In algemene geschiedenissen over de oorlog wordt de 54th Massachusetts Infantry gewoonlijk voorgesteld als het eerste Afro-Amerikaanse regiment in het leger van de Unie dat de beproeving van de strijd meemaakte. In feite vond de aanval van de 54ste Massachusetts op Batterij Wagner plaats bijna twee maanden nadat de Louisiana Native Guards een soortgelijk geconfedereerd fort hadden bestormd in Port Hudson, Louisiana. Zij waren het eerste officieel gemonsterde zwarte regiment dat voor de Unie vocht, en ook de enige eenheid in het leger van de Unie die zowel zwarte als blanke officieren had. Omdat ze ver van de media-aandacht verwijderd waren, werden hun prestaties tijdens de oorlog nooit volledig erkend.

De mannen van de Native Guards kwamen uit de regio New Orleans. De meesten waren vrije mannen van gemengd ras, van wie de families hun vrijheid hadden gekregen van de federale regering toen New Orleans een Amerikaans bezit werd door de aankoop van Louisiana in 1803.

Toen de Burgeroorlog uitbrak, kwam een aantal van de prominente vrije zwarten van New Orleans bijeen om hun koers te bespreken, en besloten dat ze de nieuwe Confederale regering moesten steunen en zich vrijwillig voor militaire dienst moesten aanmelden. Aanvankelijk waren de Confederale autoriteiten vol lof over hun aanbod en hun patriottisme werd in de plaatselijke kranten geprezen. Op 2 maart 1861, een maand voor de beschieting van Fort Sumter, stond in de Shreveport Daily News een verhaal over ‘een zeer grote bijeenkomst van de vrije gekleurde mannen van New Orleans’ die maatregelen namen ‘om een militaire organisatie te vormen, en hun diensten aan te bieden aan de gouverneur van Louisiana.’

Prezingen waren één ding; aanvaarding was iets heel anders. Confederale leiders die aanvankelijk het vooruitzicht van zwarte troepen hadden toegejuicht, veranderden hun houding in het licht van de groeiende invloed van de abolitionisten op de federale regering. Om de gegrondheid van de slavernij te verdedigen, wezen de Zuidelijke ambtenaren op hun reeds lang bestaande argument dat zwarten inferieur waren aan blanken. Door zwarte troepen in te schrijven op hetzelfde niveau als blanken zou dat argument voor de hele wereld weerlegd worden, en de Confederatie koos ervoor om de Louisiana Native Guards het voorrecht te ontzeggen om voor hun nieuwe land te vechten.

Een gecombineerde expeditie van het Amerikaanse leger en de marine aanvaardde de overgave van New Orleans op 26 april 1862. Maar de inname van de stad en de afsluiting van de monding van de Mississippi was slechts het begin voor het federale bezettingsleger. De troepenmacht van de Unie, onder bevel van Generaal-Maj. Benjamin Franklin Butler, had versterkingen nodig. Butler, een politicus uit Massachussetts met abolitionistische neigingen, wist dat de middelen van de federale regering krap waren en diende een verzoek in bij Washington om toestemming om regimenten van plaatselijke zwarte mannen op te richten.

Het was niet de eerste keer dat dit idee werd geopperd. De Unie had zwarte troepen verzameld onder bevrijde slaven in Port Royal, S.C., nadat dit gebied door federale troepen was bezet, maar dat experiment had minder dan wenselijke resultaten opgeleverd. De ex-slaven werden slecht behandeld, kregen niet betaald en kregen weinig of geen militaire training. Butler’s experiment zou anders zijn. Washington reageerde niet officieel op het verzoek, dus besloot Butler op eigen houtje verder te gaan met de rekrutering.

Hij benaderde een aantal van de prominente zwarte mannen van New Orleans om te horen wat hun gevoelens waren over toetreding tot het leger van de Unie. De mannen waren precies dezelfde mensen die een jaar eerder hun diensten hadden aangeboden aan de Confederatie, en daarbij een vernederende afwijzing hadden gekregen. Zij waren nog steeds bereid om te vechten, en zij wilden de wereld tonen dat zij de gelijken waren van alle soldaten. De Louisiana Native Guards zouden inderdaad dienst nemen in het leger van Ben Butler.

