Monique Greenwood - JOSE F MORENO

JOSE F. MORENO / STAFF PHOTOGRAPHER Monique Greenwood bij haar pas gekochte bed and breakfast in West Philadelphia.

Net toen herbergierster Janet Reitano vorige week haar laatste Spruce Hill Manor-gast vaarwel zei, arriveerde Monique Greenwood, de CEO – of chief enjoyment officer – van Akwaaba Bed & Breakfast Inns op het terrein in West-Philly.

Ze begon meteen met plannen maken.

De fonkelende kroonluchters zouden zeker blijven. Maar de oude foto’s waarop alleen blanke mensen van rond de eeuwwisseling te zien waren, moesten weg. Het ouderwetse porselein met bloemenprint was opgestapeld en klaar om in dozen te worden gedaan en te worden vervangen door geometrisch gedessineerde couverts.

“Het ding met een bed-and-breakfast, het moet een weerspiegeling zijn van de eigenaar, haar smaak, haar gevoeligheden,” deelde Greenwood, 59, met mij op een recente ochtend terwijl de vroege zomerzon de eetkamer van dit zeer grootse huis in Baring Street binnenstroomde. “Maar tegelijkertijd moet het niet aanvoelen als mijn huis. Het moet aanvoelen als jouw huis. Het moet niet museaal zijn, of pretentieus en benauwd. Alles is om van te genieten.”

In de afgelopen 23 jaar hebben Greenwood, en haar man, Glenn Pogue, een behoorlijke collectie bed-and-breakfasts verzameld die populair zijn in tony reiskringen en die direct spreken tot de gevoeligheden van Afrikaanse Amerikanen zonder mensen van andere culturen uit te sluiten.

Dit betekent niet dat het een bed-and-breakfast is die zich alleen richt op zwarte mensen. Maar het betekent wel dat zwarte mensen zich welkom voelen, en dat is belangrijk als een plek wordt aangeprezen als een thuis weg van huis. Maar al te vaak hebben Afro-Amerikanen niet het gevoel dat we er thuishoren, en als we er wel zijn, denken mensen dat we de hulp zijn

Dat gebeurt nooit bij Akwaaba. Voor elke Time of Fortune magazine op een Akwaaba koffietafel, is er een Ebony of Essence. Het is niet moeilijk om boeken van zwarte auteurs in de bibliotheek te vinden, of jazz of R&880>B gemengd in easy-listening selecties. En de kans is groot dat de chef-kok bij het ontbijt naast havermout ook grutten serveert.

Greenwood veranderde haar huis in Bedford-Stuyvesant, Brooklyn, in 1995 in de eerste Akwaaba – het betekent “welkom” in Twi, een dialect dat in Ghana wordt gesproken. Sindsdien heeft Greenwood, een voormalige redacteur van Essence magazine, Akwaabas geopend in Washington en twee in Cape May.

In november lanceerde Oprah Winfrey’s OWN netwerk de reality tv-serie Checked Inn, gebaseerd op het reilen en zeilen van Greenwood’s vorstelijke woning in Bethany, Pa., Het Bethany Akwaaba, genaamd Mansion at Noble Lane, was ooit het thuis van de oprichters van de F.W. Woolworth Co. Het ligt op 22 hectare, en voorzieningen omvatten een zwembad en een fitnessruimte, evenals tennis- en volleybalvelden. Het heeft beroemdheden aangetrokken zoals Kerry Washington, Taraji P. Henson, Yasiin Bey (de rapper die vroeger bekend stond als Mos Def), en Anthony Anderson.

“Mijn grootmoeder, die 102 werd, vertelde me dat er een tijd was dat ze niet bij Woolworth aan de toonbank kon zitten, en dat, ‘Nu is mijn babymeisje helemaal in hun landhuis,’ en we deden allebei twee snaps omhoog,” vertelde Greenwood me.

Word.

Wanneer het in september officieel wordt geopend, zal Akwaaba Philadelphia Greenwood’s zesde bed-and-breakfast zijn. De 1,2 miljoen dollar, 5.000 vierkante meter, drie verdiepingen West Philly eigenschap – compleet met koepel met uitzicht op de stad – werd gebouwd in 1879. Er zijn zes suites en het pand biedt plaats aan maximaal 20 gasten. De meeste suites hebben een woonkamer en kitchenette. Op de eerste verdieping komt een bibliotheek en Greenwood wil van de keuken een salon maken.

