Een kwestie van timing

Welke omstandigheden hebben aanleiding gegeven tot deze ogenschijnlijke tweede brief aan de Tessalonicenzen? Hoeveel “tijd” is er verstreken sinds de komst van de eerste? Dergelijke vragen over “timing” kunnen opkomen bij een moderne lezer die, onder andere, de bijna woordelijke afspiegeling van de begroeting van deze brief met die van de eerste brief opmerkt en het enigszins aan Paulus vreemde prominente thema van het oordeel dat deze korte brief doortrekt. Zouden dergelijke vergelijkingen wijzen op een latere “timing” wanneer medewerkers of volgelingen van Paulus deze brief in zijn naam hebben geschreven.

Wat de “timing” ook moge zijn, zelfs een vluchtige lezing onthult een gemeenschap onder stressvolle “vervolgingen en verdrukkingen” (1:4) die haar in de verleiding brengen om “op te geven” of “moe te worden” in de strijd om goed te blijven doen (3:12-13).

Een tijd voor dankzegging
Het openingsthema van “dankzegging” is puur Paulus. Toch is dankzegging hier enigszins uniek als een “verplichting” (opheilomen), een plicht, die hoort bij de gave van de gemeenschap (Paulus zegt dat “wij” verplicht zijn om te danken; 1:3) die geïdentificeerd wordt door haar karakteristieke kenmerken van “geloof” en “liefde”. Het is “altijd” de juiste tijd voor dankzegging voor een christelijke gemeenschap waarvan het geloof “overvloedig groeit” (het unieke nadrukkelijke woord hier illustreert een favoriet Paulijns hulpmiddel – het voorvoegsel van een werkwoord met het woord hyper-, als om “hyper-groei” te suggereren) en waarvan de liefde jegens elkaar blijft toenemen.

Paulus’ woorden komen als een herinnering aan verschillende aspecten van dankzegging. Ten eerste is dankzegging in de christelijke gemeenschap altijd enigszins contra-intuïtief. Wanneer de “tijden” goed zijn, vergeet men gemakkelijk de gaven van God die het leven scheppen en in stand houden. In slechte tijden is het moeilijk om een lijst op te stellen van dingen waarvoor men dankbaar zou moeten zijn. Ten tweede is dankzegging nooit een privé-aangelegenheid; zij wordt gegrondvest en ondersteund door het leven in gemeenschap – door het wederzijdse samenspel van geloof in Gods genade en de stimulerende kracht van daden van liefde in dienstbaarheid aan elkaar.

Een zaak om over te pochen
Zoals een moeder die een jong kind dat op het speelplein is “afgeranseld” teder maar vastberaden bemoedigt, zo omringen en bemoedigen Paulus’ liefdevolle armen nu deze gemeenschap. In plaats van medelijden te tonen, complimenteert hij hen met hun “standvastigheid” te midden van intense vervolgingen en lijden (het woord “alle” onderstreept de enorme omvang; 1:4), standvastigheid die voor hem een reden is geworden om zich over hen te beroemen onder alle gemeenten. Toch merkt men hier de afwezigheid op van het derde lid van de bekende drie-eenheid van geloof, liefde en hoop (zie 1 Thessalonicenzen 1:2: “werk des geloofs”, “arbeid der liefde” en “standvastigheid der hoop”).

Misschien voelt Paulus een gemeenschap waarvan de wereld, geteisterd zoals de onze door verdeeldheid, haat en achterdocht, haar in gevaar brengt het geloof op te geven of de energie te verliezen voor liefdevolle zorg voor de naaste (zie 3:13). Zulke tijden vragen niet om terug te glijden in onze privé-enclaves, maar veeleer om openlijk te roemen over en hernieuwde aanmoediging te geven aan een gemeenschap die actief bezig is met de verplichtingen van geloof en liefde.