Op 22 augustus 1862 vaardigde Generaal Butler een algemeen bevel uit om de inschrijving van zwarte troepen toe te staan. De zwarten van New Orleans reageerden met enthousiasme. Binnen twee weken had hij meer dan 1.000 man gerekruteerd en kon hij zijn eerste regiment vormen. De orders bepaalden dat alleen vrije zwarten in het regiment mochten worden ingeschreven, maar de rekruteringsofficieren waren uiterst laks in het handhaven van deze regel, waardoor veel weggelopen slaven zonder vragen te stellen op de rol werden ingeschreven.

Op 27 september 1862 werd het 1ste Regiment, Louisiana Native Guards, officieel het eerste zwarte regiment in het leger van de Unie. Het 1e regiment uit South Carolina had de eer het eerste zwarte regiment te zijn dat was opgericht, maar het was nooit officieel bij het leger ingelijfd.

De verbazingwekkende respons op Butlers oproep ging door. Binnen een paar maanden hadden genoeg zwarte mannen uit de omgeving zich vrijwillig aangemeld om vier volledige regimenten te vormen, waarmee Butlers legermacht met meer dan 4000 man werd uitgebreid en zijn tekort aan mankracht werd opgelost.

Vele van de prominente zwarte burgers van New Orleans waren benoemd tot officieren in de regimenten, en zij stonden te popelen om de laster te weerleggen die de Confederatie had gebruikt om hen uit het leger te houden. Eén zo’n voorbeeld was kapitein Andr Cailloux van compagnie E. Cailloux was een gewaardeerde en rijke inwoner van New Orleans die er graag prat op ging dat hij ‘de zwartste man in Amerika’ was. Hij had een formele opleiding gehad in Frankrijk, inclusief onderricht in de militaire kunsten. De kapitein was een geboren leider en presenteerde een opvallende krijgshaftige aanwezigheid tijdens het trainen van zijn troepen, bevelen uitdelend in zowel Engels als Frans.

Blanke officieren in Butlers leger waren snel gewonnen voor het idee om met zwarten te dienen. Over het algemeen werd opgemerkt dat de zwarten het soldatenvak gemakkelijker aannamen dan hun blanke tegenhangers, en dat ze gemakkelijker te trainen en te disciplineren waren. Een blanke officier die bij de Native Guards diende, stuurde een brief naar huis waarin hij zijn bewondering uitte: “U zou verbaasd zijn over de vooruitgang die de zwarten maken in exercitie en in alle plichten van soldaten. Ik vind ze beter in staat om te leren, en ordelijker en netter, zowel in hun persoon als in hun vertrekken, dan blanken. Hun gevechtskwaliteiten zijn nog niet op grote schaal getest, maar ik ben ervan overtuigd dat zij, wetende dat zij geen genade zullen krijgen van de rebellen, zullen vechten tot de dood.’

Hoewel zij zich in het kamp als modelsoldaten bewezen, werd de leden van de Native Guards de kans ontzegd om zich op het slagveld te bewijzen. In plaats daarvan werden ze gedegradeerd tot het verrichten van handarbeid aan defensieve vestingwerken of het bewaken van diezelfde vestingwerken als ze eenmaal klaar waren. Voorlopig werden blanken nog steeds beschouwd als het enige gevechtselement van Butlers leger, en de Louisiana Native Guards zouden hun tijd moeten uitzitten.

In mei 1863 probeerden de strijdkrachten van de Unie onder Maj. Generaal Ulysses S. Grant het bolwerk Vicksburg, Miss., te ontrukken aan de Confederatie. Generaal-majoor Nathaniel P. Banks kreeg de opdracht zijn inspanningen te coördineren om Grant te helpen en te voorkomen dat potentiële versterkingen naar Vicksburg werden gestuurd. Banks besloot dat de beste manier om dat te doen de aanval op Port Hudson zou zijn, een geconfedereerde vesting 30 mijl ten noorden van Baton Rouge, op de oostelijke oever van de Mississippi Rivier. De Louisiana Native Guards stonden toen al onder Banks’ bevel, en hij was vast van plan hen in te zetten bij zijn komende offensief.

