmer.

In een semi-industrieel gebied in East Point in de buurt van een elektrisch onderstation, stopt ze voor de eerste stop van haar tour. Hier is de Flint River een stroompje water in een greppel langs de kant van de weg.

En, net als het water in elke andere greppel, gaat het ergens naartoe. Het water hier zal onder de luchthaven door tunnelen, door Midden- en Zuid-Georgia stromen, samenkomen met de Chattahoochee River bij de grens met Florida, de Apalachicola River vormen en uitmonden in de Golf van Mexico. Hij voorziet boerderijen, steden, wilde dieren en vissen van water. Het is verwikkeld in een zaak voor het Amerikaanse Hooggerechtshof.

Hannah Palmer kijkt door een rioolrooster naar de Flint River die onder een parkeerplaats stroomt. Ze zegt dat ze de rivier wil gebruiken om verschillende soorten ontwikkelingsbeslissingen te stimuleren. (Dustin Chambers/WABE)

Connecting To The River

Het idee van het Finding the Flint-project is om mensen op verschillende manieren met de rivier te verbinden, afhankelijk van de locatie. In de buurt van het elektriciteitsstation, zegt Palmer, zou de tactiek kunnen bestaan uit het aanbrengen van een trottoir langs de weg en een bordje dat erop wijst dat de sloot een rivier is.

Op andere plaatsen heeft Palmer echter grotere ambities.

Naast een hek rond het vliegveld, in de buurt van Delta’s vliegmuseum en hoofdkantoor, gaat de Flint ongeveer anderhalve kilometer ondergronds (hoewel er tussen de start- en landingsbanen wel een moment van daglicht is).

“Van waar wij staan, kun je vliegtuigen zien opstijgen, je kunt de activiteit van de start- en landingsbanen horen,” zegt Palmer.

Er is open ruimte binnen het hek vlak langs de rivier, vlak voordat deze ondergronds gaat. Palmer zegt dat ze hier graag een parkje zou zien, een plek voor werknemers van de luchthaven of reizigers om van de natuur te genieten en voor mensen om naar de vliegtuigen te komen kijken.

“Ik heb twee kleine kinderen die dol zijn op vliegtuigen kijken en die eisen dat ook te doen, heel vaak,” zegt ze, terwijl een vliegtuig over de grond raast. “We hebben de drukste luchthaven ter wereld, maar we hebben geen officieel observatiedek. Ik hou van het idee om de rivier te gebruiken als een manier om die publieke interface te creëren.”

De Flint River wordt getoond, kort voordat deze in een tunnel onder de luchthaven wordt geleid. Palmer zegt dat ze hier graag een park zou willen zien. (Dustin Chambers/WABE)
De Flint Rivier wordt getoond, kort voordat deze in een tunnel onder de luchthaven wordt geleid. Hannah Palmer zegt dat ze hier graag een park zou willen zien. (Dustin Chambers/WABE)

Dus dit idee om de Flint River te verbeteren en paden en parken rond de luchthaven aan te leggen – wat vindt de luchthaven van dit alles?

“Wij vinden het een geweldig idee”, zegt Polly Sattler, senior duurzaamheidsplanner bij Hartsfield-Jackson Atlanta International Airport.

Sattler, die ook in het bestuur van de Flint Riverkeeper zit, een van de meer dan een dozijn organisaties die Finding the Flint ondersteunen, zegt dat het initiatief eigenlijk goed zou kunnen zijn voor de luchthaven, omdat het zou kunnen helpen al het water te beheren dat tijdens stormen van de start- en landingsbanen stroomt.

Hoewel, voegt ze eraan toe, er zijn een aantal dingen uit te zoeken, zoals de veiligheid rond de luchthaven en ervoor te zorgen dat de rivier niet meer vogels aantrekt, omdat die niet goed mengen met vliegtuigen.

“Dus er zijn complicaties,” zegt ze.

Delta Air Lines ondersteunt het project ook, net als de steden East Point, College Park en Hapeville.

“Het onder de aandacht brengen van een voorziening die jarenlang verborgen is geweest, is echt belangrijk voor het gebied, voor de kwaliteit van leven, voor recreatie”, zegt Kirsten Mote, programmadirecteur van het Aerotropolis CID, een andere projectondersteuner.

Een schildpad zwemt in de rivier. Stroomafwaarts voorziet de Flint landbouwbedrijven in Georgia van water en mondt uiteindelijk uit in de Apalachicola-rivier in Florida. (Dustin Chambers/WABE)
Een schildpad zwemt in de rivier. Stroomafwaarts voorziet de Flint landbouwbedrijven in Georgia van water en mondt uiteindelijk uit in de Apalachicola-rivier in Florida. (Dustin Chambers/WABE)

Highlighting Rivers

Het vinden van de Flint is een van de vele projecten in de regio Atlanta waarbij mensen zich inzetten om te profiteren van de beekjes en stroompjes die door de regio stromen. Naast de Chattahoochee, zijn er inspanningen op Proctor Creek aan de westkant van de stad; op Peachtree Creek in het noordoosten van Atlanta; en op de South River in DeKalb County.

“Het is een interessante ruimte waar we in metro Atlanta komen waar we ons de waarde van deze waterscheidingen realiseren,” zegt Katherine Zitsch, manager van natuurlijke hulpbronnen bij de Atlanta Regional Commission. “Het is een gesprek dat gaande is in de hele regio over het krijgen van mensen toegang tot deze fenomenale recreatieve functies, terwijl ook het herstel van hen langs de weg.”

Andere steden zijn herontdekken hun rivieren of waterfronten, ook: Austin, Texas; New York; Los Angeles.

Er is bijvoorbeeld een enorm revitaliseringsproject aan de rivier de LA, dat fans van de films “Grease”, “Terminator 2” of “Drive” misschien bekend voorkomt als een grote betonnen geul.

“Als ze het daar kunnen, kunnen wij het hier ook met deze kleine stroompjes,” zegt Palmer.

Hannah Palmer, die opgroeide in de buurt van de luchthaven en nu haar gezin grootbrengt in het gebied, zegt dat ze haar kinderen graag mee wil kunnen nemen om in de buurt van de rivier te spelen. (Dustin Chambers/WABE)

Enjoying The River

Zuidelijk van het vliegveld, als de rivier eenmaal weer bovengronds is, ziet de Flint eruit als een rivier, en het is mooi.

“Het is verrassend hoe mooi de rivier hier beneden is,” zegt Palmer.

Ze staat onder een brug, dus het is geen totale wildernis, maar hier is de Flint zo’n 30 voet breed. In plaats van in een greppel, stroomt de rivier rond rotsen en heeft echte rivieroevers, met hoog gras en bloemen die erlangs groeien.

Kijken we stroomopwaarts terug, dan zien we de naderingslichten van de vijfde landingsbaan van de luchthaven.

Een weergave van een multi-gebruikspad langs de Flint River dat een onderdeel zou zijn van een grotere regionale groene route, kijkend in noordelijke richting van de luchthaven. (Met dank aan Aerotropolis CID)

Misschien kan hier ooit een groter regionaal park komen, zegt Palmer.

Ze brengt haar gezin in dit gebied groot en zegt dat ze haar kinderen graag meeneemt om langs de rivier te spelen, een groot verschil met toen ze opgroeide en niet wist waar de Flint River was.

WABE brengt u de lokale verhalen en het nationale nieuws dat u waardeert en vertrouwt. Maak vandaag nog een gift over.Doneer Nu

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.