Over tien jaar geleden krabde David Adam met zijn vinger aan een hek van prikkeldraad. De snee was ondiep, maar er kwam bloed uit. Als wetenschapsjournalist en auteur van The Man Who Couldn’t Stop: OCD and the True Story of a Life Lost in Thought, een boek over zijn eigen worstelingen met obsessieve-compulsieve stoornis, had Adam een goed idee van wat hem te wachten stond. Zijn dwangneurose had te maken met een obsessieve angst om HIV op te lopen en produceerde een reeks dwangmatige gedragingen die om bloed draaiden.

In dit geval haastte hij zich naar huis om wat tissues te halen en kwam terug om te controleren of er niet al bloed op het prikkeldraad zat. “Ik keek en zag dat er geen bloed op het weefsel zat, keek onder het hek, zag dat er geen bloed was, draaide me om om weg te lopen, en moest het allemaal opnieuw doen, en opnieuw en opnieuw,” zegt hij. “Je komt vast te zitten in deze afschuwelijke cyclus, waarin al het bewijs dat je in het dagelijks leven gebruikt om een oordeel te vormen, je vertelt dat er geen bloed is. En als iemand je zou vragen, zou je ‘nee’ zeggen. Maar als je het jezelf vraagt, zeg je ‘misschien’.”

Dergelijke dwangmatige gedragingen, en de obsessies waarmee ze meestal samenhangen, zijn wat OCD definieert. Deze psychische stoornis, die zich niet beperkt tot buitensporige netheid, kan een verwoestende invloed hebben op iemands leven. Adams verhaal illustreert een merkwaardig kenmerk van de aandoening. Lijders zijn zich er meestal goed van bewust dat hun gedrag irrationeel is, maar kunnen zichzelf er niet van weerhouden om te doen waartoe ze zich gedwongen voelen.

Een nieuwe studie, gepubliceerd op 28 september in Neuron, gebruikt wiskundige modellering van besluitvorming tijdens een eenvoudig spel om inzicht te verschaffen in wat er aan de hand zou kunnen zijn. Het spel keek naar een cruciaal aspect van de manier waarop we de wereld waarnemen. Normaal gesproken stuurt iemands vertrouwen in zijn kennis van de omgeving zijn acties. “Als ik denk dat het gaat regenen, neem ik een paraplu mee,” zegt hoofdauteur Matilde Vaghi. De studie toont aan dat deze link tussen overtuiging en actie tot op zekere hoogte verbroken is bij mensen met OCD. Als gevolg daarvan is wat ze doen in strijd met wat ze weten. Dit inzicht suggereert dat dwangmatig gedrag een kerneigenschap is in plaats van slechts een gevolg van obsessies of een resultaat van onjuiste overtuigingen.

Het onderzoek van Vaghi en collega’s demonstreert het type onderzoek dat wordt uitgevoerd door het relatief nieuwe veld van de computationele psychiatrie. Het werk zou uiteindelijk kunnen leiden tot hulpmiddelen voor vroegtijdige opsporing van mensen die risico lopen. Het vakgebied kan ook helpen de weg vrij te maken voor een betere diagnose op basis van inzicht in de biologische of cognitieve mechanismen van geestelijke stoornissen in plaats van het louter waarnemen van symptomen, zoals psychiaters momenteel doen. Een meer mechanistische analyse zou ook kunnen onthullen dat de neiging om ongepaste handelingen te herhalen (een dwangmatige “eigenschap”) bij meerdere stoornissen voorkomt, zoals OCD, middelenmisbruik en eetstoornissen. En dit type analyse zou een onderscheid kunnen maken tussen verschillende typen OCD’s en psychiaters een beter idee kunnen geven over wie het beste zou kunnen reageren op bepaalde behandelingen.