Nauw voor de operaties tegen Port Hudson begonnen, kregen de Louisiana Native Guards hun regimentsvaandel overhandigd. Toen kolonel Justin Hodge de vlag overhandigde aan Color Sgt. Anselmas Plancianois, waarschuwde hij hem dat hij de vlag moest beschermen, er zelfs voor moest sterven, maar hem nooit mocht overgeven. Plancianois antwoordde: ‘Kolonel, ik zal u deze kleuren ter ere brengen of aan God rapporteren waarom.’ Zijn woorden werden beantwoord met wild gejuich uit de gelederen. De mannen hadden eindelijk een eigen vlag, en ze stonden op het punt die te volgen in de strijd.

Port Hudson was een formidabele vesting. Het lag op een 80 meter hoge heuvel in een bocht van de Mississippi en was vrijwel onneembaar vanaf de rivier. De enige manier om het aan te vallen was over land, door de verdediging van achteren te bestormen, maar de Geconfedereerden hadden alle mogelijke voorzorgsmaatregelen genomen om zich tegen die mogelijkheid te beschermen. Een lijn van abatis, omgehakte bomen waarvan de takken scherp geslepen waren, liep over de hele lengte van de perimeter. Daarachter waren geweerkuilen en buitenwerken. Tenslotte was er de belangrijkste aarden versterking, met borstweringen van 20 voet dik, beschermd door een met water gevulde greppel van 8 voet breed en 15 voet diep. Alle versterkingen waren gebouwd met slavenarbeid. Achter de werken hadden de Geconfedereerden 20 belegeringskanonnen en 31 stukken veldgeschut opgesteld. Hoewel de totalen niet bevestigd zijn, is het bekend dat het garnizoen van de Geconfedereerden meer dan 6.000 man telde. Hen uit zo’n sterke positie verjagen zou een moeilijke onderneming geweest zijn voor doorgewinterde troepen. Het lijkt veel te veel gevraagd van ongetrainde soldaten, maar de Native Guards grepen hun kans.

De artillerie van de Unie verbrijzelde de vroege ochtendrust op 27 mei 1863, toen het fort onder een zware kanonaanval kwam, bedoeld om de verdediging te verzachten voordat de infanterie werd gestuurd. Vier uur lang bestookten de kanonnen van de Unie het fort.

De Native Guards, 1.080 man sterk, waren geplaatst aan de uiterste rechterzijde van de linie van de Unie. Om 10 uur ’s morgens gaf een bugelsignaal de aanval aan, en de Guards stormden met geschreeuw naar voren. Tussen hen en de werken lag een halve mijl grond, gebroken door geulen en bezaaid met takken, maar de Guards rukten op. Toen ze het fort naderden, werden ze geconfronteerd met granaatschoten, die bijna in hun gezicht werden afgevuurd vanuit de fabriek aan hun front. De artillerie vuurde ook op beide flanken, en het bloedbad was verschrikkelijk. Toch gingen de Guards door, niet wetend dat er iets mis was gegaan in het aanvalsplan van de Unie, en dat zij alleen het op moesten nemen tegen het garnizoen van het fort, een strijdmacht die zes keer zo groot was als zijzelf.

Captain Cailloux drong er bij Company E op aan om door te gaan. Als de kleurcompagnie van het regiment werden zijn mannen ongewoon zwaar onder vuur genomen door de Geconfedereerden, en een kogel verbrijzelde Cailloux’ linkerarm. Hij weigerde het veld te verlaten en bleef zijn mannen aansporen om door te gaan tot ze de rand van de ondergelopen greppel bereikten. ‘Volg mij!’ riep hij vlak voordat hij door een granaat werd getroffen die hem het leven kostte.