Bidden met een doel
“Daartoe bidden wij altijd voor u.” (1,11) Paulus’ gebed getuigt van een vertrouwen in Gods zorg en zorg voor wat er in deze wereld gebeurt, een vertrouwen dat niet als vanzelfsprekend kan worden beschouwd. Een bekende hedendaagse nieuwtestamenticus en productief schrijver verwoordt het als volgt: “Ik verliet het geloof…omdat ik mijn geloof in God niet langer kon rijmen met de toestand van de wereld die ik overal om mij heen zag…Er is zoveel zinloze ellende in de wereld dat ik het onmogelijk begon te vinden om te geloven dat er een goede en liefdevolle God is die alles onder controle heeft. “1

Paulus is niet naïef over de wereld van de Thessalonikers. Zulke gemeenschappen ontstaan niet bij toeval. Zij zijn gegrondvest op de doelbewuste aanwezigheid en roeping van God, ondersteund door Gods kracht om daden van liefde en barmhartigheid tot bloei te brengen (“God zal u zijn roeping waardig maken en zal u vervullen…” 1:11) juist door de trouw en standvastigheid van deze gelovige gemeenschap. Dit is “zware kost”, geen zaak voor watjes. Dergelijke werken zijn afhankelijk van “vastberadenheid” en “geloof” (het Griekse woord dat hier wordt gebruikt, eudokia, heeft de betekenis van een vastberaden en positief besluit). Die vastberadenheid is niet vanzelfsprekend; ook zij is een gave van God en zij komt in antwoord op gebed dat wordt onderhouden binnen de bredere geloofsgemeenschap.

Ten slotte zijn deze vastberadenheid en goede werken geen doelen op zich. Zij leiden tot een wederkerigheid van glorie waarin de naam van Christus wordt verheerlijkt en Christus op zijn beurt glorie geeft aan de gemeenschap die zijn naam draagt (1,12). Het is geen toeval dat dit alles, zowel literair als theologisch, gesitueerd is binnen het kader van Gods genade en liefde. “Genade en vrede” beginnen Paulus’ toespraak (1:2), en “genade” markeert het slot van dit openingshoofdstuk (1:16), en onderstreept dat de hele christelijke gemeenschap en het leven worden omlijst door de genade en de liefde van God.

Op wiens gezag
De lezing die voor het lectionarium is bestemd slaat de verzen 5-10 over, misschien vanwege hun enigszins ongemakkelijke of lastige thema van “oordeel” (1:5). De schrijver spreekt over de huidige verdrukkingen als deel van Gods rechtvaardige bedoeling “om u het koninkrijk waardig te maken,” en belooft dat “op die dag” degenen die u vervolgen uiteindelijk gestraft zullen worden omdat zij “God niet kennen” en niet “gehoorzaam zijn aan het evangelie van onze Here Jezus.”

Dergelijke sterke beelden van het oordeel hebben velen ertoe gebracht vraagtekens te zetten bij Paulus’ auteurschap van deze brief en zich af te vragen of het verwoorde standpunt niet behoort tot een latere periode van de vroege kerk, toen apocalyptische beelden zoals die in het boek Openbaring meer op de voorgrond stonden.

Voor de prediker
Ingesloten of niet, de brief stelt zich over het geheel genomen een tijd van vervolging en lijden voor de kerk voor en wijst op de vernietigende realiteit van het kwaad in de wereld. Zoals het zaad dat in Jezus’ gelijkenis op rotsgrond is gezaaid, leeft de gemeenschap van Paulus in hachelijke tijden die haar geloof in God die rechtvaardig is in gevaar brengen en blijft zij haar roeping om lief te hebben en te dienen in Gods wereld waarmaken.

De woorden van Paulus roepen deze gemeenschap op om “vol te houden” in hoop en geloof. Alle tekenen van het tegendeel wijzen erop dat God trouw is en dat goddeloosheid uiteindelijk gestraft zal worden. In de tussentijd is deze gemeenschap gegrondvest op wederzijdse dankzegging en gebed, en op het gemeenschappelijke voornemen om elkaar lief te hebben en te onderhouden.

Een laatste suggestie: aangezien de lezingen voor Pinksteren 23, 24 en 25 in wezen deze korte brief in zijn geheel omvatten, biedt dit de prediker de gelegenheid voor een driedelige serie over deze brief:

Hoofdstuk 1: Dankzegging voor standvastig geloof en liefde (van God en van ons) te midden van vervolging en lijden (zie 1:3-4)

Hoofdstuk 2: Uitverkoren tot redding en begiftigd met hoop (2:13, 16)

Hoofdstuk 3: Word niet moe in het doen van het goede (3:13)

1 Bart D. Ehrman, Jezus, onderbroken: Revealing the Hidden Contradictions in the Bible (and Why We Don’t Know About Them), (New York: Harper Collins, 2009) 17.

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.