JOSE F. MORENO

Monique Greenwoods pas gekochte bed-and-breakfast-huis in West-Philadelphia.

Het zal niet alle toeters en bellen hebben van Noble Lane, en net als in de OWN-show belooft Greenwood een dagelijks happy hour. Ik wilde weten of de chef-kok van Akwaaba Philadelphia net zo leuk zou zijn als Chef Shawn. Greenwood doet geen beloftes.

Ze beloofde me wel dat Akwaaba Philadelphia een thema zal hebben dat geworteld is in de rijke Afro-Amerikaanse geschiedenis van onze stad en dat ze woensdag zal laten zien voor een eerste blik op de Fourth of July. Het is een oude Akwaaba-traditie om een evenement te organiseren in het nieuwste Akwaaba op Onafhankelijkheidsdag.

“Onafhankelijkheidsdag is de dag waarop ik mijn eigen onafhankelijkheid vier,” zei Greenwood, “En vooral in Philadelphia. Dit is het begin van dit alles.”

De lokale horeca kon niet gelukkiger zijn. Niet sinds Agnes Ogletree’s Rittenhouse Bed-and-Breakfast, dat in 1999 werd geopend en in de vroege jaren aughts werd gesloten, is er een bed-and-breakfast van Afro-Amerikaanse makelij in de stad geweest.

P.J. Thomas, stichtend redacteur van Pathfinders, het reismagazine voor gekleurde mensen, vindt dat ironisch. Niet alleen was Philadelphia de thuisbasis van een aantal black-owned hotels in 1940s en 1950s, zei ze, black-owned bed-and-breakfasts, ooit genoemd boardinghouses, behoorden tot de enige inrichtingen waar zwarte reizigers wisten dat ze welkom zouden zijn en waar ze veilig konden verblijven.

Dezer dagen, bed-and-breakfasts dienen als zachte plaatsen om te landen in een reislandschap gedomineerd door onpersoonlijke keten hotels en Airbnbs, waar gemak bijna altijd troeven cultuur.

“De ervaring is gewoon zo anders,” Thomas zei over haar ervaring verblijf in black-owned bed-and-breakfasts. “Het eten is afgestemd op een Afro-Amerikaanse smaak. Zelfs ’s avonds met wijn zitten tijdens het afkoeluurtje. Het is een inclusieve ervaring. Het is leuk om mezelf te zien, zelfs als het iets simpels is als het zien van een zwarte familie op een foto in een strandscène.”

Hoewel Philadelphia tot de topsteden behoort die Akwaaba’s terugkerende reizigers aantrekken, had Greenwood tot november niet de intentie om een Philadelphia-locale aan haar vastgoedportefeuille toe te voegen.

Dat was toen de eigenaars van de natuurlijk haarsalon Leroi en Cinzia Simmons van Germantown een kijkfeestje voor Greenwood bij Rose Petals organiseerden om de première van Checked Inn te vieren.

“Het gebeurde gewoon dat de eigenaar van Rose Petals ook een makelaar was,” zei Greenwood. “Ik zei terloops dat Philadelphia een goede locatie zou zijn, en aan het eind van de avond had ze een print van vier of vijf aanbiedingen.”

Greenwood bezocht er een paar voordat ze terugging naar Brooklyn. Thuis deed ze meer onderzoek en besloot dat West Philly goed zou passen vanwege de nabijheid van twee grote universiteiten, ziekenhuizen, en omdat het een korte treinreis is naar Center City om te winkelen en bezienswaardigheden te bezoeken. Ze ontdekte Spruce Hill Manor. Het bleek dat de eigenaar bereid was om te verkopen.

Op dinsdag was Greenwood terug in Philly, en de muren op de eerste verdieping van het herenhuis in Baring Street waren in de grondverf gezet en klaar om geschilderd te worden. Greenwood was op weg om een U-Haul te huren om meubels op te halen die ze had uitgezocht. Ze is constant aan het bellen geweest met aannemers.

“Nu bevind ik me in deze wervelwind,” zei Greenwood. “Maar ik ben van plan om deze eerste verdieping klaar te hebben. Ik bid en ik ben aan het plannen.”

Akwaaba Philadelphia zal te vinden zijn op 3709 Baring St. Voor meer informatie, log in op de website op www.akwaaba.com

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.