In principe zou het feit dat overtuigingen en handelingen bij OCD-patiënten vaak op gespannen voet staan, verschillende verklaringen kunnen hebben. Het is mogelijk dat hun vermogen om over de omgeving te leren op de een of andere manier is aangetast of dat zij een gebrek aan vertrouwen hebben in de dingen die zij hebben geleerd, ondanks dat deze accuraat zijn. Geïnspireerd door deze vragen besloten Vaghi en collega’s de relatie tussen overtuiging en actie tijdens het leren te onderzoeken bij mensen met en zonder OCD, met als doel dat verband te achterhalen – en wat er mis kan gaan bij OCD. Het team – geleid door afgestudeerde studenten Vaghi en Fabrice Luyckx aan de Universiteit van Cambridge, en neuro-econoom en senior auteur Benedetto De Martino aan het University College London – gebruikte een vaste taak om te bestuderen hoe overtuigingen en handelingen zich tijdens het leren in de tijd ontwikkelen. Ze rekruteerden 24 vrijwilligers met OCD en 25 mensen zonder de stoornis en lieten hen een videospel spelen waarin ze een doel (de “emmer”) rond een cirkel moesten bewegen om gekleurde stippen (“munten”) te vangen die vanuit het midden van de cirkel werden uitgezonden. De deelnemers moesten de emmer naar een positie verplaatsen waarvan zij dachten dat het het meest waarschijnlijk was dat de volgende munt zou worden gevangen, en een cijfer geven als percentage van hoe zeker zij waren van de keuze die zij hadden gemaakt. Meestal was de gemiddelde bestemming van de munten min of meer dezelfde, slechts licht variërend, maar er was telkens een kans van één op acht dat deze positie drastisch zou verschuiven.

De groepen verschilden niet wat betreft het aantal munten dat werd gevangen, maar mensen met OCD hadden de neiging de emmer meer dan gezonde vrijwilligers te verplaatsen in de richting van waar het laatste muntje was terechtgekomen. De acties van gezonde deelnemers kwamen sterk overeen met de voorspellingen van een wiskundig model van leren, terwijl de acties van mensen met OCD aanzienlijk afweken van deze voorspellingen. In plaats daarvan overreageerde de OCD-groep op wat neurowetenschappers “voorspellingsfout” noemen, wat in dit geval het verschil is tussen waar ze het midden van de emmer plaatsten en waar het muntje daadwerkelijk contact maakte met de cirkel. De gezonde vrijwilligers besteedden minder aandacht aan deze fouten, tenzij er een grote verschuiving plaatsvond in de gemiddelde richting van de munt. De controlegroep maakte in plaats daarvan een mentale berekening van de gemiddelde richting van de munt over de voorafgaande proeven. Als gevolg daarvan hadden zij de neiging de emmer minder te verplaatsen.

Cruciaal is echter dat de betrouwbaarheidsbeoordelingen (die na een verschuiving scherp daalden en vervolgens stegen naarmate het bewijs van de nieuwe gemiddelde richting zich opstapelde) niet te onderscheiden waren tussen de twee groepen, wat suggereert dat de patiënten net zo’n nauwkeurig gevoel ontwikkelden voor wat er gaande was als de gezonde vrijwilligers. Maar hun feitelijke emmerplaatsingen toonden aan dat ze deze kennis niet gebruikten om hun acties te sturen. “Deze studie toont aan dat acties in zekere zin losgekoppeld zijn van gedachten,” zegt Vaghi. “Het is heel erg gerelateerd aan de klinische manifestatie, wanneer zeggen: ‘Ik weet dat het onwaarschijnlijk is dat ik besmet raak door de deurklink aan te raken, maar toch zal ik mijn handen wassen.'”

Het team ontdekte ook dat de mate waarin vertrouwen en actie ontkoppeld waren, de neiging had groter te zijn bij individuen met ernstigere symptomen. “Het nieuwe, opwindende is de bevinding van een dissociatie tussen actie en overtuiging bij OCD die cruciaal lijkt bij deze stoornis,” zegt De Martino. “We vonden een duidelijke correlatie tussen de mate van deze dissociatie en de ernst van de symptomen.” Deze resultaten suggereren dat dwangmatig gedrag een kernkenmerk van OCD is en niet alleen een reactie op specifieke obsessies (wassen om de angst voor besmetting te verlichten, bijvoorbeeld). “Het orthodoxe verhaal is dat het allemaal gegrond is in de obsessies; deze drijven angst aan en mensen nemen dwanghandelingen om dat te verlichten,” zegt computationeel neurowetenschapper Nathaniel Daw van de Princeton University, die niet betrokken was bij het onderzoek. “Deze studie ondersteunt het alternatieve idee dat de dwanghandelingen zelf een kerngebrek zijn, niet secundair aan obsessies.”