Met de dood van hun commandant hielden de troepen van de color company even halt bij de greppel, en de verdedigers van de Geconfedereerden bestookten hen met musketvuur van korte afstand. Een poging om de gracht over te steken te midden van zulk afschuwelijk vuur leek suïcidaal, dus vielen de mannen terug om zich te hergroeperen voor een nieuwe aanval.

Opnieuw vielen ze de werken aan en bereikten een punt 50 meter van de vijandelijke kanonnen, maar het resultaat was hetzelfde. De rechtervleugel van de Guards was nu de enige strijdkracht van de Unie in het fort. Zonder ondersteuning en geconfronteerd met het hele gewicht van de geconfedereerde verdediging, bleven ze voorwaarts gaan in een vergeefse aanval.

Een aantal soldaten van E en G compagnieën sprongen in de ondergelopen greppel en probeerden de overkant te bereiken, maar ze werden allemaal neergeschoten door de verdedigers van het fort. Een blanke officier van de Unie die getuige was van de charge zei: ‘Ze deden verschillende pogingen om te zwemmen en over te steken (de greppel), ter voorbereiding van een aanval op de vijandelijke werken, en dit ook nog eens in het zicht van de vijand, en op korte musketafstand.’

De moed van de Guards was inspirerend. Artsen in het veldhospitaal meldden dat een aantal zwarte soldaten die bij de eerste aanval gewond waren geraakt, het hospitaal verlieten, met of zonder behandeling, om zich bij hun kameraden te voegen voor de tweede aanval. Dr. J.T. Paine noteerde dat hij ‘allerlei soorten soldaten had gezien, maar ik heb er nog nooit een gezien die qua moed en onverzettelijke dapperheid onze kleurlingen overtrof.’

Moed alleen kon de extreme kansen waar de Native Guards tegenover stonden echter niet overwinnen. De musketten en artillerie van de rebellen waren te veel voor hen, en de steeds groter wordende verliezen die ze leden begonnen de strijd uit de mannen te halen. Opnieuw werden ze gedwongen zich terug te trekken, maar niet voordat verschillende pogingen werden ondernomen om het lichaam van kapitein Cailloux terug te vinden, alle eindigend in mislukking.

Ongelooflijk, het hoge bevel van de Unie scheen nog steeds te geloven dat de Inheemse Garde het onmogelijke kon doen. De Guards hergroepeerden zich, maakten hun linies gereed en begonnen voor de derde keer aan de dubbele snelle aanval. Ze werden geconfronteerd met hetzelfde vernietigende vuur dat de twee vorige aanvallen had gedoemd, maar toch renden ze verder. Color Sergeant Plancianois had de kleuren van het regiment naar de vijandelijke werken gebracht toen hij in het hoofd werd getroffen door een 6-ponder granaat. In totaal werden zes vaandeldragers gedood toen ze probeerden de vlag te verplaatsen voordat de Guards het bevel kregen zich terug te trekken. Met overleg vormden ze hun gelederen weer en marcheerden van het veld af, alsof ze op parade waren.

Van de 1.080 Guards die aan de slag deelnamen, werden er 37 gedood, 155 gewond en 116 gevangen genomen. Hun gedrag had de meeste twijfelaars in Banks’ leger bekeerd en bewees dat zwarte troepen een centrale rol konden spelen bij het onderdrukken van de opstand. Hun moed hielp de weg te effenen voor de meer dan 180.000 zwarte troepen die het blauw zouden aantrekken en voor het leger van de Unie zouden vechten.

Kapitein Cailloux’s stoffelijk overschot werd pas teruggevonden toen Port Hudson op 8 juli viel, op dat moment werden ze naar huis gestuurd naar New Orleans voor de begrafenis. Zijn begrafenis werd bijgewoond door zowel zwarten als blanken. Cailloux mag er dan prat op gegaan zijn dat hij de zwartste man in Amerika was, maar heldendom kent geen kleurlijn.

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.