De Martino is geïnteresseerd in de mechanismen die ten grondslag liggen aan besluitvorming in het algemeen, en specifiek de relatie tussen vertrouwen en actie. Deze zijn normaal gesproken zo nauw met elkaar verbonden, dat het moeilijk is om hun relatie te bestuderen. Maar het team zag dat OCD een natuurlijke manier zou kunnen zijn om ze te ontwarren. Een standaard opvatting is dat vertrouwen wordt berekend door onze acties in de gaten te houden; denk maar aan hoeveel langer je erover doet om te handelen in onzekere situaties. “Dit is ruwweg het idee van het monitoren van je eigen gedrag om vertrouwensschattingen op te bouwen, maar dit is niet de enige architectuur die de hersenen zouden kunnen gebruiken,” zegt De Martino. Als vertrouwen wordt geschat door gedrag te monitoren, zou het onmogelijk moeten zijn om vertrouwen te scheiden van acties. Maar het is ook mogelijk dat vertrouwen onafhankelijk wordt berekend (of “offline”) en dan kan worden gebruikt voor zowel het sturen van actie als het rapporteren van vertrouwensniveaus – een vorm van verwerking die bekend staat als een “parallelle” architectuur. Het tweede alternatief “is precies wat onze gegevens suggereren,” zegt De Martino. “Dit is de algemene aantrekkingskracht van dit werk buiten het specifieke klinische belang; deze patiënten kunnen ons helpen onderscheid te maken tussen alternatieve cognitieve architecturen.”

De resultaten suggereren dat de hersenen vertrouwen onafhankelijk van actie berekenen, maar dat gezond functioneren afhangt van het nauw met elkaar verbinden van beide. Ze zijn ook consistent met een “dual-systemen” visie op gedragscontrole die onderscheid maakt tussen expliciete, bewuste redeneringen en meer impliciete, automatische gedragingen, zegt Daw. “Een aantal problemen in de psychiatrie met betrekking tot dwang heeft te maken met een disconnect, of onbalans, tussen deze twee soorten processen.”

Een belangrijk voorbehoud is dat de studie een momentopname was, van mensen die al ziek waren, en dus geen vragen over oorzaak en gevolg kan oplossen. “We weten niet of deze stoornis het gevolg is van ziekte of de oorzaak ervan”, zegt Daw. Om erachter te komen hoe een algemene stoornis als deze samenhangt met de specifieke obsessies en dwanghandelingen van patiënten, moeten we mensen met OCD gedurende lange perioden bestuderen om te zien hoe de verschillende aspecten van de stoornis zich in de loop der tijd ontwikkelen. Maar als het loskoppelen van handelingen en overtuigingen aan de basis ligt van OCD, dan vertegenwoordigt dit een gemeenschappelijk ziektemechanisme dat een groot aantal patiënten met zeer uiteenlopende waarneembare symptomen zou kunnen verenigen. “De hoop is dat we door het algemene mechanisme te begrijpen, in plaats van ons te richten op specifieke symptomen, nieuwe therapieën kunnen ontwikkelen,” aldus De Martino. Een implicatie van de huidige bevindingen is dat als dwangmatig gedrag de kern van de stoornis is, behandelingen die direct gericht zijn op het veranderen van gedrag (zoals cognitieve gedragstherapie) effectiever kunnen zijn dan behandelingen die meer zijn toegesneden op obsessief, ruminatie-achtig denken, zegt Vaghi.

Het team is vervolgens van plan om te onderzoeken waar het mechanisme achter deze stoornis zich in de hersenen bevindt. Onderzoekers weten al dat verbindingen tussen delen van de frontale cortex, die hogere functies zoals planning en probleemoplossing orkestreert, en diepere gebieden, waaronder een gebied genaamd het ventrale striatum, abnormaal zijn in OCD. Verder worden voorspellingsfouten, die de abnormale handelingen van patiënten leken te bepalen, voornamelijk verwerkt in het ventrale striatum. Deze bevindingen suggereren dat circuits tussen de frontale en striatale gebieden de kritieke gebieden kunnen zijn die aan de basis liggen van deze disfunctie. Hersenbeelden van mensen met OCD die dit soort taken uitvoeren, moeten helpen deze hypothese te staven. “Psychische stoornissen zijn hersenaandoeningen,” zegt Vaghi. “Er is nog steeds een hoop stigma omdat we denken dat psychiatrische patiënten gek zijn en dingen verzinnen, terwijl we niet zouden durven zeggen dat iemand met kanker het verzint,” voegt ze eraan toe. “Het koppelen van dit soort gedrag aan hersenmechanismen zou moeten helpen.”

De studie illustreert het potentieel van computationele psychiatrie, zegt Vaghi. “Het is een voorbeeld van hoe het integreren van computationele en klinische aspecten een echt krachtige benadering is,” voegt ze eraan toe. “Zonder computationele modellering zouden we niet in staat zijn geweest om precies vast te stellen waar dit gedrag betrekking op heeft – we waren in staat om te begrijpen welke component van het model het gedrag verklaart.”

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.